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1986 war eine Boomphase für die Kreditkartenindustrie

Für die Kreditkartenindustrie war 1986 ein Spitzenjahr. Laut H. Spencer Nilson, Herausgeber des maßgeblichen Nilson-Berichts, wird der Gewinn vor Steuern auf 5 Milliarden US-Dollar geschätzt, gegenüber 3,6 Milliarden US-Dollar im Jahr 1985.

Leider für die Branche scheint der Rekord noch lange Bestand zu haben.

'Dies ist das profitabelste Jahr', sagte Nilson. 'Es wird nie wieder so profitabel sein.'

Banken – von denen einige in diesem Jahr 30 Prozent ihres Gesamtgewinns aus dem Kreditkartengeschäft erwirtschafteten – spüren zunehmend den Druck niedrigerer Zinsen und stärkerer Konkurrenz.

Ein Jahr konzertierter Lobbyarbeit von Verbrauchergruppen und Kongressabgeordneten, um Kartenherausgeber dazu zu bringen, die Zinsen zu senken, hat sich ausgezahlt. Obwohl der durchschnittliche Tarif für Bankkarten um weniger als einen Punkt auf 18,15 Prozent gesunken ist, könnte die Dynamik endlich da sein.

Letzte Woche senkte der drittgrößte Emittent, Chase Manhattan mit 4,2 Millionen Konten, seinen Satz für seine regulären Visa und Mastercard von 19,8 Prozent auf 17,5 Prozent. Der Satz auf der Premium-Visa-Karte stieg auf 16,5 Prozent.

'Chase geht davon aus, dass Citi die Preise für seine Standardkarten senken wird und wollte dies voranbringen', sagte Nilson. Citibank, der führende Emittent mit 7 Millionen Konten, hat vor einigen Wochen die Zinssätze für sein bevorzugtes Visum auf 16,8 Prozent gesenkt.

'Der Markt für Bankkarten hat begonnen zu knacken', sagte Rep. Charles E. Schumer (D-N.Y.), der ein Protagonist im Kampf um niedrigere Zinsen war.

'Mit der Entscheidung von Chase, die Rate zu senken. . . der Riss ist zu einem Bach geworden und wird bald zu einem Strom. Ich glaube, das Gleiche kann mit den Kreditkartentarifen von Kaufhäusern passieren“, sagte Schumer.

Kürzlich hat er eine Liste mit Tarifen für firmeninterne Abbuchungskarten herausgegeben, die von den größten Kaufhäusern des Landes ausgestellt werden. Der durchschnittliche Jahreszinssatz der zwölf größten lag bei 19,9 Prozent.

An der Spitze der Liste stand das in Virginia ansässige Unternehmen Hecht; Higbees mit Hauptsitz in Ohio und die Ketten Montgomery Ward, Marshall Field und Carson Pirie Scott, alle mit Sitz in Illinois. Schumer forderte die Käufer auf, persönliche Bankkredite aufzunehmen, deren Zinssätze bei rund 14,7 Prozent liegen, anstatt die Ladenpreise zu zahlen.

Hechts Vizepräsident für Finanzen Tom Singleton verteidigte den Satz von 21,6 Prozent mit dem Hinweis, dass Geschäfte im Gegensatz zu Banken keine Jahresgebühren erheben. Das Verhältnis von internen Karten zu Visa und Mastercards, die von Hecht-Kunden verwendet werden, beträgt 2 oder 3 zu 1, fügte er hinzu, ein Hinweis darauf, dass die Preissensitivität bei ihnen nicht stark ausgeprägt ist.

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Elgie Holstein, Direktorin von Bankcard Holders of America, sagte, Anrufe bei seiner Organisation zeigten, dass zwei Drittel der Verbraucher an Tarifen interessiert seien. Chase hofft, dass niedrigere Tarife als Teil eines Pakets von Verbesserungen und Gebührenbefreiungen 1,5 Millionen neue Karteninhaber anlocken werden.

Nilson konterte jedoch, dass weniger als 5 Prozent der Karteninhaber ihre Karten wegen der Gebühren für die Beförderung verschieben. Die 10 Prozent Reiserabatte von Chase auf Hotels und 5 Prozent auf Flugpreise und Autovermietungen werden von Nilson als Marketing-Trick abgetan. „Erweiterungen sind ein Haufen Schrott; die meisten werden nie benutzt«, spottete er.

American Express widerspricht. Als Präsident Ed Cooperman letzte Woche eine Verlängerung der Herstellergarantie für Produkte, die mit seiner Karte gekauft wurden, ankündigte, nannte er es 'eines der beliebtesten Programme aller Zeiten unter unseren Kartenmitgliedern'.

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Chase kündigte an, die jährliche Gebühr von 20 US-Dollar für seine reguläre Karte zu erlassen, wenn der Inhaber jedes Jahr Waren und Dienstleistungen im Wert von 2.400 US-Dollar berechnen würde; die Gebühr von 45 US-Dollar für eine Premium-Karte würde nach 5.000 US-Dollar bei jährlichen Einkäufen entfallen.

In einer anderen Wendung hat die Bank of Virginia den Zinssatz auf den Saldo skaliert: Je höher der ausstehende monatliche Saldo, desto niedriger der Zinssatz.

Durch das Angebot, die jährlichen Gebühren zu eliminieren, widersetzt sich Chase in gewisser Weise der Flut steigender Gebühren, die mit niedrigeren Raten einhergehen. Auf der anderen Seite folge es dem Trend zu mehr Verwendung von lukrativen Barkrediten, sagte Nilson. Sie erhöhte die Gebühr für Barvorschüsse von 50 Cent pro Transaktion auf 2 Prozent des Gesamtwerts, mit einem Maximum von 10 US-Dollar.

Diese Transaktionen, die sofort mit Zinsen belastet werden, da es keine Nachfrist gibt, können bis zu 20 Prozent der offenen Konten kleiner Banken ausmachen.

Traditionell zahlt die Hälfte aller Kreditkartennutzer ihr Guthaben monatlich ab, während beim Rest Gebühren für revolvierende Kredite anfallen. Einige Studien weisen darauf hin, dass durch den schrittweisen Wegfall des Steuerabzugs auf Verbraucherzinsen ab dem nächsten Jahr weniger Personen ihr Kartenguthaben aufladen werden.

Andererseits ist die Verschuldung der Verbraucher weiter gestiegen, teilweise angetrieben durch revolvierende Kredite.

Um die durch niedrigere Zinsen entgangenen Einnahmen auszugleichen, erhöhen viele Banken die Gebühren für Convenience-Nutzer, die am Monatsende immer vollständig auszahlen. Die Citibank zum Beispiel begleitete den Rückgang der Raten um 3 Punkte auf ihrer bevorzugten Visa-Karte mit einer Erhöhung der Jahresgebühr um 10 US-Dollar auf 50 US-Dollar.

Die Citibank, die die Choice-Karte besitzt, bietet sie seit 1980 ohne Jahresgebühr, aber mit einem Zinssatz von 21 Prozent an. Seit drei Monaten vermarktet die Bank testweise eine Jahresgebühr von 20 US-Dollar, begleitet von einem niedrigeren Zinssatz.

Der neueste große Teilnehmer auf diesem Gebiet, die Discover-Karte von Sears, hat keine Jahresgebühr und wird derzeit nicht in Betracht gezogen, sagte eine Sprecherin. Sie verlangt 19,8 Prozent Zinsen.

'Der allgemeine Trend geht in Richtung niedrigerer Zinssätze im Bereich von 13 bis 14 Prozent', sagte Nilson.

Affinitätskarten – solche, die an Mitglieder einer Gruppe ausgegeben werden – haben noch niedrigere Preise. Zum Beispiel hat die Bank of New York kürzlich zugestimmt, 200.000 Karten mit einem Satz von 12,5 Prozent an Mitglieder der American Federation of State, County and Municipal Employees auszugeben.

„Gleichzeitig erwarte ich, dass die Jahresgebühr für eine Premium-Karte künftig auf 75 US-Dollar steigen wird; eine Standardkarte sollte 40 US-Dollar kosten“, fügte Nilson hinzu.

Ein weiterer Konkurrent, der die Zinsen senkt, ist das Home-Equity-Darlehen. Obwohl die Anfangsgebühren viel höher sind als bei einer Kreditkarte, sind die Zinssätze deutlich niedriger – oft 2 Punkte über dem Basiszinssatz – und die Zinsen bleiben nach dem neuen Gesetz weitgehend steuerlich absetzbar. Holstein prognostiziert, dass Plastikkarten, die durch eine Home-Equity-Kreditlinie gesichert sind, bald alltäglich sein werden.