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NACH 190 JAHREN DIENST, VA. GELÄNDE IST GESCHLOSSEN

RICHMOND, DEZ. 14 – Zwei Räuber, ein Sexualstraftäter und ein Mörder gingen heute aus der Eingangstür des Virginia State Penitentiary, sprangen in einen Lieferwagen und fuhren davon, um Fußnoten in der Geschichte zu werden.

Ein paar Minuten später fragte Warden Raymond M. Muncy seinen Sicherheitschef feierlich nach der neuesten Insassenzahl. „Ich erkläre jetzt das Virginia State Penitentiary für geschlossen“, verkündete Muncy.

Nach 190 Jahren, in denen die am wenigsten wünschenswerten Leute des Old Dominion untergebracht waren, ist der Ort, den die Häftlinge 'The Wall' nannten, aus dem Inhaftierungsgeschäft herausgekommen. Die letzten vier Insassen, darunter der Mörder von Fairfax County, Paul Stotts, wurden heute Morgen in Handschellen in eine neue Einrichtung eskortiert. Das Gefängnis und sein 17 Hektar großes Gelände – eine der ältesten kontinuierlich betriebenen Strafvollzugsanstalten des Landes – gehören jetzt der Ethyl Corp., einem in Richmond ansässigen Chemieunternehmen, das den gesamten Aufstrich für 5 Millionen US-Dollar gekauft hat.

Es kann noch einige unerledigte Angelegenheiten geben. Virginias 82-jähriger elektrischer Stuhl wird vier Monate lang nicht in eine neue Einrichtung verlegt, und alle Hinrichtungen bis dahin finden im Gefängnis statt.

Größtenteils jedoch 'hat das alte Gefängnis seine Mission erfüllt', wie Muncy es heute Morgen bei der Abschlusszeremonie ausdrückte, die eine Menschenmenge von 100 anzog, darunter ein Dutzend ehemaliger Wärter.

Fast alle sind sich einig, dass die Schließung des Gefängnisses eine Idee ist, deren Zeit gekommen ist. Tatsächlich entstand die Idee vor 130 Jahren. Aber der Bürgerkrieg griff ein, und ein Vorschlag, die Einrichtung zu verlegen, wurde gescheitert.

Trotz zahlreicher späterer Vorschläge, sagte der staatliche Korrektursprecher Wayne Farrar, wurde die Abschaltung erst 1986 von der Generalversammlung genehmigt.

Die Mauer hat sich den Hohn von Korrekturbeamten verdient, die sagen, sie habe ein veraltetes und ineffizientes Design. Bürgerliche Libertäre stimmen dem zu und beschuldigen, dass beengte Zellen, mangelhafte Rohrleitungen, schlechte Belüftung und freiliegende Kabel das Gefängnis zu einer unmenschlichen und gefährlichen Zunderbüchse machten.

'Es ist ein beschämender Ort, und das schon seit Jahrzehnten', sagte Kent Willis vom Virginia Chapter der American Civil Liberties Union, der das Gefängnis 'einen Dinosaurier mit Gangrän' nennt.

Es sollte nicht so sein. Laut einer Geschichte des Strafvollzugsministeriums hat kein Geringerer als Thomas Jefferson, während er in der gesetzgebenden Körperschaft des Bundesstaates diente, zuerst die Idee eines Staatsgefängnisses vorgebracht, mit einem Akzent auf der Reform von Sträflingen, indem man ihnen einzelne Zellen gab.

Das von Benjamin Latrobe entworfene Gebäude, der später das US-Kapitol entwarf, galt ursprünglich als Modell für fortschrittliches Denken. Das Gebäude von Latrobe stand bis 1928. Das älteste erhaltene Gebäude des Komplexes stammt aus dem Jahr 1888.

Zu den bemerkenswerteren Insassen des Gefängnisses gehörte der ehemalige Vizepräsident Aaron Burr, der während seines Prozesses 1807 wegen Hochverrats in der Einrichtung inhaftiert war.

Einer der weniger beeindruckenden Momente in der Geschichte des Gefängnisses kam 1865 in Form des vermutlich einzigen staatlichen Gefängnisausbruchs des Landes, bei dem jeder Insasse entkommen konnte. Union General Ulysses S. Grant war in die konföderierte Hauptstadt eingedrungen, und als die Gefängniswärter sich zur Flucht entschlossen, sahen 287 Insassen keinen Grund, warum sie nicht dasselbe tun sollten.

Seit 1908 wurden alle Hinrichtungen in Virginia – einschließlich des Stromschlags des Vergewaltiger-Mörders Buddy Earl Justus am Donnerstagabend – auf dem elektrischen Stuhl des Gefängnisses durchgeführt. Insgesamt wurden 246 Männer und eine Frau hingerichtet.

Derselbe Stuhl – wenn auch mit neuer Verkabelung – wird in das neu eröffnete Greensville Correctional Center, 55 Meilen südlich von Richmond, umziehen, sobald der Bau der Hinrichtungskammer abgeschlossen ist. Viele Strafgefangene wurden nach Greensville geschickt, andere in das neue Keen Mountain Correctional Center.

Trotz der neuen Einrichtungen bleibt die Überfüllung der Häftlinge in Virginia ein Problem. Die Gesamtbevölkerung in 16 Justizvollzugsanstalten beträgt etwa 15.500, etwa 3.500 mehr als die offizielle Kapazität. Außerdem würden 3.500 Insassen, die sich derzeit in Gefängnissen befinden, in Staatsgefängnissen untergebracht werden, wenn Platz vorhanden wäre.