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DAS WICHTIGE RÜCKGRAT

'Steh gerade! Hör auf, zusammenzusacken!' Kathleens Mutter sagte zum zehnten Mal an diesem Tag. Sie steckte ihren Finger mitten in den Rücken der 10-jährigen Kathleen. „Ihre Haltung ist schrecklich. Sie ziehen die Schultern hoch.'

Kathleen war es leid zu hören, wie ihre Mutter sie wegen ihrer Haltung nörgelte. Es machte sie mürrisch. »Mit mir ist nichts auszusetzen«, blaffte sie. 'Ich denke, meine Haltung ist in Ordnung.'

Aber als ihre Mutter nicht hinsah, versuchte Kathleen, ihre Wirbelsäule aufzurichten.

Du verbringst wahrscheinlich nicht allzu viel Zeit damit, über deine Wirbelsäule nachzudenken – es sei denn, jemand stört dich wegen deiner Haltung. Aber es ist eine der wichtigsten Strukturen in Ihrem Körper.

Menschen sind Wirbeltiere – Tiere mit Rückgrat oder Stacheln. Eine Wirbelsäule zu haben ist eine Eigenschaft, die wir mit vielen anderen Lebewesen teilen, darunter Fische, Reptilien, Vögel und alle anderen Säugetiere.

Die menschliche Wirbelsäule besteht aus ein paar Dutzend übereinander gestapelten Knochen. Wirbel genannt, sind dies harte Knochenringe. Federnde Gewebebänder, die Bänder genannt werden, verbinden die Wirbel. Dazwischen liegende Knorpelscheiben wirken als Polster, wenn sich die Wirbelsäule bewegt.

Die Wirbelsäule hat zwei lebenswichtige Aufgaben. Das starke, flexible Knochensystem ermöglicht Ihnen ein aufrechtes Stehen. Und die kreisförmigen Wirbel umgeben und schützen Ihr Rückenmark – ein Netzwerk von Nerven, das Nachrichten von Ihrem Gehirn an den Rest Ihres Körpers überträgt. Etwa die Hälfte der mehr als 20 Milliarden Nervenzellen des Körpers befinden sich im Rückenmark.

Wenn das Rückenmark stark verletzt ist, werden die Körperteile unterhalb des beschädigten Teils des Rückenmarks gelähmt. Das liegt daran, dass die Schnur keine Signale mehr vom Gehirn senden kann, um den Muskeln zu sagen, dass sie sich bewegen sollen. Wenn die Verletzung im unteren Rückenbereich auftritt, ist es, als ob eine Telefonleitung, die die Beine und das Gehirn verbindet, durchtrennt wurde. Es können keine Nachrichten mehr durchkommen.

Leider erleiden in den Vereinigten Staaten jedes Jahr etwa 12.000 Menschen schwere Wirbelsäulenverletzungen. Drei Viertel der Verletzungen passieren bei Autounfällen. Tauchunfälle und Schussverletzungen sind ebenfalls häufige Ursachen für Rückenmarksverletzungen.

Obwohl Forscher weiterhin nach Wegen suchen, Rückenmarksverletzungen zu reparieren, können Ärzte sie noch nicht beheben. Menschen mit beschädigtem Rückenmark müssen lernen, sich mit Hilfe von Spezialgeräten wie Rollstühlen und Orthesen anzupassen.

Wenn Sie jemanden kennen, der durch eine Rückenmarksverletzung gelähmt ist, wissen Sie, dass Menschen trotz ihrer Behinderung lernen können, ein unabhängiges, glückliches und geschäftiges Leben zu führen.

Die meisten Menschen haben kaum oder gar keine Probleme mit ihrer Wirbelsäule, außer ab und zu Rückenschmerzen. Aber manche Menschen – meistens Mädchen im Teenageralter – entwickeln eine Krankheit, die Skoliose genannt wird. Menschen mit Skoliose haben Stacheln, die sich zur einen oder anderen Seite krümmen, anstatt gerade zu wachsen.

Mädchen entwickeln häufiger eine Skoliose als Jungen, und sie tritt normalerweise im Alter zwischen 10 und 16 Jahren auf. Etwa jeder zehnte Jugendliche hat eine gewisse Skoliose.

Ist die Krümmung gering, lässt sie sich oft mit einfachen Übungen korrigieren. Kinder mit stärkerer Krümmung müssen möglicherweise ein Gerät namens Milwaukee-Korsett tragen. Die Orthese sieht plump aus – aber Patienten, die sie tragen, berichten, dass sie sich nicht unwohl fühlen.

Das Tragen der Orthese für eine gewisse Zeit hilft der Wirbelsäule, sich wieder in eine normale Position zu bewegen.

Kathleen war vor kurzem beim Arzt. Als er sie fragte, ob sie irgendwelche Probleme habe, sagte sie: 'Meine Mutter nörgelt mich ständig wegen meiner Haltung.' Der Arzt untersuchte Kathleen auf Symptome einer Skoliose.

Er entdeckte, dass sie eine leichte Krümmung in ihrer Wirbelsäule hatte. Die Skoliose ließ ihre Schultern uneben erscheinen. Er verschrieb eine Reihe von Übungen, um die Muskeln zu stärken, die Kathleens Wirbelsäule in Position halten. Und er bat sie, alle sechs Monate zur Untersuchung zu kommen, um zu sehen, ob sich das Problem besserte.

Es gab noch einen weiteren Teil seines Rezepts, aber es lag nicht an Kathleen, es zu tun. Der Arzt riet Kathleens Mutter, nicht mehr an ihr zu nörgeln – und sie tat es.Tipps für Eltern

Die Symptome einer Skoliose sind: nicht gerade Schultern, unebene Hüften, vorstehende Schulterblätter und eine auffällige S-Kurve über dem oberen Rücken, die beim Bücken sichtbar ist.

Unebene Schulterblätter und/oder Hüften sind oft das früheste Anzeichen dafür, dass sich eine Krümmung entwickelt. Kinderärzte können die Krümmung bei routinemäßigen Untersuchungen im Kindesalter beobachten; Auch Schuluntersuchungen weisen häufig auf das Problem hin. Wenn die Krümmung mehr als etwa 20 Prozent beträgt, wird das Kind normalerweise zur Behandlung dieses korrigierbaren Problems an einen Orthopäden überwiesen. Leider fällt die Verwendung einer Körperstütze zur Behandlung einer schwereren Skoliose oft mit der Zeit der Adoleszenz zusammen, in der ein Jugendlicher sich seines Aussehens am meisten bewusst ist.

'Eltern und andere Familienmitglieder sollten bereit sein, beträchtliche Unterstützung und beruhigendes Verständnis anzubieten', schreiben Dr. Edward R. Brace und John R. Pacanowski in „Kindheitssymptome: Leitfaden für alle Eltern zu Kinderkrankheiten“ (Harper & Row; 22,50 $). Catherine O'Neill ist Kinderbuchautorin in Baltimore.