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EIN OFFIZIER UND EINE ANGEORDNETE FRAU

Jedes Mal, wenn Steven Anderson Michelle Perniciaro besuchte, wusste er, dass er der Gefahr den Hof machte. Also tat er sein Bestes, um ihre Beziehung geheim zu halten.

Monatelang wartete Anderson, bis der Verkehr auf den Straßen geleert war, bevor er sich aufmachte, um Perniciaro zu besuchen, eine Marine-Angestellte, die mit ihm in einer abgelegenen Marine-Kommunikationsanlage in der Nähe von Keflavik, Island, arbeitete. Er würde um die Ecke parken, dann die zwei Treppen zu ihrer Wohnung hochklettern und sich die Kapuze seines Parkas um das Gesicht klammern.

„Ich war ein Gespenst“, erinnert sich Anderson, ein gutaussehender Karriere-Navy-Mann mit runder Stahlbrille und präzis geschnittenem Haar. „Ich brauchte ungefähr 2,5 Nanosekunden, um von der Vorderseite ihres Apartmentkomplexes bis zu ihrer Tür zu gelangen. ... Wir sind nirgendwo hingegangen. Unsere Beziehung war in einer 12 mal 12 Meter großen Wohnung.'

Andersons Vorsicht war gut beraten. Er war Offizier, und nicht nur das, der zweite Kommandant auf ihrem verschneiten Dienstposten. Die Marine, die sich auf eine jahrhundertelange kriegerische Tradition stützend, steht der „Verbrüderung“, dem Begriff des Militärs für „unzulässige“ Beziehungen zwischen Offizieren und Mannschaften, ein düsteres Gesicht. Sich zu verlieben war unter diesen Umständen nicht nur unklug – es könnte ihn seine Karriere kosten.

Anderson, 33, hatte versucht, ihr das zu sagen. „Lass uns das Leben in den Griff bekommen“, sagt er ihr. »Ich bin Ihr Executive Officer. Wir können das nicht tun.'

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Aber Perniciaro, eine hübsche Frau mit kastanienbraunem Haar und bezaubernden grünen Augen, ließ es nicht locker. Zwischen Pflicht und Gefühl hin- und hergerissen, entschied sich Anderson für Letzteres. Ihre Romanze blühte über einem Scrabble-Brett und hausgemachten Mahlzeiten in Gesellschaft ihrer kleinen Tochter Amanda auf.

Jetzt kommt die Rechnung. Nach 16 Jahren ansonsten vorbildlichen Dienstes wird Anderson die Navy am 30. Juli verlassen und aus dem Dienst gezwungen werden, nachdem ein neugieriger Nachbar die geheime Beziehung ins Wanken gebracht hat. Perniciaro, jetzt 26, verließ die Marine im vergangenen Frühjahr freiwillig.

Für Anderson ist die Entscheidung der Navy, ihn vier Jahre vor dem Ruhestand zu „trennen“ – und ihm alle Rentenzahlungen und Leistungen zu entziehen – ein Fall einer rationalen Politik, die auf ein irrationales Extrem getrieben wird. Schließlich, sagt er, sei seine Beziehung zu Perniciaro „keine kitschige Angelegenheit gewesen“, sondern eine Liebesgeschichte, die im vergangenen Frühjahr in einer Ehe gipfelte; er wartet auf die gerichtliche Genehmigung, ihre Tochter zu adoptieren. Es gab auch keine Beweise dafür, dass Anderson ihr besondere Gefälligkeiten gewährte oder dass ihre Beziehung den Betrieb des Kommunikationspostens beeinflusste, wie aus den Aufzeichnungen der Navy-Untersuchung hervorgeht.

'Was ist falsch mit diesem Bild?' fragt er während eines dreistündigen Interviews. Anderson, der inzwischen nach Washington versetzt wurde, hofft, dass die Veröffentlichung seiner Geschichte hochrangige Navy-Beamte dazu veranlassen wird, seinen Fall noch einmal zu prüfen, was ihm vielleicht einen Aufschub in letzter Minute einbringt.

Marinebeamte, obwohl sie es ablehnen, die Einzelheiten von Andersons Fall zu diskutieren, bieten eine andere Perspektive. Verbrüderung, sagen sie, ist eine ernsthafte Bedrohung für die „Befehlskette“, die DNA der militärischen Disziplin und Effektivität. In früheren Zeiten bedeutete dies, dass Offiziere nicht mit ihren Untergebenen trinken durften („Der Soldat braucht und wünscht die soziale Gesellschaft von Offizieren nicht“, heißt es in einem Offiziershandbuch aus der Zeit des Zweiten Weltkriegs). Seit Frauen in die Reihen eingetreten sind, bedeutet dies, dass sie auch nicht mit ihnen schlafen sollten.

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'Wir können das nicht tolerieren', sagt Rear Admiral Kendell Pease, der Informationschef der Navy. „Es ist nicht fair innerhalb der Organisation, es ist schlecht für Ordnung und Disziplin, es wird einfach nicht funktionieren. ... Sie erwarten von ihnen, insbesondere von Offizieren, diese Emotion zu kontrollieren. Es ist nicht so, dass nicht jeder die Regeln kennt.'

Fälle wie der von Anderson waren vielleicht einst mit einem Augenzwinkern und einem Nicken abgewiesen worden, aber jetzt geht das Militär härter vor. Zu den Faktoren gehören steigende Professionalität, die Anforderungen des „Downsizing“ nach dem Kalten Krieg und die Lehren aus dem Persischen Golfkrieg, in dem erstmals zahlreiche US-Soldatinnen auf einem Kampfschauplatz eingesetzt wurden. Laut einer Roper-Umfrage berichteten 64 Prozent derjenigen, die während dieses Konflikts in gemischtgeschlechtlichen Einheiten dienten, von „sexuellen Vorfällen“ in ihren Outfits, wobei 55 Prozent die Aktivität für eine Verschlechterung der Moral verantwortlich machten.

All dies wirft eine interessante Frage auf: Sollte beim Streben des Militärs nach einem geschlechtsfreien Arbeitsplatz auch Liebe ein Verbrechen sein?

Wie Anderson und seine Frau es sehen, hatten sie in dieser Angelegenheit nie wirklich eine Wahl.

Der Sohn eines Farmers aus Illinois, Steven Anderson, trat mit 17 in die Marine ein, wurde als Kryptologe ausgebildet und dann für eine Vielzahl von Einsätzen im In- und Ausland verschifft. Unterwegs stellte er einen Rekord der Superlative zusammen – „der beste Unteroffizier in meinem Kommando“, schrieb ein Vorgesetzter über ihn –, der 1987 zu seiner Auswahl als Unteroffizier im Rahmen eines hart umkämpften Programms für leitende Mannschaften führte. Er verbrachte 18 Monate auf den Azoren, wechselte dann zum europäischen Hauptquartier der Marine in London, wo er zum Oberleutnant befördert wurde. Er kam im April 1991 in Island an und nahm seine neue Aufgabe als leitender Offizier einer kleinen, 85 Mann starken Marinekommunikationseinheit 13 Kilometer vom Hauptstützpunkt der NATO in Keflavik entfernt an.

Petty Officer 3. Klasse Michelle Perniciaro war mit der 6 Monate alten Amanda im Dezember 1990 in Keflavik angekommen. Sie war relativ neu in ihrer Karriere. Als Tochter eines Navy-Rekrutenpaares war sie 1987 nach der High School in den Dienst eingetreten, hatte eine Ausbildung zur Kryptologin gemacht und war an ihrer ersten Dienststelle auf der „trostlosen, sehr trostlosen“ Aleuten-Insel Adak gemeldet. Es folgten in kurzer Zeit Heirat (mit einem Marinesoldaten), Schwangerschaft, Scheidung und die Geburt ihrer Tochter. Sie und Anderson trafen sich innerhalb einer Woche nach Andersons Ankunft in 'Kef' im folgenden Frühjahr im Personalbüro. Perniciaro, in Zivil gekleidet, war dorthin gegangen, um einen neuen Gehaltsscheck zu holen, der den, den sie aus Versehen mit ihrer Uniform gewaschen hatte, ersetzte. Sie konnte nicht umhin zu bemerken, wie gut er aussah – oder die Riegel des silbernen Leutnants auf seiner Schulter. Sie fand die Kombination zutiefst beunruhigend.

Dann, ein paar Tage später, kam Anderson an ihrem Dienstposten im Operationssaal des Kommunikationspostens vorbei, einem gedrungenen, fensterlosen Gebäude, in dem Perniciaro als „Breitbandstatistiker“ arbeitete – ein Job, der so geheim ist, dass sie immer noch ablehnt, über seinen zu sprechen Einzelheiten. „Aus meinem Mund kam nichts“, erinnert sie sich an dieses Treffen. 'Das einzige, was ich dachte, war: 'Oh mein Gott, es ist ein Offizier, ich sage besser nichts, weil ich Schwierigkeiten bekommen könnte, meinen Gehaltsscheck zu waschen.' '

Aber Anderson scherzte nur, dass sie zu ihm kommen sollte, wenn sie Geld brauchte, um sie zu überbrücken, bis ihr Gehaltsscheck ausgetrocknet war. Ihre Angst begann nachzulassen. „Ich fühlte mich zu Steve hingezogen, und ich wusste, dass er sich zu mir hingezogen fühlte“, sagt sie. »Du kannst es einfach sagen. ... Es passiert einfach, weißt du? Egal wie viel ich mir sagte, das ist ein Offizier und nicht nur das, mein XO, ich konnte es einfach nicht durchgehen lassen.'

Sie hätten sich kaum vermeiden können, wenn sie es versucht hätten. Marinepersonal, das dem Kommunikationsposten zugeteilt war, arbeitete nicht nur zusammen, sondern lebte auch zusammen auf dem NATO-Stützpunkt in Keflavik. Die öde Vulkanlandschaft, die sechs Monate im Jahr in Schnee und Dunkelheit eingeschlossen war, bot wenig Abwechslung. „Sie befinden sich auf einer abgelegenen Dienststelle und haben nur sehr wenige Möglichkeiten, das zu tun, was Sie normalerweise in den USA tun würden“, sagt Anderson. „Menschen, die im Ausland stationiert sind, klammern sich an sich selbst. Ein Ort wie Keflavik, man arbeitet zusammen, man lebt zusammen, alles geschieht auf einer Basis.'

Sie sahen sich täglich in der Einsatzzentrale. Obwohl nur wenige Worte zwischen ihnen gewechselt wurden, machte sich insbesondere Perniciaro Sorgen wegen des Aussehens. Als Anderson sie eines Tages allein in der Einsatzzentrale fand, bat sie ihn höflich, zu gehen. „Ich sagte: „Vielleicht solltest du jetzt nicht hier sein“, sagt sie. „Ich wurde paranoid. ... Weil es eine so kleine Basis ist, achten die Leute auf Dinge. ... Die Leute reden, besonders die Frauen.'

Anderson war von der Bitte verblüfft. 'Er sagte: 'Wir machen hier nichts falsch'', erinnert sie sich.

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Gelegentlich sahen sie sich bei gesellschaftlichen Anlässen. Eines, das in beiden ihrer Erinnerungen hervorsticht, ist das Volleyballspiel und das Potluck, bei dem Perniciaros kleine Tochter das Herz ihrer Mutter höher schlagen ließ, indem sie Anderson eine Handvoll Cracker anbot. Dann, im August, trafen sie sich bei einem Softballspiel – auf typisch isländische Manier inmitten eines heftigen Regenschauers.

„Er hat mich begrüßt“, sagt sie. Danach „ging ich nach Hause und sagte: ‚Ich werde anrufen‘“, sagte sie. Also tat sie es.

'Ich sagte: 'Weißt du, wer das ist?' “, sagt sie über den Moment, an den sie sich jetzt als einen der unangenehmsten ihres Lebens erinnert. 'Er sagte: 'Ja, es ist Michelle.'

„Ich habe ihm am Telefon ‚Sir‘ gesagt. ... Ich sagte ihm: 'Ich hoffe, du denkst nicht schlecht von mir, aber ich habe einfach den Drang, das zu tun.'

'Er hat mir gesagt, ich soll ihn nicht 'Sir' nennen. '

Trotzdem war Anderson von ihrem Anruf etwas überrascht und sagte es ihr. „Ich kam mir wie ein Narr vor“, sagt Michelle. „Ich musste mich immer wieder daran erinnern, dass wir Profis waren. Ich war wütend, nicht auf ihn, sondern auf die Tatsache, dass mich eine dumme Regel davon abhielt.'

Sie rief trotzdem immer wieder an. Mehrmals legte er auf. Doch allmählich ließ sein Widerstand nach. Die Telefongespräche wurden länger und er fing sogar an, sie anzurufen. 'Sie sagte immer wieder: 'Komm rüber zu mir nach Hause. Lass uns zusammenkommen“, sagt Anderson. 'Nach langer Zeit habe ich einfach Ja gesagt.'

Als Anderson im September 1991 zum ersten Mal die Treppe zu Perniciaros Wohnung hinaufstürmte, war es kein angenehmer Moment. „Was in meinem Kopf vor sich geht, ist:“ Ich kann nicht glauben, dass das passiert. Das ist falsch“, erinnert sich Anderson. „Hier ist ein Typ, der seit 15 Jahren auf der Linie ist, unzählige Auszeichnungen, Auszeichnungen, nie gegen eine Regel verstößt. Also sage ich mir: ‚Die Navy hat eine Regel. Ich kann nicht glauben, dass ich das tun werde.' '

Doch das Verbotene wurde bald zur Routine. Anderson traf sich in diesem Herbst praktisch jede Nacht mit Perniciaro in ihrer Wohnung, spielte Dame oder Scrabble oder schaute sich Videos an, während Amanda mit ihren Spielsachen spielte. Er achtete immer darauf, zu gehen, bevor die Pendler im Morgengrauen die Straßen füllten.

Anderson, der auch schon einmal verheiratet war, war begeistert – und das nicht nur von Perniciaro. „Es waren nicht nur Steve und Michelle, es waren Steve und Michelle und Amanda“, sagt er. „Ich wusste definitiv, dass ich das wollte. ... Es war wie eine natürliche Entwicklung.' Er schlug im November vor, die beiden auf dem Sofa in ihrer winzigen Wohnung zu sitzen.

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Dann, am 27. Januar 1992, ging ihre geheime Welt zu Ende.

Andersons Chef, Cdr. Ronald J. Wojdyla, winkte ihn in sein Büro und konfrontierte ihn direkt: Die „Hotline“ der Basis hatte einen Hinweis erhalten, dass Anderson mit einer der angeworbenen Frauen unter seinem Kommando zusammen war. War es wahr?

Anderson, sein Herz sank, schloss die Tür hinter sich. 'Ja, es ist wahr', sagt Anderson, antwortete er. »Das wollte ich Ihnen schon immer sagen. Ich habe mich darüber gequält. Ich habe mir immer gesagt, wenn ich jemals von dir gefragt würde, würde ich es dir sagen.' Anderson erfuhr später, dass der Tipp von Perniciaros Nachbarin gekommen war, der Frau eines Soldaten, der, wie Perniciaro sagt, 'wusste, dass ich in meinem Leben sehr glücklich war und ... es nicht ertragen konnte.'

Anderson sagt, er habe sich 'schlecht gefühlt, dass ich {meinen Kommandanten} persönlich im Stich gelassen hatte.' Aber er ließ auch wenig Zweifel an seinen Prioritäten. 'Ich sagte ihm: 'Das ist eine Beziehung, von der ich nicht weggehen kann.' '

Wojdyla, den Anderson als „einfach unter Schock“ über seine Enthüllung beschreibt, hatte immer viel von seinem Vorstandsvorsitzenden gehalten. Später sagte er aus, dass er nur wenige Stunden, bevor er Anderson konfrontierte, Andersons jährliche Bewertung abgeschlossen hatte und 'es der beste Fitnessbericht war, den ich in meiner Karriere geschrieben habe'. Das Dokument lag auf seinem Schreibtisch und wartete auf Andersons Unterschrift.

Jetzt sagte er Anderson, er habe keine andere Wahl; Anderson müsste neu zugewiesen werden.

Wojdyla machte in einem Brief an das Personalhauptquartier der Navy in Arlington keine Worte, in dem er den Vorfall beschrieb: „Seine Handlungen waren der Ordnung und Disziplin abträglich, eindeutig unangemessen und widersprachen dem Vertrauen, das von einem leitenden Offizier verlangt wird. Außerdem war seine Verbrüderung mit einem weiblichen Mitglied dieses Kommandos. Er hat seine eigene Integrität untergraben und die Befehlskette innerhalb dieser kleinen Übersee-Aktivität, die weit von der NATO-Basis entfernt ist, kompromittiert.'

Aber Wojdyla blieb vor strengeren Maßnahmen stehen – Anderson hätte wegen der Straftat vor ein Kriegsgericht gestellt werden können – und wählte nur, um ein „nicht strafendes“ Beratungsschreiben in Andersons Akte zu legen. In seinem abschließenden, geänderten Leistungsbericht beschrieb er seinen scheidenden XO als „dynamischen Anführer“ und empfahl ihn „auf der Grundlage seiner nachgewiesenen Fähigkeiten und seines unbegrenzten Potenzials“ zur Beförderung.

'Seine einzige Schwäche', so die Bewertung, 'war auf der persönlichen Seite und beeinflusste leider sein Urteilsvermögen.'

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Anderson verließ Island im Februar dieses Jahres, zuversichtlich, dass er, auch wenn er möglicherweise keine weiteren Beförderungen erhält, zumindest seine 20 Jahre beenden und seinen Ruhestand kassieren kann. In einer Ironie, die nur das Militär produzieren konnte, wurde er beauftragt, im Hauptquartier des Naval Security Group Command im Nordwesten Washingtons Kurse in „Total Quality Leadership“ zu unterrichten.

Unterdessen war Perniciaro (die den Nachnamen ihres Mannes angenommen hat) bei Amanda in Island geblieben, bis ihre Tour im April 1992 endete. Dann gesellte sie sich zu Anderson in dem gepflegten Backsteinhaus, das er in Kensington gemietet hatte. Zwei Tage nach ihrer Ankunft heirateten sie privat in ihrem Wohnzimmer und feierten das Ereignis an diesem Abend bei einem Abendessen in der Innenstadt von Washington. Es war das erste Mal, dass sie gemeinsam in die Öffentlichkeit gingen.

Aber das Gefühl häuslicher Glückseligkeit sollte nicht von Dauer sein. Für eine Navy, die sich in schmerzhaften Bemühungen um einen Personalabbau befand, war Andersons „Ablösung für die Sache“ ein Todesstoß. Am 22. Dezember ging er vor eine formelle Untersuchungskommission im Washington Navy Yard. 'Ich dachte, ich würde in diesem Gremium Dinge klären', sagt Anderson, der über die Gelben Seiten einen Zivilanwalt engagierte, um ihn zu vertreten. »Ich wollte ihnen meine Diskretion mitteilen. Ich wollte auch sagen: 'Hey, ich habe diese Frau geheiratet, es war nicht etwas Schmutziges oder Billiges, wie manche es versuchen würden.' '

Der Vorstand von drei Navy-Kapitänen spielte es jedoch nach Vorschrift. Anderson wurde des „Versäumnisses, akzeptable Führungsqualitäten zu demonstrieren“ für schuldig befunden und eine ehrenvolle Entlassung gewährt. Letzten Monat, nach sechs Monaten frustrierender und letztendlich vergeblicher Versuche, die Entscheidung des Vorstands zu kippen, wurde Anderson aufgefordert, die Navy bis Ende Juli zu verlassen.