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Andre Kertesz: Fotografien mit der warmen Patina der Zeit

Der Tod von Henri Cartier-Bresson im August im Alter von 95 Jahren markierte das Ende einer Ära. Cartier-Bresson war der letzte der Generation, die in den 20er und 30er Jahren Pionierarbeit für die offene und oft lyrische Fotografie leistete, die mit der 35-mm-Leica-Kamera verbunden war. Für viele verkörperte er die Idee des Fotografen als intuitiven Beobachter gesellschaftlicher Sitten, der dank Blitzreflexen und einem fein abgestimmten Auge die Essenz des Lebens im Bruchteil einer Sekunde einfangen konnte.

Doch Cartier-Bresson war nicht der Erste, der die mit ihm verbundene Street Photography perfektionierte. Zu Recht gebührt diese Ehre Andre Kertesz (1894-1985), einem ungarischen Emigranten nach Frankreich und später nach New York, dessen Bilder noch während Cartier-Bressons Studium der Malerei in Paris veröffentlicht und ausgestellt wurden.

Kertesz beeinflusste nicht nur Cartier-Bresson, sondern auch Brassai, einen ungarischen Emigranten, dessen stimmungsvolle Bilder vom nächtlichen Paris der 30er Jahre den technischen Fähigkeiten verdanken, die er von Kertesz gelernt hat. Aber Kertesz' Ruf ist dem ihren nie ganz gleichgekommen, teils wegen seiner schwierigen Lebensumstände, teils wegen seiner schwierigen Persönlichkeit. Dies trotz einer erfolgreichen Retrospektive, die kurz vor seinem Tod am Art Institute of Chicago eröffnet wurde und im Metropolitan Museum of Art in New York zu sehen war.

Eine neue und umfassendere Retrospektive „Andre Kertesz“, die am Sonntag in der National Gallery of Art eröffnet wurde, wirft ein willkommenes Schlaglicht auf die 70-jährige Karriere des Fotografen. Chronologisch geordnet und sorgfältig ausgewählt von der Kuratorin Sarah Greenough, der Leiterin der Fotoabteilung des Museums, erinnert die Ausstellung daran, dass Kertesz nicht nur ein großer Künstler war, sondern auch, dass sein Erbe, wie das von Cartier-Bresson, heute ein historisches Relikt ist.

'Andre Kertesz' ist ein Schmuckkästchen einer Ausstellung, teilweise wegen der Intimität der Fotogalerien des Museums, aber hauptsächlich, weil so viele der 116 ausgestellten Fotografien perfekte kleine Juwelen sind.

Die frühesten Bilder, die zwischen 1912 und 1924 aufgenommen wurden, als Kertesz in Budapest lebte, sind Vintage-Drucke, die kaum fünf Zentimeter hoch und eineinhalb Zentimeter breit sind. In einem warmen Braun getönt (vermutlich altersbedingt) und minutiös detailliert, laden sie uns ein, sich verzaubern zu lassen.

Und charmant sind sie. Einige sind konventionelle Landschafts- und Genreszenen, andere stammen aus der Front des Ersten Weltkriegs, wo Kertesz als Soldat der österreichisch-ungarischen Armee diente. Hier kommt Kertesz' Gespür für Lyrik erst zum Vorschein. Was möglicherweise ein grobes Thema gewesen sein könnte – vier Soldaten, die eine provisorische Feldlatrine besuchen – wirkt stattdessen süß, sogar sentimental. Andere Bilder zeigen Kertesz' Bruder Jeno, wie er sich nackt auf dem Lande tummelt, Ikarus spielt (mit später hinzugefügten Flügeln, in Tinte) oder als scheinbar kopfloser Faun unter Wasser schwimmt. Letzteres Bild aus der Sammlung von Elton John lässt das spätere Interesse des Fotografen an optischer Verzerrung ahnen.

Den Mittelpunkt der Ausstellung und die zentrale Schaffensphase von Kertesz bilden Bilder aus Paris, wo er von 1925 bis 1936 lebte. Diese Bilder sind größer (zunächst Postkartengröße, später fast 20 x 10 Zoll), nicht weniger fesselnd; Was sie am meisten von der ungarischen Arbeit unterscheidet, ist ihr modernes Aussehen. Ein Stillleben mit einer auf einen Teller gelehnten Gabel, eine Vogelperspektive auf Fußgänger vom Eiffelturm aus, eine Nachtansicht einer leuchtenden Ladenfront – das sind moderne Fotografien, aber nicht im Sinne von Zeitgenössischem. Vielmehr weisen sie mit ihren fast abstrakten Kompositionen und schwindelerregenden Perspektiven die formalen Merkmale der Malerei der Moderne auf.

Tatsächlich probierte Kertesz verschiedene Aspekte des Modernismus aus, nachdem er schnell alle modernistischen Kunstbewegungen aufgenommen hatte, die in den 20er und 30er Jahren in und durch Paris wirbelten. Als er das Atelier von Piet Mondrian besuchte, machte er Bilder, die wie Mondrian-Gemälde komponiert sind.

Als er die Surrealisten kennenlernte, stellte er Akte vor die Spiegel eines Funhouses und produzierte seinen Serienklassiker „Distortions“.

Gleichzeitig verdiente er seinen Lebensunterhalt durch die Arbeit für französische und deutsche Zeitschriften in dem aufrichtigen Stil von „Du bist da“, der zum Standard für alle Bildmagazine wurde, einschließlich des Life-Magazins in den Vereinigten Staaten.

Von einem frühen Historiker des Fotojournalismus als „Schöpfer der literarischen Reportage“ bezeichnet, übernahm Kertesz spezifische Aufgaben, zog es jedoch vor, die Straßen von Paris auf der Suche nach unerwarteter visueller Poesie zu durchstreifen. In „On the Boulevards“ von 1934 verdichtete er eine auf einer Bank sitzende Frau und einen männlichen Passanten mit der sie umgebenden Werbung und suggerierte subtil, dass Urbanität ein Konsumsport ist.

All diese selbstbewussten Experimente und Innovationen fanden ein jähes Ende, als er und seine Frau Ende 1936 in New York ankamen.

In der Erwartung, als Star der neuen europäischen Fotografie behandelt zu werden, wurde Kertesz stattdessen an den Rand des amerikanischen Verlagswesens geschickt und suchte nach Aufträgen von Harper's Bazaar und anderen schlecht passenden freiberuflichen Jobs. Ironischerweise zeigte ihm das Leben, das ganz nach dem Bild der europäischen Bildzeitschriften, für die Kertesz gearbeitet hatte, gestaltet war, die kalte Schulter, möglicherweise weil es bereits einen Veteranen aus Europa, Alfred Eisenstaedt, im Team hatte. Kertesz wurde entmutigt und verbittert. Er arbeitete 14 Jahre lang für das Magazin House and Garden und fotografierte gepflegte Häuser, bis weit in die Sechziger hinein.

Zumindest ist dies die Kertesz-Legende, wie sie Kertesz in seinen späteren Jahren überliefert hat, aber die Katalogaufsätze der Ausstellung bemühen sich, sie zu entlarven. (Die Essayisten des Katalogs sind Greenough und Robert Gurbo, Kurator der Kertesz-Stiftung. Mehr als 30 der 116 Drucke der Ausstellung sind Geschenke der Kertesz-Stiftung an die National Gallery.) Kertesz' Bilder wurden in den 40er und 40er Jahren ziemlich oft veröffentlicht und ausgestellt. 50er Jahre, aber anscheinend nicht oft genug, um ihren Hersteller zufrieden zu stellen. In jedem Fall sind sich alle einig, dass Kertesz in den 60er und insbesondere in den 70er Jahren von einer neuen Generation „entdeckt“ wurde und unzählige Möglichkeiten zur Veröffentlichung, Ausstellung und zum Verkauf seiner Werke erhielt. Seine geschätzten Pariser Bilder, wie „Chez Mondrian“ von 1926, waren besonders beliebt und wurden oft nachgedruckt.

Viele der Fotografien aus den New Yorker Jahren sind jedoch in derselben Liga wie die Pariser Arbeiten. Bilder wie „Washington Square“, ein Blick aus Kertesz' Wohnung von 1954, der durch kahlen Bäume auf verschneite Wege blickt, wirken auch heute noch frisch und unerwartet. Mit zunehmendem Alter des Künstlers wurden die Bilder autobiografischer und symbolischer; Mehrere Farbbilder gegen Ende der Ausstellung, die in den 80er Jahren mit einer Polaroid-Kamera aufgenommen wurden, zeigen das Profil des Künstlers im Schatten einer sonnenuntergangsfarbenen Wand.

Wie die Pariser Fotografien vor 50 Jahren vereinen diese eine raffinierte Komposition und eine ansprechende Sentimentalität.

Insgesamt verbessert 'Andre Kertesz' als Ausstellung die Retrospektive seines Werks von 1985 in mehrfacher Hinsicht. Zum einen schloss die frühere Ausstellung mit dem Untertitel „Von Paris und New York“ die ungarischen Bilder vollständig aus, sodass die frühe Phase seiner Entwicklung fehlte. Trotz ihres breiteren Geltungsbereichs ist die aktuelle Show kleiner und straffer geschnitten, obwohl sich langjährige Kertesz-Fans möglicherweise mehr unbekannte Bilder in der ausgewählten Gruppe wünschen. Und der Katalog der Schau profitiert von neuen Recherchen in den Nachlässen des Künstlers und – darf man es sagen – von der Abwesenheit des Künstlers bei der Vorbereitung der Schau. Frühere Ausstellungen mussten seinen Launen und Macken gerecht werden.

Aber auch wenn sie eine der wichtigsten künstlerischen Persönlichkeiten der Fotografie feiert, hat die Ausstellung eine bittersüße Qualität. Denn so einflussreich wie Kertesz, Cartier-Bresson und Brassai in der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts waren – und insbesondere bei amerikanischen Fotografen, von Garry Winogrand bis William Eggleston –, ist der von ihnen verfochtene Zweig des Mediums jetzt im Niedergang. Heutige Fotografen sind im Großen und Ganzen mehr an Bildern über Bilder interessiert als daran, neue Wege zu finden, wunderbares Material in der Alltagswelt zu rahmen. Das Zeitalter der romantischen Sensibilität in der Fotografie mag vorbei sein, ersetzt durch ein Zeitalter der Ironie. Doch wie 'Andre Kertesz' beweist, bleibt sein unschuldiger Charme betörend.

Andre Kertesz befindet sich bis zum 15. Mai im Westgebäude der National Gallery of Art, Sixth Street und Constitution Avenue NW. Rufen Sie unter 202-737-4215 an oder besuchen Sie www.nga.gov. Das Museum ist von Montag bis Samstag von 10 bis 17 Uhr geöffnet. und Sonntag von 11 bis 18 Uhr Der Eintritt ist frei.

Visuelle Poesie: 'On the Boulevards' in Paris, 1934. Andre Kertesz' Werke befinden sich in der National Gallery. Frisch wie neu gefallener Schnee: 'Washington Square'. Kertesz' 'The Tuileries Gardens', oben, und 'Under the Eiffel Tower', rechts: Kunst, die im Abstand von 50 Jahren entstanden ist, aber beide eine raffinierte Komposition enthüllen retrospektiv.