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AOL übernimmt Time Warner in Rekordhöhe von 183 Milliarden US-Dollar

Die geplante Heirat von America Online Inc. mit Time Warner Inc. signalisiert nachdrücklicher als alles andere bisher, dass „neue Medien“ und „alte Medien“ nicht mehr in sich gegenseitig ausschließenden Bereichen existieren.

Time Inc. wurde 1923 als Amerikas erstes wöchentliches Nachrichtenmagazin gegründet. AOL wurde 1985 als proprietärer Online-Dienst für eine kleine, geekige Gruppe von Computerbenutzern gegründet. In den letzten zehn Jahren sind die Unternehmen rasant gewachsen und haben sich systematisch neu erfunden. Time Warner wurde zu einem der wichtigsten Player in Filmen, Fernsehen und Kabeldiensten; AOL wurde zum vorherrschenden Einstiegspunkt in dieses Ding namens Internet und begann sich selbst als 'Medienunternehmen' zu bezeichnen.

Am Ende des Jahrhunderts war es eine offene Frage, ob alte Mediengiganten von schlanken Online-Bestien wie AOL zu Dinosauriern gemacht werden würden oder ob diese Newcomer unterdrückt werden würden, wenn die Time Warners der Welt beschlossen, ihre unternehmerischen Muskeln spielen zu lassen.

Gestern wurde klar: Weder das Alte noch das Neue führt nirgendwo hin. Diese Tiere brauchen sich offensichtlich gegenseitig. Und die manische Evolution der Informationsökonomie scheint dazu bestimmt, sich als multimediales Sammelsurium aus Allianzen zu entwickeln, die so unberechenbar sind wie der technologische Wandel selbst.

Auf den ersten Blick könnte AOL Time Warner eine Informations-Superfamilie sein, die sich in den reizüberfluteten Haushalten des Medienzeitalters niederlässt. Das zusammengeschlossene Unternehmen hätte seine großen Finger bei fast jeder Methode, um Nachrichten, Informationen, Unterhaltung und Werbung nach Hause zu bringen – sei es durch Fernsehen, Kabel, Telefonleitungen, Zeitschriften, Bücher oder Musik-CDs.

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„Die Magie dieser beiden Unternehmen besteht darin, dass sie sich mit den Strukturen des täglichen Lebens vertraut gemacht haben“, sagt Peter Kreisky, Leiter der Medienpraxis bei Mercer Management Consulting. Die Unternehmen haben diese Allgegenwart in sehr unterschiedlichen Unterhaltungslandschaften erreicht, sagte er, und je nachdem, wie sich die Technologie schnell wandelt, scheinen beide Unternehmen eine Kombination aus Bequemlichkeit eingegangen zu sein.

Time Warner hat seine große und verwundbare Kehrseite abgedeckt, indem es sich an dem charakteristischen Markennamen im Internet ausgerichtet hat, einem Medium, in das es ohne eindeutigen Erfolg mühsam eingedrungen ist. AOL erwirbt unterdessen Zugang zum umfangreichen 'Inhaltsportfolio' von Time Warner, zu dem CNN, TNT, WTBS, HBO, ein großes Filmstudio und populäre Zeitschriften wie Time, Sports Illustrated und People gehören.

Am wichtigsten ist vielleicht, dass das zusammengeschlossene Unternehmen in einzigartiger Weise für das Aufkommen von „Breitband“ geeignet wäre – Hochgeschwindigkeits-Internetzugang über Kabelfernsehen oder Telefonleitungen, der neue Dienste wie Video-on-Demand und schnelles Herunterladen von Musik bietet. Durch das Kabelsystem von Time-Warner könnte AOL etwa 20 Prozent der Kabelabonnenten des Landes erreichen.

Nach der gestrigen Ankündigung können nur wenige den vollen Umfang der Bestrebungen von AOL bezweifeln. Das Unternehmen hat lange Zeit den weniger berauschenden Mantel von 'Internet Service Provider' oder 'Online-Dienst' gemieden und seine hartnäckige Unternehmenskultur wird durch das Ziel von 'AOL Anywhere' definiert, einer Marke, die versucht, den Computer-Desktop zu überschreiten.

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'AOL bekommt endlich den Wunsch, als Medienunternehmen bezeichnet zu werden', sagte Robbin Zeff, Internet-Analyst der Zeff Group, einer Online-Beratung in Arlington. 'Die offensichtliche Einschränkung hier ist 'Pass auf, was du dir wünschst.' '

Tatsächlich fragt sich Zeff in der freilaufenden Welt des Internets, ob AOL agil genug bleiben wird, um sich ändernde Markttrends und -anforderungen zu antizipieren, vielleicht seine stärkste Seite in den letzten Jahren. 'Jetzt wird AOL das gesamte Gepäck eines großen Medienunternehmens erben', sagte Zeff. 'So viele Internetunternehmen sind auf ihre Fähigkeit aufgebaut, auf einen Cent zu drehen. Es ist sehr unklar, ob AOL das noch kann.'

Nicht zuletzt stellt Time Warners Eifer, mit AOL zu fusionieren, eine formale Anerkennung dessen dar, was offensichtlich geworden ist: dass das Internet das heiße Medium des Zeitalters ist und wahrscheinlich auch die Welle der Zukunft sein wird.

'Man muss immer wieder hierher zurücktreten, um zu erkennen, wie unglaublich das alles ist', sagte A. Michael Noll, Professor an der Annenberg School of Communications der University of Southern California. „Vor zehn Jahren war AOL dieses winzige Unternehmen, das kaum auf der Landkarte von jemandem zu finden war. Jetzt sind sie groß genug, um etwas so Dominantes wie Time Warner zu kaufen.'

In der resultierenden Kombination kann man sich leicht das abendliche Unterhaltungsmenü eines Haushalts vorstellen: Zu jeder Zeit könnte die Mutter mit dem Time Warner-Kabel fernsehen, CNN-Nachrichten, ein Spiel von Atlanta Braves auf TBS, eine 'ER' Wiederholung auf TNT oder ein erster Film auf HBO. Der Teenager-Sohn könnte über AOL ins Internet gehen, mit einem Netscape-Browser durch den Cyberspace wandern und über den Instant-Messaging-Dienst ICQ von AOL mit Freunden chatten.

Auf einem anderen Computer könnte seine Schwester MapQuest studieren, um das Kino zu finden, das sie gefunden hatte, indem sie AOLs Moviefone anrief, wo sie einen Warner Bros.-Film wie 'You've Got Mail' sehen wird.

Und der Vater, der in der Familie niemanden auf sich aufmerksam machen kann, zieht sich in die Zeitschriften Time, Sports Illustrated und People zurück.

Dies ist das Norman Rockwell-Bild des Medienkonsumenten der Jahrhundertwende, wie es sich AOL-Chef Steve Case und sein Time Warner-Kollege Gerald Levin vorgestellt haben, als sie gestern in New York ihr Engagement in Höhe von 183 Milliarden US-Dollar bekanntgaben. „Das Leben der Menschen gestalten“ war die wiederkehrende Schlagworte, die gestern von den Führungskräften des Unternehmens auf einer New Yorker Pressekonferenz verwendet wurde. 'AOL Time Warner wird ein unvergleichliches Portfolio globaler Marken anbieten', schwärmte Case.

Trotzdem waren frühere Gewerkschaften von Medienunternehmen und Medienunternehmen bestenfalls wackelig. Disney kaufte die Internet-Suchmaschine Infoseek Corp., deren Aktie seit November kollabiert. Barry Dillers USA Networks Inc. stimmte einer Fusion mit dem beliebten Online-'Portal' Lycos zu, nur um zu sehen, dass der Deal nach der Meinungsverschiedenheit der Aktionäre scheiterte.

AOL Time Warner wäre die mit Abstand größte Gewerkschaft, und der Zusammenschluss ist ein unverkennbarer Reifeprozess für das Internet. Aber für viele Online-Beobachter ist es ein bittersüßer Maßstab. Ein Teil der Magie der Online-Welt ist ihr Wild-West-Charakter, in dem die Eintrittsbarrieren winzig sind und scheinbar jeder ein industrieller Pionier sein kann.

Genau wie Steve Case.

'Dies ist der letzte Nagel im Sarg für jeden, der glaubte, das Internet sei die letzte Hochburg des Medienwettbewerbs', sagte Robert McChesney, Professor für Kommunikation an der University of Illinois und Autor von 'Rich Media, Poor Democracy'. Früher, sagte er, sei es das Ziel gewesen, online zu gehen, vielleicht einen Markt zu revolutionieren. Das Ziel sei es nun, ein Unternehmen so weit aufzubauen, dass eines dieser Medienkonglomerate es kaufen will.

In einem virtuellen Treffpunkt für Technologiefans - der Slashdot-Website - hat Chefredakteur Robin Miller gestern eine ausgelassene Debatte über die Fusion mit diesem Estrich angestoßen: 'Jetzt können Sie alle Ihre Internetanforderungen erfüllen, von der Konnektivität bis zum Content zum Einkaufen, geliefert von einem einzigen erfahrenen Unternehmen. Sie müssen sich nicht mehr mit Websites auseinandersetzen, die von der Parteilinie abweichen, Risiken eingehen. . . oder irgendeines von diesem anderen unordentlichen, altmodischen 'Internet als Anarchie'-Zeug.

'Um in Zukunft online zu gehen, müssen Sie nur Ihren Computer anschließen, Ihr Gehirn ausschalten und genießen!'

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Nicht zuletzt wird sich AOL Time Warner in einer Medienumgebung abmühen, die eine rasante Entwicklung durchmacht. Niemand kann beispielsweise mit Sicherheit sagen, ob in einigen Jahren die meisten Verbraucher vom Fernseher aus ins Internet gehen oder ob die Fernsehzuschauer von morgen ihre Lieblingssendungen auf ihrem Computerbildschirm sehen.

Es ist jedoch wahrscheinlich, dass Hochgeschwindigkeits-Internetdienste bald zu einem Massenmarktphänomen werden. Der Zugang zum Internet über dickere Kabelleitungen ist etwa 100-mal schneller als herkömmliche Telefon- und Modemverbindungen. Und die Kontrolle über Breitband wird als entscheidend für die Gesundheit beider Unternehmen angesehen, sagte Mark Berman, Analyst bei Mediaweek.com, einer Online-Handelspublikation.

'Mir ist ziemlich klar', sagte Berman, 'dass die Leute in fünf Jahren auf diesen Deal zurückblicken werden, der maßgeblich dazu beigetragen hat, wie all diese schnellen Veränderungen abgeschwächt wurden.'

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Der Mitarbeiterautor John Schwartz hat zu diesem Bericht beigetragen.

Andere Vereinbarungen

AOL und Time Warner kündigten außerdem Marketing-, Handels-, Inhalts- und Werbevereinbarungen an, die verschiedene bereits bestehende Beziehungen zwischen den beiden Unternehmen erweitern werden. Diese sind von der geplanten Fusion getrennt und umfassen:

* Der AOL-Dienst wird das InStyle-Magazin von Time Warner beinhalten, das den Inhalt erweitert, den Time Warner bereits AOL-Mitgliedern von People, Teen People und Entertainment Weekly anbietet.

* Die Programme von CNN.com und Entertaindom.com werden auf verschiedenen America Online-Diensten prominent vorgestellt.

* AOL-Mitglieder haben Zugang zu Werbe-Musikclips von Time Warner-Aufnahmekünstlern.

* Time Warner und AOL Moviefone werden an der Online-Offline-Cross-Promotion von Time Warner-Filmen teilnehmen.

* Breitband-CNN-Nachrichteninhalte werden auf AOL Plus verbreitet, dem Medieninhaltsangebot, das für AOL-Mitglieder entwickelt wurde, die sich über Breitband verbinden, wenn es in diesem Frühjahr auf den Markt kommt.

* Time Warner wird die Cross-Promotion von AOL in einer Reihe seiner Offline-Medieneigenschaften drastisch ausweiten.

* Warner Bros.-Einzelhandelsgeschäfte werden den AOL-Service bewerben, einschließlich der Verteilung von AOL-Disketten im Geschäft.

* Time Warner wird AOL-Disketten in Werbemailings und Produktlieferungen einschließen.

* America Online wird auf Road Runner verschiedene Marken und Produkte von America Online verfügbar machen, darunter AOL Instant Messenger, Digital City, AOL Search und AOL Moviefone.

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Quelle: Die Unternehmen

Bildunterschrift: Steve Case von AOL, links, und Gerald Levin von Time Warner stehen gestern Arm in Arm nach einer Pressekonferenz in New York, auf der der Mammut-Fusionsplan angekündigt wurde.