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Astronauten-Autopsien werden schwierig

Experten, die Autopsien der bei der Challenger-Explosion getöteten Astronauten durchführen, werden wahrscheinlich in der Lage sein, die Überreste zu identifizieren, aber die genaue Todesursache wird laut Spezialisten der forensischen Pathologie, dem Zweig der Medizin, der sich mit gewaltsamem Tod befasst, schwieriger sein.

Das Team des Armed Forces Institute of Pathology (AFIP) bei der Arbeit in Florida wird Zahn- und Knochenfragmente röntgen, chemische Gewebetests durchführen und Verletzungsmuster analysieren, um herauszufinden, ob die Astronauten durch die Explosion, Feuer, giftige Gase oder durch aufprallen, wenn ihr Abteil auf die Meeresoberfläche trifft.

Ob sie die Antwort finden, hängt davon ab, wie viel Gewebe nach sechs Wochen im Meer noch zu untersuchen ist.

'Dies ist aufgrund des Zeitintervalls und der Tatsache, dass es ein Feuer gab und sie im Wasser waren, sehr schwer vorherzusagen', sagte Dr. Douglas S. Dixon, stellvertretender Chefarzt von Massachusetts und ehemaliger AFIP-Chef der forensischen Pathologie.

Dixon und andere Befragte sagten, Gewebe sei im Meerwasser viel besser erhalten als in der Luft, und wenn Teile der Mannschaftskabine vor Fischen und anderen Aasfressern geschützt blieben, könnten die Überreste in ziemlich gutem Zustand sein. Der Mannschaftsraum wurde in etwa 100 Fuß Wasser gefunden. Die Wassertemperatur in dieser Tiefe und an diesem Ort beträgt laut dem National Oceanographic Data Center durchschnittlich 71 Grad.

Dixon, der in Crash-Untersuchungsteams bei der AFIP mitgearbeitet hat, sagte, Pathologen werden versuchen, Frakturmuster aus gefundenen Knochen zu rekonstruieren und, wenn möglich, Proben von Knochenmark und inneren Organen entnehmen, um den Gehalt an Kohlenmonoxid, Zyanid und anderen Giftstoffen zu messen Chemikalien, die bei Bränden entstehen. Sie können auch Verletzungen an inneren Organen wie Milz oder Leber beurteilen.

Anhand solcher Beweise können die Pathologen möglicherweise entscheiden, ob die Astronauten während der Explosion und des Feuers an Verletzungen starben oder überlebten, bis das zerschmetterte Space Shuttle auf Wasser traf.

'Wenn es einen thermischen Schaden gibt, bedeutet das nicht unbedingt, dass sie durch Feuer gestorben sind', sagte Dixon. „Sie hätten an Verletzungen sterben und später verbrannt werden können. Ich bezweifle, dass sie den ganzen Weg lebend heruntergekommen und ertrunken sind.'

Aus den Verletzungsmustern sollten Pathologen die g-Kräfte beim Aufprall abschätzen und beurteilen können, wie sich Sitze, Sicherheitsgurte und Kabinenwände während des Unfalls verhalten.

Das Abgleichen von Zähnen mit zahnärztlichen Aufzeichnungen wird wahrscheinlich das beste Mittel zur Identifizierung sein, da Zähne zu diesem Zweck nur nach Fingerabdrücken betrachtet werden, so Dr. Ali Z. Hameli, Chefarzt des Bundesstaates Delaware und Berater des Justizministeriums letztes Jahr bei der Identifizierung des angeklagten NS-Kriegsverbrechers Josef Mengele.

„Die Identifizierung sollte nicht sehr schwierig sein. Sie wissen, wer die Vermissten sind, und sie haben medizinische und andere Informationen“, sagte er. 'Die Frage ist, ob die Überreste aller sieben Astronauten dort sind oder nicht.'

Eine Röntgenaufnahme eines Gliedmaßenknochens kann oft das Alter und das Geschlecht seines Besitzers aufdecken, und Blutgruppen- und Chromosomentests können bei der Gewebeidentifizierung helfen, so Dr. Ross E. Zumwalt, Direktor der forensischen Pathologie bei der Gerichtsmedizin in Cinncinati .

»Ich war ziemlich überrascht, als sie sagten, sie hätten die Überreste gefunden«, sagte Dixon.

„Es ist gut“, fügte er hinzu, „denn es gibt den Familien endlich etwas, auf das sie sich konzentrieren können. Wenn du einen Körper hast, kannst du ihn begraben und trauern und fertig sein.'