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ATT LANGSTRECKEN AUSFALL

Das Fernnetz von American Telephone & Telegraph Co., bei weitem das größte des Landes, erlitt gestern einen beispiellosen Zusammenbruch, der die Anrufe von Millionen von Menschen in den Gemeinden von Küste zu Küste blockierte und viele Geschäfte störte. Während eines Großteils des Nachmittags und Abends wurde nur etwa die Hälfte der bei AT&T gewählten Anrufe durchgestellt, teilte das Unternehmen mit.

Laut AT&T normalisierte sich das System um 23:30 Uhr, aber die Techniker waren sich immer noch nicht sicher, was genau die Massenausfälle verursacht hatte. Der Verdacht konzentrierte sich auf die hochkomplexe Computersoftware, die das Netzwerk verwaltet und an normalen Werktagen rund 100 Millionen Anrufe reibungslos weiterleitet.

'Das ist schwerwiegend', sagte AT&T-Sprecher Herb Linnen über den landesweiten Systemausfall. '... Es gibt keinen Präzedenzfall in Bezug auf die Dauer und die Art der Zeit.' Er sagte, die Techniker würden es genau studieren, bis sie es vollständig verstanden hätten.

Das Versagen, das Millionen von Haushalten erreichte, schien in Bezug auf das Ausmaß seiner Auswirkungen einer der schwerwiegendsten des Computerzeitalters zu sein. Mit Sicherheit wird die Aufmerksamkeit wieder auf Möglichkeiten zum Schutz der Wirtschaft und des Staates vor absichtlichen oder versehentlichen Ausfällen von Computersystemen gelenkt, deren Bedeutung täglich wächst.

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'Das Telefonnetz wird zu einem großen Computersystem', sagte Jerry Lucas, Präsident des McLean-Beratungsunternehmens TeleStrategies Inc. '... Ein Softwarefehler in einem Teil des Systems kann buchstäblich das gesamte System lahmlegen.'

Die Arbeitsannahme von AT&T gestern Abend war, dass das Problem zufällig war, und es spielte die Vermutung herunter, dass es durch einen Computervirus verursacht wurde, eine Art Programm, das entwickelt wurde, um sich selbst zu verbreiten und zu replizieren und mit dem Saboteure andere Computernetzwerke lahmgelegt haben.

'Alles bisher deutet darauf hin, dass es sich nicht um einen ... Virus handelt', sagte Linnen.

Das erste Anzeichen von Problemen trat gestern Nachmittag gegen 14:30 Uhr auf, als Techniker des nationalen Kontrollzentrums von AT&T in Bedminster, N.J., Warnschilder auf elektronischen Karten bemerkten. Um den Schaden einzudämmen, während Experten nach dem Problem suchten, programmierte die Leitstelle das Netzwerk um, um die Anzahl der Anrufe zu reduzieren, die es von Anrufern annehmen würde.

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Viele AT&T-Kunden erhielten Aufzeichnungen, in denen sie darauf hingewiesen wurden, dass die Leitungen belegt waren, und dass sie es später erneut versuchen sollten.

In einigen Fällen akzeptierten AT&T-Betreiber nur Notrufe. Anderswo gingen Anrufe normal durch und die Teilnehmer wussten nicht, dass es ein Problem gab.

Auch internationale Anrufe und die zunehmend genutzten gebührenfreien 800er-Nummern seien angebunden, obwohl private Leitungen, die viele Unternehmen von AT&T mieten, nicht betroffen seien, sagte Linnen. Im Allgemeinen waren Anrufe von und nach Washington nicht so stark betroffen wie in anderen Gebieten des Landes.

Die Hauptkosten für Privatanrufer waren Frustration. Doch einige Unternehmen, die stark vom Fernverkehr abhängig sind, wurden in die Geldbörse geschlagen. Laut einem Unternehmenssprecher gingen die Anrufe bei den Reservierungszentren von American Airlines um 75 bis 80 Prozent unter das normale Volumen zurück. United Airlines meldete einen Rückgang der Anrufe um 50 bis 60 Prozent. Beide sagten, dass der Flugbetrieb und Computerdatenleitungen, die in privaten Netzwerken laufen, nicht betroffen seien.

Regionale Störungen von Fernnetzen sind ein seltenes, aber nicht unbekanntes Ereignis, in der Regel verursacht durch die physische Zerstörung von Anlagen durch schlechtes Wetter oder durch Unfälle wie beispielsweise Bautrupps beim Durchtrennen von Glasfaserkabeln mit hoher Kapazität. Aber dies schien die erste nationale Störung ohne erkennbare physische Ursache zu sein.

AT&T sagte gestern Abend, das Problem scheine sich auf die Computerausrüstung zu konzentrieren, die das Unternehmen 1987 in seinen 110 nationalen Vermittlungszentren installiert habe. Das Programm soll in drei bis vier Monaten abgeschlossen sein.

Das Gerät und die dazugehörige Software steuern ein „Signalisierungsnetz“, das ausschließlich dazu dient, Informationen über Ferngespräche aufzubauen und zu übermitteln. Die Gespräche selbst werden in einem separaten Netzwerk geführt. Andere Unternehmen wie MCI Communications Corp. erlitten kleinere Störungen beim Einfahren des gleichen Gangs.

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Dieses Gerät übernimmt Funktionen wie die Überprüfung, ob eine gewählte Nummer nicht besetzt ist, bevor eine Sprechverbindung aufgebaut wird, um sie zu erreichen, wodurch keine Leitung verschwendet wird. Es übermittelt auch Informationen wie die Ursprungsnummer des Anrufs und ermöglicht so neue Dienste bei der Anrufer-ID, bei denen ein Display die Nummer anzeigt, von der ein eingehender Anruf getätigt wurde.

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„Die komplexeste Software, die jemals auf der Welt geschrieben wurde, ist der Softwarewechsel“, sagt Frank Dzubeck, Präsident von Washingtons Communications Network Architects Inc. Sie kann aus Millionen von „Codezeilen“ bestehen, der Sprache, in der Menschen tippen Computerbildschirme, um Programme zu erstellen, von denen sie hoffen, dass sie den Computer der Telefonanlage wissen lassen, wie er mit jeder erdenklichen Situation umzugehen hat.

„Bugs“ oder Fehler in der Software treten oft auf, wenn ein neues Programm zum ersten Mal verwendet wird. In einigen Fällen bleiben sie jahrelang unentdeckt, bis bestimmte Umstände eintreten, die die Programmierer nicht vorhergesehen haben und die Maschine zum Einfrieren bringen.

Die wirtschaftlichen Auswirkungen des gestrigen Scheiterns wurden durch die Tatsache verringert, dass viele Unternehmen und Regierungsbehörden andere Fernverkehrsunternehmen nutzen und viele institutionelle Nutzer von AT&T anlässlich des Geburtstags von Martin Luther King Jr. geschlossen wurden.

Die Auswirkungen auf die Regierung schienen gering zu sein. Ein Sprecher des Weißen Hauses sagte gestern Abend, dass Anrufe durchgegangen würden; Ein Sprecher der Federal Emergency Management Agency sagte, man verfolge das Problem nicht.

MCI und US Sprint Communications Co., die Nummer zwei und drei der Fernverkehrsunternehmen, meldeten gestern keine Probleme in ihren Netzen. Sprint sagte, dass das Anrufvolumen etwas gestiegen sei, da AT&T-Kunden bei jedem Anruf spezielle Zugangscodes wählten, um das Sprint-Netzwerk zu nutzen.

Das heutige wettbewerbsfähige Ferngesprächssystem ermöglicht es den Kunden, andere Unternehmen als die, bei denen sie sich angemeldet haben, zu nutzen. Sprint wird zum Beispiel erreicht, indem man 10333 wählt, bevor die Nummer angerufen wird. Die Nummer von MCI ist 10222 und von AT&T 10288.

Für AT&T, das sich in einem Markt voller unzuverlässiger Unternehmen seit langem als 'die richtige Wahl' bezeichnet hat, hat der Vorfall ein großes Trauma mit sich gebracht. 'Wir haben einige Probleme bei verschiedenen Geräten isoliert', sagte ein AT&T-Techniker gestern Abend. Aber 'unser Netzwerk ist immer noch krank'. Kurz darauf gab das Unternehmen bekannt, dass das System wieder normal funktioniert.