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AUTO ZITRONENGESETZE MIT GEMISCHTEN ERGEBNISSEN

In diesem Jahr werden mehr als 150.000 Amerikaner ein unerwartetes Neuwagen-Feeling bekommen: totale Frustration. Ihre Autos werden immer wieder die Werkstatt besuchen, während die Mechaniker erfolglos versuchen, sie zu reparieren.

Vor zehn Jahren konnten solche unglücklichen Autobesitzer ihren Fall nur vor Gericht bringen – ein langer und kostspieliger Prozess. Aber seit 1982 hat jeder Staat außer Arkansas und South Dakota ein Zitronengesetz erlassen.

Die Zitronengesetze der Staaten legen Schlichtungsverfahren fest, die es Besitzern von hoffnungslos defekten Autos erleichtern sollen, ein Ersatzauto oder eine Rückerstattung zu erhalten. Die meisten Staaten definieren eine Zitrone als ein neues Auto, das 30 Tage in der Werkstatt war oder innerhalb des ersten Jahres des Besitzes viermal das gleiche Problem hatte.

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Aber der Weg zur Zufriedenheit für Zitronenbesitzer hat sich als arg mit Schlaglöchern erwiesen. Schwache Gesetze, darunter viele, die es den Autoherstellern ermöglichen, das Schiedsverfahren durchzuführen, eine schlechte Aufsicht durch die Bundesstaaten und kilometerlange Bürokratie haben die Verbraucher auf Schritt und Tritt behindert.

Consumer Reports überprüfte Hunderte von Zitronenrechtsfällen und verglich Statistiken von Tausenden anderer. Unser wichtigstes Ergebnis: Verbraucher werden viel eher mit einem staatlichen Schlichtungsprogramm zufrieden sein als mit einem Programm, das von einem Hersteller oder einem privaten Schlichter durchgeführt wird. Bei der Überprüfung von Daten aus dem Bundesstaat Washington wurde festgestellt, dass Hersteller, die gezwungen sind, eine Zitrone zurückzunehmen, nur allzu bereit sind, dieses Auto außerhalb des Bundesstaates an ahnungslose Käufer auf dem Gebrauchtwagenmarkt zu liefern.

Alle staatlichen Zitronengesetze funktionieren im Wesentlichen auf die gleiche Weise. In einem gerichtsähnlichen Schiedsverfahren äußern sich Fahrzeugbesitzer und Hersteller jeweils vor einem „unparteiischen“ Gremium oder einem Richter. Dreizehn Staaten haben staatliche Schiedsverfahren etabliert. Der Rest nutzt Schlichtungsprogramme, die von privaten Gruppen oder von den Autoherstellern selbst gesponsert werden. In einigen Staaten müssen Verbraucher mit einem vom Hersteller gesponserten Gremium beginnen, können ihre Fälle jedoch bei einem staatlichen Gremium anfechten.

Chrysler und Ford betreiben ihre eigenen Schlichtungsstellen, während GM das Auto Line-Programm des Better Business Bureau nutzt. Mit Ausnahme von Ford, das in jedem seiner Schlichtungsgremien einen Händler zulässt, bestehen die Gremien aus Personen ohne Verbindung zum Hersteller. Ausländische Autohersteller nutzen eine von mehreren privaten Schlichtungsstellen; Dazu gehören Autosolve (von der American Automobile Association betrieben) und Autocap (von der National Automobile Dealer's Association betrieben).

Etwa 55 Prozent der Verbraucher, die 1991 in Florida an dem staatlichen Schlichtungsprogramm teilnahmen, erhielten eine Rückerstattung oder ein Ersatzauto. Staatliche Programme in New York und Connecticut gewährten den Verbrauchern in 48 Prozent bzw. 77 Prozent der Fälle Rückerstattungen.

Im Gegensatz dazu führten 1991 von 11.000 landesweit vom Better Business Bureau bearbeiteten Schiedsverfahren nur 1.500 oder 14 Prozent dazu, dass Verbraucher ein Ersatzauto oder eine volle Rückerstattung erhielten.

Die Chancen, aus einem von einem Autohersteller gesponserten Schlichtungsprogramm die Befriedigung zu gewinnen, erscheinen noch geringer. Chrysler Corp. zum Beispiel erhielt 1991 12.477 Schiedsanträge und akzeptierte 7.880 davon als „innerhalb der Gerichtsbarkeit“. Von den 7.880 akzeptierten Fällen wurden nur 1.197 (oder 9,6 Prozent der ursprünglichen Schlichtungsanträge) vollständig zu Gunsten des Kunden entschieden.

Ford berichtete, dass es 5.605 Beschwerden bearbeitete und den Verbrauchern in 30 Prozent der Fälle alles gewährte, was sie verlangten. Ford scheint sich in einigen Staaten zu bemühen, Beschwerden vor einem Schiedsverfahren zu klären. In Washington zum Beispiel wurden von 126 Ford-bezogenen Zitronenrechtsfällen, die 1990 und 1991 eingereicht wurden, alle außer 12 beigelegt, bevor der Fall zu einer Anhörung ging.

Leider führen außer den erwähnten nur wenige Staaten Aufzeichnungen über Fälle von Zitronenrecht oder verlangen sogar eine Berichterstattung von privaten Organisationen, die Schiedsprogramme durchführen. Viele sind bestenfalls zögerlich, wenn es darum geht, den Verbrauchern bei der Ausübung ihrer Rechte zu helfen.