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Kampf um die Vorherrschaft in der Atommüllentsorgung

Im nuklearen Entsorgungsgeschäft von Duratek Inc. aus Kolumbien sind Roboter, ultrahochfeste Metalle, doppelte Backup-Systeme und ausfallsichere Technologie Standard.

Als ein Team von Duratek-Ingenieuren sich daran machte, eine keilförmige Roboter-Kampfmaschine zu bauen, gaben sie ihr zwei Sätze winziger Panzerstufen. Sie haben alle elektrischen Verbindungen mit Doppeldrähten verdrahtet – sowohl gelötet als auch gecrimpt. Sie panzerten es mit Titan und schnitzten eine Killernase aus Inconel, einer superharten exotischen Legierung, die in Atomkraftwerken verwendet wird.

Dann malten sie zum Spaß eine Pilzwolke, fügten einen Streifen gelbes Strahlenschutzband hinzu und krönten es mit dem neuen Firmenlogo des Unternehmens, das sich bis letzten Monat noch GTS Duratek nannte.

Für Duratek war der 325 Pfund schwere Atomic Wedgie nicht nur ein Spielzeug. Es war der Einstieg des Unternehmens in Battlebots, der Roboter-Wrestling-Show, die in diesem Jahr auf dem Kabelkanal von Comedy Central sofort ein Hit war. Als solches stellte der Wedgie eine Low-Budget-Version der Nascar-Rennwagen dar, für die Unternehmen jedes Jahr Millionen von Dollar zahlen, um sie mit ihren Etiketten zu bekleben.

Die 10.000 US-Dollar, die ausgegeben wurden, um das Atomic Wedgie-Team zu einer Battlebot-Meisterschaft nach Las Vegas zu schicken, trugen dazu bei, die Moral der Mitarbeiter zu steigern, sagt Vizepräsident Brad Bowan. Es verbesserte auch das Image des Unternehmens in der Nuklearindustrie und half bei der Einführung des neuen Namens von Duratek. Erst gestern wurde das neue Logo am Firmensitz aufgestellt.

Duratek steigert sowohl sein Profil als auch seinen Umsatz, der sich in diesem Jahr aufgrund der Übernahme der Nukleardienstleistungen von Waste Management Inc.

Die Übernahme in Höhe von 65 Millionen US-Dollar, die vollständig durch Schulden finanziert wird, erhöht den Umsatz um etwa 100 Millionen US-Dollar pro Jahr, aber viel weniger den Gewinn pro Aktie. Die Jahresendergebnisse werden in Kürze veröffentlicht. In den ersten neun Monaten des letzten Jahres stieg der Umsatz dank eines Quartalsumsatzes aus der Abfallwirtschaftsabteilung um 34 Prozent auf 167 Millionen US-Dollar. Der Gewinn stieg von 7,4 Millionen US-Dollar (37 US-Cent) auf 8,8 Millionen US-Dollar (45 Cent pro Aktie), wurde jedoch durch die Kosten der Übernahme gebremst, die in Zukunft voraussichtlich mehr zum Ergebnis beitragen werden.

Die Auswirkungen der großen Übernahme auf die Duratek-Aktie einzuschätzen ist schwierig, da Durateks eigene Performance, wie in diesem Jahr bei so vielen Technologieunternehmen, oft von Markttrends überrollt wird. Die Aktien sind gegenüber dem Vorjahr um etwa 20 Prozent gesunken und schlossen gestern bei 6,94 USD pro Aktie, ein Plus von 6 Cent. Die Aktie wird nicht viel gehandelt – laut Bloomberg News durchschnittlich knapp 30.000 Aktien pro Tag.

In den letzten fünf Jahren wurde Duratek von der Carlyle Group kontrolliert, Washingtons größter privater Investmentgesellschaft, die Vorzugsaktien hält, die etwa 39 Prozent des Unternehmens ausmachen.

Durch den Kauf von Waste Management übernahm Duratek die Geschäfte dieses Unternehmens mit dem Department of Energy und wurde auch Manager einer großen Deponie für nuklearen Abfall in South Carolina.

Vor der Übernahme, sagte Bowan, stammten die meisten Einnahmen von Duratek aus der Arbeit an Kernkraftwerken, die sich im Besitz von Stromversorgern befinden. Das Unternehmen ist auch einer von mehreren Auftragnehmern, die an der massiven Beseitigung von Resten aus der Atomwaffenproduktion der Regierung arbeiten, die jetzt in der Bundesanlage in Hanford, Washington, gelagert werden.

Durateks Rolle bei der Sanierung von Hanford besteht darin, radioaktiven Schlamm in geschmolzenes Glas einzukapseln.

Dieser Prozess, der als Vitrifizierung bezeichnet wird, ist die Hauptaufgabe des Ingenieurteams, das Durateks Battlebot gebaut hat. Engineering Manager Charles Payne sagte, er und seine Kollegen hätten Battlebots im Fernsehen gesehen und beschlossen, hey, das können wir machen.

Obwohl der Bau von Kampfrobotern wie ein Sport für jugendliche Tüftler klingt, braucht es auf der Ebene der Superschwergewichtsmeisterschaft ein professionelles Team – in diesem Fall die Maschinenbauingenieure Richard Martin und Tom Corrie, der Elektroingenieur Kevin Maze und der Chemieingenieur Robert Everhart.

Sie bauten nicht nur einen Battlebot, sondern auch eine Website, www.teamhalflife.com, und arbeiteten nachts und am Wochenende mit technischer Unterstützung von anderen Anbietern der Nuklearindustrie.

Das Ergebnis war ein Raupenkeil aus Titan und Aluminium, der einfach seine Nase unter andere funkgesteuerte Kriegerroboter schlug, sie umdrehte oder in eine Ecke schob, dauerhaft deaktiviert.

Die Fahrer von Duratek trainierten für den Kampf, indem sie ihren Roboter um Bierfässer werfen ließen, und testeten dann seine Haltbarkeit, indem sie ihn mit voller Geschwindigkeit in einen Gabelstapler im Lager von Duratek fuhren. Die riesige Maschine ist beim Aufprall zur Seite gesprungen, sagte Payne. Der Roboter wich unversehrt zurück.

Atomic Wedgie erging es am Dienstagabend nicht so gut, als sein Titelkampf von vor ein paar Monaten endlich ausgestrahlt wurde. Es verlor, nachdem eine Zoll-dicke Stahlachse nachgab. Der Roboter wurde inzwischen umgebaut und war wieder auf einer Fachmesse für die Abfallwirtschaft in Tuscon im Einsatz und lockte Ingenieure an den Ausstellungsstand von Duratek.