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Rindfleisch ein saftiges Beispiel für außer Kontrolle geratene Inflation

Rindfleisch ist ein gutes Beispiel dafür, warum alle über Inflation sprechen, aber niemand tut viel dagegen.

Die Rindfleischpreise haben einen spektakulären Anstieg erlebt. Sie sind jetzt fast 13 Prozent höher als vor einem Jahr. Sie werden nicht nur 1978 weiter ansteigen (durchschnittlich 16 Prozent oder mehr über dem Niveau von 1977), sondern sie werden 1978 wahrscheinlich um weitere 7 oder 8 Prozent steigen.

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Die Preiserhöhungen für Rindfleisch verdunkeln die ohnehin düsteren Aussichten für das Anti-Inflationsprogramm der Regierung. Obwohl Rindfleisch nur 1,4 Prozent des Verbraucherpreisindex (oder etwa 10 Prozent der Lebensmittelkosten zu Hause) ausmacht, ist es eines dieser auffälligen Produkte, das die Menschen auf die Inflation aufmerksam macht. Mit steigenden Preisen wird es immer schwieriger, die großen Gewerkschaften zu kleineren Lohnerhöhungen zu bewegen. Das ist natürlich das Herzstück des Anti-Inflationsprogramms der Carter-Regierung.

Das Problem ist, dass niemand viel gegen die Erhöhungen unternehmen kann oder sollte. In der heutigen Inflationsangst geht die Erkenntnis verloren, dass nicht alle Preiserhöhungen schlecht sind. Oft fordern sie die Produzenten auf, mehr zu produzieren oder die Verbraucher, weniger zu konsumieren. In anderen Fällen spiegeln Preisänderungen lediglich Schwankungen in Angebot und Nachfrage wider.

Das heutige Problem besteht darin, dass diese normalen Prozesssteigerungen eine zugrunde liegende Inflationsdrift von 6 Prozent verstärken. Sie werden durch einen Lohnfindungsprozess verstärkt und verewigt, der – auf grobe Weise – versucht, alle trotz der Inflation zu halten. In diesem Klima sind alle Preiserhöhungen böse.

Jeder künstliche Versuch, die Rindfleischpreise niedrig zu halten, wäre jedoch zum Scheitern verurteilt. Die Rindfleischpreise spiegeln Angebot und Nachfrage wider. Wenn das Angebot sinkt und die Nachfrage steigt, müssen die Preise steigen oder es entstehen Knappheiten.

Um zu verstehen, warum dies jetzt geschieht, braucht es ein wenig Geschichte. In den letzten fünf Jahren hat die Rinderindustrie einen ihrer Boom-Bust-Zyklen erlebt. In den frühen 1970er Jahren steigerten die Viehzüchter – überflutet mit Geldern von der Wall Street und mit dem Gefühl, dass die Amerikaner alles für Rindfleisch bezahlen würden – die Größe des Rinderkrauts der Nation stark.

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tatsächlich wurde es zu stark erhöht. Die Blase platzte zuletzt 1973 und Anfang 1974. Seitdem schreibt die Rindfleischindustrie mit kurzen Unterbrechungen rote Zahlen. Als die Erzeuger ihre Herden verkauften, überschwemmte Rindfleisch den Markt und bis vor kurzem blieben die Einzelhandelspreise relativ stabil. Bei hohen Futtergetreidepreisen verschwanden die Viehgewinne.

Die Zahlen erzählen die Geschichte klar. 1975 belief sich Amerikas Rinderherde auf 132 Millionen Stück. Heute sind es weniger als 116 Millionen Menschen. Die meisten Amerikaner sind sich des enormen Anstiegs des Rindfleischkonsums nicht bewusst, der aus dieser Liquidation der Rinderherden resultierte. Zwischen 1973 und 1976 stieg der Rindfleischkonsum pro Kopf um etwa 17 Prozent (von 81 Pfund pro Person auf etwa 95 Pfund).

Unterdessen litten die Produzenten. Richard McDougal, Präsident der National Cattlemen's Association, schätzt die Verluste auf etwa 30 Milliarden Dollar. Auch wenn das zu hoch ist, bestreitet niemand die Realität massiver Verluste von etwa 30 Milliarden Dollar. Auch wenn das zu hoch ist, bestreitet niemand die Realität massiver Verluste. Viehzüchter erhielten wahrscheinlich gerade genug, um die Auslagen (wie Futter- und Beobachtungskosten) zu decken, aber nicht genug, um die Gemeinkosten zu decken oder einen Gewinn zu erzielen. Viele überlebten, indem sie sich vom gestiegenen Wert ihres Landes borgten.

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All dies ist ein seltenes Beispiel für dieses sterbende Phänomen, den freien Markt. In den Vereinigten Staaten gibt es mehr als 130.000 Futterstellen – in denen Rinder etwa sechs Monate vor der Schlachtung gemästet werden – und selbst die größten (mit mehr als 100.000 Rindern) können die Preise nicht manipulieren.

Aber jetzt geht die Achterbahn in die andere Richtung. Die Herden wurden abgebaut, und bei steigenden Preisen könnten Kühe und Kälber bald damit beginnen, Kühe und Färsen von der Schlachtung zurückzuhalten, um ihre Zuchtbestände zu erhöhen. Aber eine Steigerung der Produktion ist mindestens zwei Jahre entfernt - die Zeit, die von der Zucht bis zur Schlachtung vergeht.

Folglich wird die Rindfleischproduktion in den nächsten 24 Monaten auf 36 Monate weiter schrumpfen. Laut Eldon Ball, einem Wirtschaftswissenschaftler des Landwirtschaftsministeriums, könnte der Pro-Kopf-Verbrauch von seinem Höchststand 1976 bis zum nächsten Jahr auf 81 oder 82 Pfund oder etwa das Niveau von 1973 sinken. Der daraus resultierende Preisdruck ist unvermeidlich.

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Nur drei Dinge können diese Preiserhöhungen bremsen: mehr Schweine- und Geflügelproduktion, die die Verbraucher durch Rindfleisch ersetzen würden, hauptsächlich Fleisch in Hamburger Qualität; und staatliche Kontrollen. Keine bietet viel von einer Lösung.

Niedrigere Getreidepreise - die die Getreidebauern zum Schreien bringen - stimulieren bereits eine höhere Schweine- und Geflügelproduktion. Da die Zuchtzyklen dieser Tiere kürzer sind, ist der Zusammenhang zwischen Getreidepreisen und Fleischpreisen schneller und direkter. Aber zum Guten oder zum Schlechten. Amerikaner sind Rindfleischesser. 1977 betrug der Fleischkonsum pro Kopf 155 Pfund, aber fast 60 Prozent davon waren Rindfleisch. Schweine- und Geflügelfleisch werden die Lücke wahrscheinlich nicht füllen.

Was Importe angeht, befürchten Viehzüchter, dass Präsident Carter die bestehenden Kontrollen aussetzen könnte, was eine Importflut auslösen würde, die die Preise senken und ihren Wohlstand zerstören würde. Die Befürchtungen sind wohl übertrieben. Die bestehenden Kontrollen geben den Importen nur etwa 7 Prozent des US-Fleischkonsums, und selbst eine 30- bis 40-prozentige Erhöhung (was wahrscheinlich unrealistisch hoch ist) würde den Importen nur etwa 10 Prozent des Inlandsmarktes belassen.

Schließlich könnten direkte Preiskontrollen vorübergehende Erleichterung bringen, indem sie die Viehzüchter zwingen, mehr Tiere zu vermarkten. Aber die langfristigen Folgen wären immer noch geringere Vorräte – Viehzüchter würden ihre Herden nicht wieder aufbauen – und höhere Preise oder strengere staatliche Kontrollen.

Kurz gesagt, das einzige, was man gegen steigende Rindfleischpreise tun kann, ist, sie auszusitzen. Aber wenn das Ergebnis eine höhere Inflationsrate ist, wird es ein mühsames Warten.