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Bitterkeit verweilt im Kampf um die Kontrolle über Rowe-Möbel

Innerhalb der Branche ist Rowe Furniture Corp. mit Sitz in dieser Stadt im Südwesten von Virginia außerhalb von Roanoke ein bedeutender Hersteller, aber kein „Fortune 500“-Riese.

In den letzten Wochen wurden die Aktionäre von Rowe jedoch wie Schachfiguren in einem großen Kampf um die Kontrolle über das Unternehmen behandelt.

Ein schlichter Bundesrichter hat einen vorübergehenden Waffenstillstand eingerichtet, um zu verhindern, dass Rowe Furniture „zerrissen“ wird, wie er es kürzlich beschrieb. Auf der Jahresversammlung der Kanzlei am 24. Mai wird jedoch eine stürmische Konfrontation erwartet.

Insider sagen, es könnte Jahre dauern, um die Bitterkeit zu beseitigen, die durch Anschuldigungen und Gegenanklagen verursacht wurde, mit denen Aktionäre von den um die Macht ringenden Familienfraktionen überschwemmt wurden.

Ein Zweig der gespaltenen Familie warf dem derzeitigen Management von Rowe vor, eine „übermäßige“ Entschädigung zu erhalten, als die Gewinne und Dividenden rückläufig waren.

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Als Reaktion darauf teilte Rowes Management den Aktionären mit, dass der Hauptherausforderer 'seinen Bildungshintergrund falsch angegeben' und an mehreren Geschäftsvorhaben in North Carolina teilgenommen habe, bei denen die erforderlichen Steuern nicht bezahlt wurden.

Der Staub hat sich nun gelegt und beide Seiten suchen die Unterstützung der Aktionäre für die Bedingungen des Waffenstillstands, zu denen ein Sitz des Anführers der Aufständischen, Robert V. Mathison Sr. von Hilton Head, S.C., gehört.

Gerald M. Birnbach, der Rowe-Vorsitzende und -Präsident, der von Mathison beschuldigt wurde, ein zu hohes Gehalt zu nehmen, während die Unternehmensgewinne einbrachen, räumte ein, dass der Kampf störend und kostspielig war.

„Ein Stellvertreterwettbewerb ist seiner Natur nach eine gegnerische Beziehung. Beide Seiten neigen dazu, Kommentare abzugeben, die manchmal unglückliche Auswirkungen haben. Ich bin überzeugt , dass alle Beteiligten . . . bedauern, dass ihnen zugefügt wurde“, sagte Birnbach kürzlich.

Er stellte fest, dass Rowes Vorstand die Bedingungen eines Waffenstillstands akzeptiert hatte, der auf Drängen des Richters des US-Bezirksgerichts James C. Turk zustande gekommen war, der befürchtete, Rowe Furniture würde ein korporatives Chaos hinterlassen, wenn eine der beiden Seiten den Kampf „gewinnen“ würde.

Die Mathisons hatten sich darüber beschwert, dass Birnbachs Jahresgehalt von 160.000 Dollar 'exorbitant' sei und sein Arbeitsvertrag weniger als zwei Wochen nach dem Tod des ehemaligen Vorstandsvorsitzenden des Unternehmens aufgesetzt worden sei. Es sah für Birnbach acht Jahresgehalte vor, wenn er aus anderen Gründen als Unehrlichkeit oder dauernder Erwerbsunfähigkeit gekündigt wurde. Es enthielt auch einen Mercedes-Benz-Sportwagen im Wert von 18.000 US-Dollar, der von der Firma zur Verfügung gestellt wurde.

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Sie waren auch irritiert, dass Mathison sich entschieden hatte, in Bethesda zu leben und das Unternehmen von einem Büro in Arlington aus zu führen, während andere Offiziere hier waren.

Die Geschäftsleitung sagte, dass Birnbachs Gehalt und Auto bereits früher genehmigt worden seien und dass Birnbachs Erfahrung und Stellung in der Branche und die Notwendigkeit, ihn als weiterführende Person in der Geschäftsleitung zu haben, Grund genug für den Arbeitsvertrag seien.

Die Wurzeln der Rowe-Schlacht lassen sich auf die Gründung von Rowe Furniture in Roanoke im Jahr 1946 zurückverfolgen. Es begann mit der Herstellung eines einzelnen Liegesessels in einem kleinen Laden in einer Seitenstraße. Im vergangenen Jahr überstieg Rowes Rekordumsatz 46 Millionen US-Dollar aus der Produktion von mittelpreisigen, gepolsterten Wohnzimmermöbeln, Holz- und Metalltischen, Bücherregalen und anderen Stücken aus Fabriken hier und in Missouri und Kalifornien.

1975 stieg der Umsatz von Rowe auf fast 9 Millionen US-Dollar, während viele andere Möbelhersteller darunter litten. Der Umsatz einiger Unternehmen ging um bis zu 80 Millionen US-Dollar zurück. Der Umsatzanstieg ging jedoch mit einem dramatischen Gewinnrückgang für Rowe einher – von 2,2 Millionen US-Dollar im Jahr 1974 auf 774.000 US-Dollar im Jahr 1975.

Das Unternehmen wiederholte diese Leistung im Geschäftsjahr 1976 mit einem Umsatzplus von 2 Millionen US-Dollar gegenüber 1975, aber einem Gewinnrückgang auf 524.000 US-Dollar, dem niedrigsten Stand seit fast 20 Jahren.

Der Abwärtstrend hat sich im laufenden Geschäftsjahr fortgesetzt. Im ersten Quartal, das am 28. Februar endete, fiel der Gewinn auf 219.000 USD (9 Cent pro Aktie) von 530.000 USD (23 Cent) im gleichen Zeitraum des Vorjahres. Das Gesamtversandvolumen ging von 12,8 Millionen US-Dollar auf 11,6 Millionen US-Dollar zurück.

Birnbach führte die Rückschläge auf das strenge Winterwetter zurück, das sowohl die Lieferungen als auch die Fähigkeit der Einzelhändler, Möbel zu verkaufen, behinderte.

Sinkende Gewinne waren die Saat, die im internen Machtkampf keimte, der mehr als sechs Monate dauerte, die Aktionäre schätzungsweise 350.000 bis 400.000 US-Dollar für den daraus resultierenden Stellvertreterkampf kostete und erst beendet wurde, als Turk, ein junger Bundesrichter im Südwesten von Virginia, der kämpfenden Familie mitteilte Fraktionen, um 'diesen Fall beizulegen!'

Die Familienfraktionen sind Nachkommen von Donald E. Rowe Sr., der Vizepräsident von Kroehler Furniture war, bis er hierher zog, um sich mit einem langjährigen Freund und Partner, Ralph Bentz, selbstständig zu machen.

Donald L. Jordan, der halb im Ruhestand ist, aber damals Präsident von Johnson-Carper Furniture Co. war, sagte, er kenne Rowe schon seit einiger Zeit.

Als Rowe Jordan anrief, um zu sagen, dass er Kroehler verlassen hatte, fragte er, wie die Dinge in Roanoke seien, und „ich sagte ihm, er solle runterkommen“, erzählte Jordan. „Ich habe ihm beim Standort und der Finanzierung geholfen“, und Jordan-Rowe Furniture Co. war geboren.

Rowe und Bentz folgten Anfang 1946 Rowes Sohn D. E. Rowe Jr. und sein Schwiegersohn R. V. Mathison Sr.

Bis 1950 erzielten Rowe und Jordan einen Nettoumsatz von mehr als 3,25 Millionen US-Dollar und einen Gewinn von 191.500 US-Dollar. Aber Jordan, ein Südstaatler, war von seinem Vater, einem gebürtigen Neuengländer, enttäuscht.

»Seine Politik war Tag und Nacht so verschieden von meiner«, erinnerte sich Jordan. »Alles Geschäftliche, ein brillanter Geschäftsmann, aber sehr egoistisch. Als es mir unmöglich war, weiterzumachen, sagte ich ihm, ich würde kaufen oder verkaufen, und er kaufte.' 1951 wurde die Firma in Rowe Furniture Corp.

Rowe Sr. zog eine engagierte und äußerst loyale Gruppe in sein junges Unternehmen, mit der er fast patriarchalisch umging. Rowe duldete wenige Fehler, aber durch sorgfältige Pflege erzeugte er bei seinen Mitarbeitern und Mitarbeitern eine starke Hingabe.

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'Der König ist tot', war die Reaktion von TV Anderton kürzlich auf die Erwähnung des Namens seines ehemaligen Mentors. Anderton, der die ersten Produkte von Rowe transportierte und später seine eigene Spedition aufbaute, sagte über Rowe Sr.: „Er hat nie einen Fehler gemacht und könnte Ihnen nächstes Jahr zitieren, was er heute gesagt hat. Er war der klügste Geschäftsmann, den ich je kannte. Kalt. Aber fair, immer fair.'

Nur wenige außerhalb von Rowes Schatten wussten wirklich über seinen Charakter oder seine Persönlichkeit Bescheid. Es wurde offensichtlich versucht, das Profil von Rowe niedrig zu halten, und der Name erschien selten in Verbindung mit anderen Aktivitäten als geschäftlichen Aktivitäten.

Unter seinen Mitarbeitern war jedoch die Großzügigkeit von Rowe Sr. berühmt.

Im Bericht des Präsidenten für 1950 ist Rowe Jr. als Vizepräsident und Mathison als stellvertretender Sekretär aufgeführt. 1952 waren beide Vizepräsidenten und blieben dies bis 1956, als Matison verließ, um Crest Furniture Corp zu gründen.

'D. E. und ich hatten mehrere Monate darüber gesprochen“, erklärte Matison. 'Er wusste, dass ich alleine ausgehen wollte und seine einzige Bedingung war, dass ich kein Konkurrent von ihm werde.'

Mrs. Mathison betonte kürzlich in einem Interview, dass ihr Mann nicht an Wettkämpfen teilnehme, sondern in eine höhere Art der Möbelherstellung eingestiegen sei. Die Meinungen gehen darüber ebenso auseinander wie über die Tiefe der daraus resultierenden Kluft zwischen Rowe Sr. und Mathison.

Mitarbeiter und ehemalige Mitarbeiter sagten, dass 'Rowe schrecklich, schrecklich verletzt war, als die Mathisons gingen.'

Rowe Sr. war unglücklich genug, sich zu weigern, bei Lieferanten zu kaufen, die an Mathison verkauften, sagte ein Freund.

Crest, ein Pionier im Urethanbau, überlebte sieben Jahre und ging dann sechs Monate, nachdem Mathison seine Tätigkeit als leitender Angestellter oder Direktor der Firma aufgehört hatte, in Konkursverwaltung, sagte er.

Frau Mathison beschrieb die Aktivitäten ihres Mannes seitdem als „Erfinderberater (der) 30 US-Patente und ungefähr ebenso viele ausländische Patente erhalten hat. . . als Berater für. . . Kimberly-Clark, Procter & Gamble und Burlington Industries.'

Ungefähr zur Zeit von Mathisons Abreise stellte Rowe einen neuen Verkäufer für die Region Neuengland ein - Gerald Marshall Birnbach, ein Absolvent der Boston University von 1952. Birnbachs Cousin ersten Grades war bereits ein sehr erfolgreicher Verkäufer für Rowe im Raum New York. Birnbach sagte, er habe über einen Zeitraum von acht Jahren in Connecticut, Massachusetts und Rhode Island einen Umsatz von mehr als 1 Million US-Dollar erzielt.

Der Tod von Rowe Sr. im Februar 1964 läutete eine Ära des Wandels und des Wachstums für das Unternehmen ein, in der die Entwicklung eines Managementteams eine entscheidende Rolle spielte.

1971 war Rowe Jr. Chairman und President, Birnbach Vice Chairman und Executive Vice President und Lloyd Rowe Vice President für den Anlagenbetrieb. In kurzer Folge wurde in Missouri ein neues Polsterwerk in Betrieb genommen und das Werk Salem erneut erweitert. Am 24. Oktober 1972 wurde Birnbach zum Präsidenten von Rowe gewählt. Am 14. Dezember trat Lloyd Rowe zurück und gründete seine eigene Firma.

„Über einen Zeitraum von etwa zwei Jahren sind Situationen aufgetreten, die dazu geführt haben, dass ich das Vertrauen zu meinen Vorgesetzten verloren habe“, so Lloyd Rowe. 'Ich habe schon länger darüber nachgedacht und als die Situation unerträglich wurde, bin ich gegangen.'

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Mit dem Ausscheiden von Lloyd Rowe lag die Verantwortung für den Betrieb von Rowe Furniture zunehmend bei Birnbach. Der Präsident des Unternehmens führte den jüngsten zweijährigen Gewinnrückgang auf eine Facette einer Expansion in Kalifornien zurück, wo Rowe einen Hersteller von Tischen, Metallprodukten und Kofferwaren erwarb.

Zwei Todesfälle in schneller Folge befeuerten die jüngsten Entwicklungen. Am 1. August verstarb Gladys B. Rowe, Witwe von D. E. Rowe Sr., nach langer Krankheit. Weniger als einen Monat später starb ihr Sohn, der Vorsitzende von Rowe, an einem Herzleiden.

Die Mathisons glaubten, dass mit Mrs. Mathison, dem einzigen überlebenden Mitglied der ursprünglichen Rowe-Familie, die Zeit gekommen war, wieder in die Unternehmenswelt einzusteigen. Warum hatten die Mathisons nicht schon früher eine aktivere Rolle gesucht?

Sie zitieren die Krankheit von Mrs. Mathison und Mrs. Rowe. „Und erst nach den vielen Todesfällen hatten wir wirklich Aktien“, sagte Mathison.

Heute befanden sich rund 19 Prozent der Aktien des Unternehmens in Trusts, die von Treuhändern kontrolliert und vom Firmengründer für die drei Mathison-Enkel gegründet wurden. Am 17. September fand im Haus von Rowe Jr.s Witwe in Salem ein Treffen für Familienmitglieder und Firmenvorstände statt.

In einer angeblich stürmischen Sitzung forderten die Mathisons eine Liste der Aktionäre des Unternehmens und einen Blick auf die Unternehmensunterlagen. Es bedurfte eines Gerichtsbeschlusses Anfang März, um diese Ziele zu erreichen. Birnbach sagte, dass die Weigerung des Managements, diese Informationen bereitzustellen, keine Frage des Versteckens sei. 'Sie riefen unsere Konkurrenten an und weiß Gott, wie die Informationen, die sie von uns erhielten, verwendet werden könnten', sagte er.

Nach allem, was sie sahen, beschlossen die Mathisons, einen Stellvertreterkampf zu beginnen, um die Kontrolle über das Unternehmen zu erlangen und Birnbach, der bis dahin Vorsitzender und Präsident war, zu verdrängen.

Klagen wurden sowohl von den Mathisons als auch von den Rowes eingereicht. Die Beweise wurden vor dem Roanoke Circuit Court von Richter Jack Coulter angehört, der die Aussage so abscheulich fand, dass er beide Seiten offen für ihr Verhalten tadelte. Er bezeichnete das Verfahren als „Blutbad“. Seine Entscheidung war für beide Seiten kein klarer Sieg.

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Beide Seiten beschossen die Aktionäre mit Mailings.

»Ich habe mir das Material kaum angeschaut, bis ich einen Anruf aus Arlington bekam«, sagte ein junger Aktionär. „Ich hatte vor etwa fünf Jahren 100 Aktien für knapp 20 US-Dollar pro Aktie gekauft und vor einem Jahr weitere 100 Aktien für etwas mehr als 6 US-Dollar. . .. Ich dachte, als ich diesen Anruf bekam, wenn jemand, der nur 200 Aktien abstimmt, so wichtig ist, sollte ich besser aufpassen.'

Birnbach, das Rowe-Management und die Mathisons haben ihre Zufriedenheit mit der jüngsten Einigung zum Ausdruck gebracht, durch die zwei Personen in den Vorstand aufgenommen werden - Mathison Sr. und Charles T. Rosen von Racho Santa Fe, Kalifornien, Präsident von CTR Funding, Inc., eine private Finanz- und Investmentgesellschaft.

In der Branche sagten einige Personen, dass Rowe einige Rabattpolitiken überwinden muss, die vor drei Jahren eingeführt wurden, um den Verkauf in einer schlechten Saison anzukurbeln.