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Der blinde Samurai, scharf wie möglich

Ein Hausgast liegt schweigend in einem kleinen Zimmer, ein Diener reibt sich die müden Füße. Ein anderer Mann kommt herein und lädt den ersten Mann ein, seinen Gastgebern seinen Schwertkampf vorzuführen, aber der liegende Mann widerspricht. „Nein“, antwortet er, „meine Fähigkeiten dienen nicht der Unterhaltung.“

Tausende von internationalen Filmfans mögen anderer Meinung sein. Der Sprecher ist Zatoichi, gespielt vom Schauspieler Shintaro Katsu und der Held von 26 Filmen, die zwischen 1962 und 1989 gedreht wurden, deren massiver Erfolg in Japan eine Kult-Anhängerschaft in den Vereinigten Staaten inspirierte. Seit der Independent Film Channel im vergangenen Winter die Zatoichi-Filme im Rahmen seiner 'Samurai Saturday'-Reihe zeigte, ist das Interesse am Schwertkämpfer gewachsen.

„Ich erinnere mich, dass ich jeden Samstag mit meinem Großvater in New York Martial-Arts-Filme gesehen habe“, sagt Mike Ruggiero, Direktor für Planung und Betrieb des Senders, „und immer eine gute Zeit zu haben. Die Hauptattraktion als Kind war natürlich die Action, aber man lernt auch diese andere Kultur kennen, was ich interessant fand.'

Als IFC etwas brauchte, um den Slot am Samstagmorgen zu füllen, ergriff Ruggiero die Gelegenheit und plante 17 Ausgaben von Zatoichi. „Ich positioniere es eigentlich als etwas, das fast den Cartoons am Samstagmorgen widerspricht, wenn man etwas älter wird“, sagte er. 'Etwas zum Einstimmen auf Samstagmorgen und dann hoffentlich die Serie zu verfolgen und etwas Spaß zu haben.'

Einbau einer neuen Haustür

Natürlich spielen Zatoichis Kämpfe eine große Rolle für die anhaltende Anziehungskraft der Filme, aber der Schwertkämpfer hat mehr zu bieten als nur Action. In den schwindenden Jahren des feudalen Japan spielt die Serie eine Wendung in Chambara oder dem japanischen Kampffilm: Zatoichi, ein eingefleischter Spieler, ist blind und seine Fähigkeiten im Schwertkampf sind nützlich gegen hochklassige Samurai und niedrige Level Schläger gleichermaßen.

„Er ist ein blinder Wanderer, der sich weigert, auf der Sonnenseite der Straße zu gehen, ein Outlaw-Yakuza, der andere respektiert, unabhängig von seinem Rang innerhalb des Feudalsystems“, schreibt der Jazz-Bassist und selbsternannte „Ichi-Freak“ Tatsu Aoki in der Liner Notes zu neuen DVD-Versionen von zwei der Filme. 'In diesem Sinne befriedigte Zatoichi den unbewussten Wunsch der breiten Öffentlichkeit, gleichzeitig gut und schlecht zu sein.'

„Wenn man erst einmal in die Serie einsteigt, finde ich, dass es letztendlich reizvoll ist, wofür Zatoichi selbst steht“, sagt Ruggiero. »Ein cooler, fähiger Typ mit einem starken Ethikkodex. Er hat ein sehr starkes Selbst- und Ehrgefühl, trotz dessen, was die meisten als Handicap bezeichnen würden: seiner Blindheit. Dieser Typ ist sehr geschickt und diszipliniert in einer Weise, von der die meisten Leute träumen.'

Der Name Zatoichi ist eine Verschmelzung von „Zato-No-Ichi“, was wörtlich übersetzt „Ichi der Masseur“ bedeutet. Im feudalen Japan wurden Blinde oft als Masseure angeworben, aber Zatoichis Kampfkünste ermöglichen es ihm, die starren Klassenbeschränkungen der japanischen Gesellschaft zu überwinden. 'Es gibt in der gesamten Geschichte von Chambara eine lange Tradition von Nicht-Samurai-Schwertkämpfern', sagt Mike Jeck, ein japanischer Filmwissenschaftler und Fan der Zatoichi-Reihe seit den 60er Jahren, der Programmierer am American Film Institute ist. Jeck schreibt einen Großteil des Erfolgs der Serie dem Schauspieler Katsu zu.

„Er begann als eine Art gutaussehender Hauptdarsteller“, bemerkt Jeck. ' 'Zatoichi' war nur einer, der aus der Wurstfabrik kam, aber dann ging es durch die Decke.' Katsus Ruhm wurde so groß, dass der legendäre Regisseur Akira Kurosawa seinen 1980er Samurai-Film 'Kagemusha' mit Katsu im Hinterkopf schrieb, nur um den Schauspieler nach dem ersten Tag zu feuern, als Katsu mit seiner eigenen Crew auftauchte, um ihm zu helfen, seine Leistung zu bewerten.

„Katsu hat einen einzigartigen Charakter geschaffen“, sagt Jeck. „Er verleiht diesem Charakter einen solchen Reichtum, Menschlichkeit und Humor. Obwohl er viele Menschen tötet, ist er im Grunde ein friedliebender, netter Kerl.'

Zatoichi ist 'ein guter Kerl, mit einem Faible für Waisen und Witwen', sagt Ruggiero von der IFC. »Er ist ein Beschützer. Es gibt immer diese Fairness, diese Vorstellung von Ehre und Disziplin, diesen starken Ethikkodex. Außerdem tritt er ernsthaft in den Hintern.'

„Da war jemand, der die Zahl der Leichen laut aufzeichnete“, erinnert sich Jeck an eine „Zatoichi“-Vorführung in New York vor Jahren, bevor viele der beliebten Repertoire-Kinos der Stadt geschlossen wurden. „Das hätte beleidigend sein können, aber es war nur ein Aufstand. [Die Leichenzählung] war übrigens in den vierziger Jahren, und dies ist ohne Waffe. Nur eins zu eins, Baby.'

Er fügt hinzu: 'Meiner Meinung nach ist es die großartigste Actionserie der Filmgeschichte, einfach wegen der Qualität und des Humors.'

Katsu starb 1997 an Krebs, aber das Erbe von Zatoichi lebt weiter. Zusammen mit dem „Samurai Saturday“-Feature von IFC wird ein guter Teil der Serie in den USA von Home Vision als restaurierte DVDs veröffentlicht. Der Veröffentlichungsplan begann diesen Monat mit den ersten beiden Zatoichi-Filmen, 'The Tale of Zatoichi' und 'The Tale of Zatoichi Continues', die jeweils mit einem wunderschönen neuen Schwarz-Weiß-Transfer aufwarten.

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„Irgendwann würde ich gerne einige der anderen Samurai-Filme einbringen, die „Ronin“-Reihe oder „Lone Wolf and Cub“, sagt Ruggiero. „Indem Sie Menschen diesen Dingen aussetzen, hoffen Sie, ein Interesse an ihnen zu wecken, damit sie mehr erkunden möchten.

„Schauen Sie sich die ‚Star Wars‘-Filme an, die sich stark von Filmen wie [Kurosawas] ‚Hidden Fortress‘ inspirieren lassen“, schlägt er vor und weist darauf hin, dass amerikanische Filmemacher weiterhin von Chambara Anleihen nehmen. 'Obi-Wan Kenobi ist im Grunde ein Samurai. Deshalb haben diese Filme Bestand.'

Der verstorbene Schauspieler Shintaro Katsu als blinder Schwertkämpfer Zatoichi. Der Independent Film Channel hat einige der 26 Filme rund um den edlen und disziplinierten Samurai gezeigt.