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Überschwemmungen in Kalifornien halten an, aber das Schlimmste könnte vorbei sein

Heller Sonnenschein wusch heute über Nordkalifornien, aber die Gegend war alles andere als trocken, da Hunderte von Einwohnern durch weitere Überschwemmungen zur Flucht gezwungen wurden, während andere nach Hause gehen durften.

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Stauseen liefen über und im San Joaquin Valley brachen weiterhin gesättigte Deiche. Die irdenen Deiche sind durch mehr als eine Woche Regen geschwächt – an manchen Stellen bis zu 40 Zoll – und Schnee, der von einem tropischen Sturm geschmolzen wurde, der Washington, Oregon, Nevada und Idaho sowie Kalifornien heimsuchte.

Die staatlichen Notstandsbeamten waren jedoch optimistisch, dass das Schlimmste hinter ihnen lag. 'Wir haben die Rettungsmaßnahmen definitiv deeskaliert', sagte Steve Mantarano vom California Office of Emergency Services. 'Auch wenn es noch Gefahrenstellen gibt, die genau beobachtet werden, haben die Aufräumarbeiten begonnen.'

In Marysville, wo der Feather River letzte Woche aus den Ufern trat, wurde 12.800 evakuierten Bewohnern mitgeteilt, dass sie heute Morgen zurückkehren könnten. Sie wurden von wartenden Stadträten begrüßt, die auf der Straße in die Stadt neben einem bunten handgemachten Schild standen, das an einem Feuerwehrauto befestigt war. Die großen Buchstaben des Schildes buchstabierten 'Welcome Home'.

Ein paar Meilen westlich, entlang des Sacramento River, wurden Einwohner von Meridian evakuiert, als ein Damm brach und Häuser bedrohte. Beamte brachten Bulldozer mit, um einen fünf Fuß hohen Damm zu bauen, um Eigentum vor dem eindringenden Sacramento zu schützen.

Etwa 300 Menschen wurden auch aus San Joaquin, einer kleinen Stadt in der Nähe von Fresno, evakuiert, als ein Deich am San Joaquin River nachgab.

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Obwohl das Wasser zurückging und einige Bewohner in Teile von Modesto im Stanislaus County zurückkehrten, blieb ein Großteil des Gebiets vom überfließenden Tuolumne River überflutet, der nach Angaben der Behörden etwa 1.000 Häuser beschädigt hatte, als er 4,5 Meter über dem Hochwasserstand stieg. 'Wir sind hier unten alle nass', sagte Modesto-Sprecherin Renee Ledbetter.

Beamte beobachteten weiterhin einen schwächer werdenden Damm in der Nähe von Stockton und waren besorgt über einen Damm, der die Flüsse Bear und Feather vom nahe gelegenen Flughafen Sacramento zurückhält. Sie sagten, hohe Wasserstände im Sacramento-Delta, das in die San Francisco Bay mündet, seien ebenfalls besorgniserregend. Am Samstag sperrte die US-Küstenwache den Schiffskanal des Deltas und seine gesamte 1.500 Meilen lange Küste für Freizeitboote, um zu versuchen, die Wellenbewegungen zu minimieren, die durchnässte Erddeiche erodieren könnten.

Die größten Probleme kamen heute von Deichbrüchen im riesigen Hochwasserschutzsystem des Staates, einem ineinandergreifenden Netz aus Dämmen, Deichen, Umgehungsstraßen und Kanälen, die das landwirtschaftliche Einzugsgebiet des Staates bewässern und vor Überschwemmungen schützen sollten.

'Die großen Flüsse des Bundesstaates im Norden - der Sacramento, der American und der Feather - sind in gutem Zustand', sagte Pete Weisser vom kalifornischen Department of Water Resources. »Die Reservoirs sind voll, aber leer. Jetzt haben wir es mit vereinzelten Deichproblemen zu tun.'

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Weisser sagte, dass die Überschwemmungen im San Joaquin Valley andauern, weil 'die Nebenflüsse, die in das San Joaquin führen, eine geringe Kanalkapazität und starke Strömungen haben'. Darüber hinaus wurden heute drei Stauseen - der Don Pedro, der Friant Dam am Milletron Lake und der Camanche -, die Wasser in die Flüsse Tuolumne, San Joaquin und Mokelumne trichtern, fast bis zum Rand gefüllt. 'Ein Großteil des Oberflächenabflusses und des Regens ist weg', sagte Weisser, 'aber der sehr volle Abfluss aus diesen Stauseen setzt die Überschwemmung fort.'

Obwohl die Bewohner von Yuba City nach Hause zurückkehrten, um mit der Reinigung des Schlamms zu beginnen, waren medizinische Teams bereit, in Gebiete zu fahren, die noch immer überschwemmt waren, wie die nahe gelegenen Städte Olivehurst und Linda. Vier Dutzend Ärzte und Krankenschwestern wurden von der McLellan Air Force Base entsandt, um „in die betroffenen Gebiete zu gehen, um medizinische Hilfe zu leisten, Menschen bei Verletzungen, Krankheiten, Kontakt mit Rohabwasser, Unterkühlung zu behandeln – was immer sie brauchen“, sagte Mantarano.

Präsident Clinton hat Bundeskatastrophenhilfe für Teile von Kalifornien, Idaho und Nevada genehmigt, und James Lee Witt, Leiter der Federal Emergency Management Agency, hat heute eine Tour durch die verwüsteten Gebiete begonnen und zuerst in Reno, Nevada, Halt gemacht. Die Stürme und ihre Folgen wurden für vier Todesfälle in Kalifornien, 15 in Washington, fünf in Idaho und drei in Oregon verantwortlich gemacht. Ein Mann in Nevada wurde vermisst und für tot gehalten.

Bis das Wasser zurückgegangen ist, können kalifornische Beamte den Schaden nicht beurteilen. Die größten Hochwasserschäden für den Staat – 1,8 Milliarden US-Dollar – ereigneten sich 1995, als alle 58 Landkreise zu Katastrophengebieten erklärt wurden. Trotzdem sagte Mantarano: 'Die meisten Leute denken, dass dies höher sein wird.' Bildunterschrift: Bill Stamps aus Fresno, Kalifornien, wirft einen Blick auf eine Straße im Yosemite-Nationalpark, die ausgewaschen wurde, nachdem der Merced River aus seinen Ufern geflossen ist. Bildunterschrift: Raining Them In: Gene Roberts aus Merced, Kalifornien, arbeitet daran, eine Milchviehherde zu retten, die durch Überschwemmungen entlang des Tuolumne River westlich von Modesto gestrandet ist. Etwa 650 Holsteins wurden von dem aufsteigenden Fluss gefangen. In Nordkalifornien, das mehrere Tage lang vor dem Auftauchen der Sonne am Wochenende von mehreren Regentagen heimgesucht worden war, liefen Stauseen über und gesättigte Deiche leckten weiter. Mehr als 20 Tote wurden auf westliche Stürme zurückgeführt.