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Gefangen in der Flugbahn des Schicksals, zusammen mit Gerald Ford

Der zufällige Held lebte in Qualen. Er verlangte nicht nach Ruhm, er wollte ihn nicht einmal. Oliver 'Billy' Sipple stand zufällig im Weg der Geschichte, direkt neben Sara Jane Moore, der Möchtegern-Attentäterin, als sie eine 38er hob und sie vor dem St. Francis in San Francisco auf Präsident Gerald R. Ford zielte Hotel.

Sipple, ein ehemaliger Marine- und Vietnam-Tierarzt, sah die Waffe. Er packte Moores Arm, als sie feuerte und rettete das Leben eines Präsidenten. Danach sagte er den Leuten, dass jeder dasselbe getan hätte.

Erst später, nachdem er in den Medien als schwuler Mann geoutet wurde, nachdem seine Eltern in Detroit gejagt und wegen ihres schwulen Sohnes gehänselt wurden - erst dann würde er den persönlichen Preis erkennen.

'Er wünschte sich oft, er hätte dem Präsidenten nie das Leben gerettet, trotz all der Qual, die ihm das bereitete', sagt sein älterer Bruder George Franklin Sipple, 66, aus New Boston, Michigan. 'Er hat es nur gesagt, als er habe getrunken. Er sagte, das Leben wäre so viel einfacher gewesen, wenn er es nicht getan hätte.'

Aber die Geschichte hatte Sipple, damals 33, gepackt und verprügelt, genauso wie in geringerem Maße ein anderer Mann, John Ludwig, ein 42-jähriger Taxifahrer, der am anderen Ende der wilden Flugbahn dieser Kugel stand.

Die beiden Männer hatten nichts gemeinsam, kannten sich nicht einmal, sind aber in dem historischen Tableau, in das sie am 22. September 1975 geraten sind, für immer verbunden.

Sie teilten noch etwas anderes – ein Gefühl der Bitterkeit und Enttäuschung darüber, wie sie während ihrer begehbaren Rollen in einem Präsidentendrama behandelt wurden. (Was Moore angeht, so verbüßt ​​sie eine lebenslange Haftstrafe wegen des Attentats.)

* * *

Sipple wurde als Held gefeiert, als Mann, der den Tag gerettet hatte. Aber während er versuchte, die Bekanntheit abzuwehren, gab jemand dem Kolumnisten Herb Caen des San Francisco Chronicle einen Hinweis, dass Sipple, der Held des Präsidenten, schwul und ein enger Mitarbeiter von Harvey Milk war, der damals Kandidat für die Stadtaufsicht von San Francisco und einer der erste offen schwule Kandidaten für ein öffentliches Amt.

Die Schwulenrechtsbewegung steckte noch in den Kinderschuhen. Der Autor Randy Shilts schrieb in „The Mayor of Castro Street: The Life and Times of Harvey Milk“, dass Milk Sipples Homosexualität öffentlich machen wollte. Shilts zitiert Milk mit den Worten: 'Für einmal können wir zeigen, dass Schwule heroische Dinge tun.'

Caen schrieb über Sipple, mehrere Zeitungen nahmen den Artikel auf, und die Nachricht ging zurück nach Detroit, zurück zu Sipples Familie. Wenn seine Eltern wussten, dass er schwul war, hätten sie es nicht zugegeben, sagt George Sipple. Als die Nachricht in der Zeitung erschien, wurde sie als peinlicher Schlag aufgenommen.

George Sipple sagt, dass er, sein Vater und ein anderer Bruder, die alle für General Motors arbeiteten, in der Fabrikhalle Spott und Gelächter ertrug.

Und Ethel Sipple, Olivers Mutter, wurde von Nachbarn belästigt.

„Es waren teils die Nachbarn, teils die Reporter, teils die Zeitungen“, sagt George Sipple. »Zwei Tage lang haben sie sie belästigt, weil sie etwas über ihren schwulen Sohn und all das Zeug wissen wollten. . . . Und sie haben ihr nicht geglaubt, als sie sagte, er sei bei den Marines.«

»Es hat mir nie wirklich wehgetan. Ich habe einige Freunde verloren, also dachte ich, dass sie es sowieso nicht wirklich wert sind, Freunde zu sein“, sagt George Sipple.

Er sagt, er sei stolz auf das, was sein Bruder getan habe, und habe dem Präsidenten das Leben gerettet.

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Oliver Sipple flog nach Detroit, um zu versuchen, seine Eltern zu beruhigen, um zu erklären, 'dass er meinen Vater in keiner Weise in Verlegenheit brachte, weil er nicht in der gleichen Verfassung wie er war und er erwachsen war und in der Lage sein sollte'. leben, wie er es wollte.'

Die Familie hat sich entfremdet.

„Eine Zeitlang wollte sie nichts mit ihm zu tun haben“, sagt George Sipple über seine Mutter. Oliver wurde nicht verleugnet, wie einige Berichte aus dieser Zeit sagten. Aber die Familie musste das Geschehene verarbeiten.

Zurück in San Francisco kämpfte Oliver an einer anderen Front gegen die Medien. Er reichte eine Klage in Höhe von 15 Millionen Dollar gegen sieben Zeitungen ein und beschuldigte sie, in seine Privatsphäre eingedrungen zu sein.

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'Er sagte mir, er sei nicht daran interessiert, die Zeitungen zu verklagen, weil er behauptete, er sei schwul', sagt sein Bruder. 'Er war daran interessiert, für das Recht zu klagen, dass er schwul sein könnte, dass es sein Lebensstil war, er hat sich dafür entschieden und es war nichts Falsches.'

Oliver war nach Angaben seines Bruders überzeugt, dass die Presse von schwulenfeindlichen Stimmungen motiviert war. Die Klage wurde 1984 nach fünf Jahren endgültig abgewiesen, aber die ethischen Fragen, die sie aufwarf, werden bis heute in juristischen und journalistischen Lehrbüchern hervorgehoben.

Während sich die Klage hinzog, verschlechterte sich Sipples Gesundheitszustand. Von seinem Dienst in Vietnam litt Sipple an einem, wie er es nannte, Granatschock, sagt sein Bruder. Der Krieg habe Oliver sehr emotional gemacht, sagt George, und er wurde in einem Veterans Affairs Hospital behandelt.

In Vietnam war er verwundet und ins Krankenhaus eingeliefert worden; dann wurde sein Krankenhaus bombardiert. In San Francisco verbrachte er die Ferien am 4. Juli im VA-Krankenhaus, weit weg von den Geräuschen von Feuerwerkskörpern und Explosionen.

Und er trank immer mehr. Seine Kneipenfreunde scharten sich um den Lokalmatador und ließen ihn nach Hause fahren, wenn er nicht fahren konnte. Und er gab die Großzügigkeit zurück, indem er Getränke kaufte, besonders als er seine Behindertenschecks erhielt, sagt Wayne Friday, ein alter Freund.

'Ich denke viel an ihn, weil er sehr beliebt war', sagt Friday, ein ehemaliger Polizeikommissar von San Francisco. „Die Leute mochten den Kerl sehr, und das nicht nur, weil er viel Geld für Getränke ausgegeben hat. Aber nach dem Vorfall und nachdem seine Familie ihn verleugnet hatte, gab es Menschen. . . der immer dafür sorgen würde, dass er einen Platz für einen Urlaub hat.'

Schließlich ließen die Spannungen in der Familie nach und Oliver Sipple wurde wieder aufgenommen, sagt sein Bruder.

„Sie haben es akzeptiert“, sagt George über seine verstorbenen Eltern. 'Das war alles. Sie mochten es nicht, aber sie akzeptierten es trotzdem. Er wurde begrüßt. Nur: Bring nicht viele deiner Freunde mit.'

Oliver starb 1989 an einer Lungenentzündung. Seine Familie holte seine Habseligkeiten in San Francisco ab, darunter einen gerahmten Brief von Präsident Ford, den er an die Wand seiner Wohnung gehängt hatte.

„Ich möchte, dass du weißt, wie sehr ich deine selbstlosen Taten letzten Montag geschätzt habe“, hieß es darin. Es war unterschrieben mit 'Jerry Ford'.

Präsidentenbriefe sind der Stoff der Geschichte, der oft von denen geschätzt wird, die sie erhalten. Aber die Briefe an Sipple und an Ludwig, den Mann, der von Moores Kugel getroffen wurde, erinnerten an Bitterkeit und Enttäuschung.

'Mein Bruder hatte immer das Gefühl, er [Ford] hätte ihm zumindest die Hand schütteln oder zumindest irgendwo aufstehen und ihn mit ihm erscheinen und ihm gratulieren lassen können', sagt George Sipple.

Über den Brief sagt Sipple: 'Es ist nicht mehr wirklich eine große Sache.'

Nachdem er über den Brief gesprochen hatte, ging er in seinen Keller, um ihn zu holen, und stellte fest, dass er fehlte.

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* * *

Auch Ludwigs Brief ist weg. Er hat es längst verkauft. Habe es aus Wut verkauft.

Sein Leben war von den Ereignissen des 22. September 1975 nicht annähernd so beeinflusst wie das von Sipple, aber seine kurze Zeit in der Öffentlichkeit ließ ihn desillusioniert zurück.

Der heute 73-Jährige lebt in Sacramento und wirbt für ein Buch über seine Reise vom Nazi-Deutschland in die Vereinigten Staaten. Ludwig beschreibt, wie sich seine Auseinandersetzung mit der Geschichte entwickelte.

Bei seinen üblichen Taxirunden an diesem Tag bemerkte er die Menschenmenge im St. Francis Hotel. Ein Polizist sagte ihm, dass Präsident Ford bald herauskommen würde, um die Menge zu begrüßen, und Ludwig schloss sich dem Warten an.

Er stand noch immer neben dem Polizisten, als er ein lautes Knacken hörte. Dann spürte er einen stechenden Schmerz in seiner Leistengegend. Als Sipple Moores Arm traf, sauste die Kugel wild, krachte gegen die Hotelfassade und prallte auf Ludwig ab. Es drang nicht in seine Haut ein, sondern hinterließ einen blauen Fleck, als wäre Ludwig von einem Stein getroffen worden.

In dem folgenden Pandämonium wurden Sipple und Ludwig verhört. Ludwig wurde auch in der Notaufnahme eines Krankenhauses untersucht. Und beide wurden wieder in ihr Privatleben entlassen.

Die Presse schrieb ihre Geschichten. Das Weiße Haus nahm Kontakt auf. Wie sich Ludwig erinnert, wurde er gefragt, ob er Hilfe brauche. Ludwig wollte nur den Präsidenten treffen. Aber ihm wurde gesagt, der Präsident habe keine Zeit in seinem Zeitplan.

Verbittert über die scheinbare Abkehr, sagte Ludwig einem Zeitungsreporter: 'Zur Hölle mit Ford.' Nachdem der Artikel veröffentlicht wurde, rief das FBI an. Ludwig, ein Flüchtling aus Nazi-Deutschland und der japanischen Besatzung in Shanghai, sah sich wegen seines Kommentars einem amerikanischen Verhör gegenüber.

Er bekam sein Treffen mit dem Präsidenten nicht, aber einen Brief des Weißen Hauses, in dem er sein Bedauern über Ludwigs Verletzung zum Ausdruck brachte. Für ihn war es nicht genug.

„Ein Brief ist für mich so informell“, sagt Ludwig, der sich wünschte, der Präsident hätte ihn persönlich angerufen. 'Er hat nicht viel anderes getan.'

Der Brief ist also weg.

„Ein Typ hat mir hundert Dollar angeboten und ich habe sie genommen“, sagt er.

Es war ein Impuls, den er jetzt bereut. Aber Geschichte kann nicht rückgängig gemacht werden.