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Höflichkeit? Tiefe? Die radikale Herangehensweise eines Moderators an TV-Talk in einer unruhigen Zeit

Seinem Set fehlt es an Glanz – es ist nur ein Tisch, zwei Stühle und eine schwarze Kulisse – und sein Publikum ist weit entfernt von der Größe von Bill O’Reillys.

Aber Alexander Heffner versucht auf bescheidene Weise, mit unserer zerstrittenen Welt zu kämpfen, wie sie im Fernsehen zu sehen ist.

Die bevorzugte Waffe des 27-Jährigen ist eine wöchentliche 30-minütige Public-Affairs-TV-Show namens Der offene Geist.

Alles daran scheint kontrakulturell, sogar radikal, angesichts dieses unangenehmen und hochdezibel Moments in der amerikanischen Geschichte.

Zurückhaltende, tiefgründige Gespräche mit sehr wenig Schwerpunkt auf Politik?

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Heffner moderiert The Open Mind, das auf PBS ausgestrahlt wird, und seine Großmutter, Elaine Heffner, ist die ausführende Produzentin der Show. (Andre Chung für The DNS SO)

Ein zivilisierter Ton, ohne dass ein Geschrei gehört wird und kein Ego in Sicht ist? Und das in einer der am längsten laufenden Sendungen im Fernsehen?

Ja, das ist der Plan, Woche für Woche. (Die Show wird sonntags um 11:00 Uhr lokal auf WETA und sonntags um 15:30 Uhr auf vielen anderen öffentlichen Fernsehsendern landesweit sowie von ihrer Heimatbasis in New York aus ausgestrahlt.)

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Im Moment ein Ausreißer im Fernsehen zu sein, bedeutet, sich auf intellektuell rigorose Dinge zu konzentrieren, sagte Heffner in einem Interview. Es ist ein steiler Berg, den es zu erklimmen gilt, um mit der Kultur der Gesprächsthemen zu konkurrieren.

Sein jüngster Schwerpunkt liegt auf der Redefreiheit und ihrer Rolle in der Demokratie, dank eines Zuschusses von 100.000 US-Dollar von der John S. and James L. Knight Foundation. Die Idee ist, Themen von der freien Meinungsäußerung (oder deren Fehlen) an Hochschulen bis hin zu Hassreden im Internet zu untersuchen. All dies geschieht mit dem Ziel, die freie Meinungsäußerung zu schützen.

Der First Amendment ist eine unserer obersten Prioritäten, weshalb es für uns sinnvoll war, dies zu finanzieren, insbesondere da „The Open Mind“ eine so lange Geschichte der Förderung ziviler Gespräche hat, sagte Jennifer Preston, Direktorin für Journalismus der Knight Foundation.

In diesem Monat sprach Heffner im Rahmen der Serie mit Jameel Jaffer, dem Direktor des Knight First Amendment Institute an der Columbia University, das die Redefreiheit im digitalen Zeitalter verteidigt.

Mit der Autorin Caitlin Flanagan, Redakteurin beim Atlantic, griff Heffner die heikle Debatte über Rede und sichere Räume auf dem College-Campus auf. (Diese Episode, Sanitizing Speech, wurde dieses Wochenende ausgestrahlt. Alle Episoden bleiben online verfügbar.)

Weitere Gäste in der im Januar zu Ende gehenden Serie zur freien Meinungsäußerung sind Tom Blanton, Exekutivdirektor des National Security Archive, über die Deklassierung der Präsidentschaft; und Jonathan Greenblatt, nationaler Direktor der Anti-Defamation League, auf Social-Media-Plattformen als Inkubatoren des Hasses.

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All dies geschieht inmitten der zunehmenden Besorgnis, dass die Rechte des Ersten Verfassungszusatzes angreifbar sind. Die Spannungen zwischen Privatsphäre und Sicherheit sowie zwischen politischer Korrektheit und freier Meinungsäußerung machen dies zu einer verwirrenden Zeit, sagte Heffner.

Das Format der Show könnte nicht einfacher sein. Es ist ein Gespräch unter der Leitung von Heffner, das 30 Minuten dauert, ohne Werbung, ausgefallene Grafiken oder geschriene Fehden. Es ist bemerkenswert low-snark und substanzreich.

Heffners Partnerin in der 60-jährigen Show ist seine 89-jährige Großmutter, Elaine Heffner, die ausführende Produzentin.

Ihr verstorbener Ehemann, Richard Heffner, Historiker und Rutgers-Professor – und langjähriger Vorsitzender des Rating Boards der US-Filmindustrie – war fast 58 Jahre lang Moderator der Show. Er starb 2013.

Was den Talk auszeichnet, ist, dass er anderswo im Fernsehen selten zu hören ist, schrieb John Corry 1987 in der New York Times über The Open Mind, laut Heffner’s Times Nachruf.

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Er fügte hinzu: Zum einen spricht man in ganzen Passagen; Herr Heffner würde eher unter die Tischdecke tauchen als unnötig unterbrechen. Wenn er unterbricht, dann, weil er etwas zu sagen hat.

Sein Enkel verfolgt den gleichen Ansatz. Als einmaliger Gast in der Show kann ich ihr bewusstes – fast eiszeitliches – Tempo und ihre verblüffende Zurückhaltung bezeugen.

Alexander Heffner glaubt eindeutig nicht an Frontalangriffe, aber sein Kommentar im kommerziellen Fernsehen ist dennoch pointiert.

Kommerzielles Fernsehen, sagte er, habe Schwierigkeiten damit, sich in die öffentliche Diskussion einzubringen und nicht alles auf den kleinsten gemeinsamen Nenner zu reduzieren und sich selbst herabzusetzen.

Wenn uns die Kampagne 2016 nichts anderes gelehrt hat, hat sie diese unbestreitbare Lektion hinterlassen.

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Kann ein so milder Ansatz einen Unterschied machen? Vielleicht wird es den Lärm nicht dämpfen, aber Heffner hält es für wichtig, es zu versuchen.

Wir hoffen, so sagte er, die Art von Diskurs zu modellieren, die wir anstreben.

Weitere Informationen von Margaret Sullivan finden Sie unter wapo.st/sullivan .