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IN VA herrscht VERWIRRUNG UM DIE AUTOSTEUER.

Die Anrufe begannen, das Finanzbüro von Henrico County zu überschwemmen, kurz nach dem Triumph des gewählten Gouverneurs James S. Gilmore III.

Und die Anrufer sagten alle im Wesentlichen dasselbe: „Ich muss das nicht mehr bezahlen. Ich habe dagegen gestimmt.'

W. Forrest Matthews Jr., Henricos Finanzdirektor, hatte einiges zu erklären.

'Sie haben es einfach nicht ganz verstanden', sagte Matthews letzte Woche. 'Sie scheinen nicht zu verstehen, dass sie diese Rechnung noch bezahlen müssen, bis die Generalversammlung etwas genehmigt.'

Und so geht es im gesamten Commonwealth, wenn Hunderte von Steuerzahlern ihre lokalen Regierungsbüros anrufen und fragen, warum sie eine Steuer zahlen sollen, von der sie dachten, sie hätten sie in der Wahlkabine negiert.

Die wütende Verwirrung veranschaulicht die Kluft zwischen dem einfachen Reiz von Gilmores Wahlkampfslogan – „Keine Kfz-Steuer!“. -- und das Kleingedruckte seines tatsächlichen Vorschlags. Viele Kommunalverwaltungsbeamte, die bereits bei dem Gedanken, eine wichtige Einnahmequelle zu verlieren, bereits in Panik geraten sind, müssen sich nun mit rüden Steuerzahlern auseinandersetzen, die davon überzeugt sind, dass sie vom Steuerbeamten betrogen werden.

Die Beschwerden sind besonders häufig in den zahlreichen Städten und Landkreisen wie Henrico, wo die Zahlung der persönlichen Grundsteuer am 5. Dezember fällig ist, der letzten Frist, die nach dem Gesetz von Virginia zulässig ist. Aber selbst in Nord-Virginia, wo die Regierungen einen Pakt haben, der den 5. Oktober als Steuertermin festlegt, sind viele immer noch verwirrt.

'Die Leute machen den Mitarbeitern alle möglichen Kommentare, von denen einige wirklich böse sind', sagte Geraldine M. Whiting (D), die Finanzkommissarin von Arlington County. „Vorfreude weckt bei den Bürgern Eifer. Das kleine Klischee 'Ax the Tax' war leicht zu sagen und es klang gut, aber die Leute scheinen nicht zu wissen, wie es funktioniert.'

Städte und Landkreise in Virginia erheben jedes Jahr eine persönliche Vermögenssteuer, die auf dem Wert von Autos und Lastwagen basiert. Die Abgabe ist oft die zweitgrößte Einnahmequelle für Kommunen nach der Grundsteuer und macht etwa 15 Prozent der kommunalen Haushalte aus.

Die von den Virginianern rundweg verachtete Steuer ist besonders unpopulär, da die meisten Menschen ihre Rechnung in einem Stück bezahlen müssen – in städtischen Gebieten, in denen die Steuersätze am höchsten sind, oft bis zu 1.000 US-Dollar oder mehr. Andere Arten von Steuern sind weniger auffällig, versteckt zwischen Hypothekenzahlungen, Lohneinbehalten oder alltäglichen Einkäufen.

Gilmore (R) nutzte die Unzufriedenheit in seiner erfolgreichen Kampagne gegen Donald S. Beyer Jr. (D) und schwor, die Steuer auf 20.000 US-Dollar des Fahrzeugwertes schrittweise über fünf Jahre abzuschaffen. Gilmore sagte, dass das Wachstum der Wirtschaft Virginias während dieser Zeit die Kosten der Steuersenkung decken würde, die seine Kampagne auf 1,6 Milliarden US-Dollar schätzte.

Selbst wenn die Generalversammlung diesen Winter Gilmores Plan zustimmen würde, würden alle Fahrzeugbesitzer bis 2002 eine Kfz-Steuer zahlen, obwohl die Steuerrechnungen ab 1998 sinken würden.

Aber die Dinge sind nicht annähernd so einfach. Der neue Gouverneur, der erst im Januar sein Amt antritt, muss sich im Parlament mit Demokraten auseinandersetzen, die einen eigenen Plan entwerfen, die Autosteuer zu senken und durch eine höhere Umsatzsteuer zu ersetzen.

Er sieht sich auch einer in der vergangenen Woche veröffentlichten Budgetanalyse des Senats gegenüber, die zeigt, dass die Kürzung in den nächsten zwei Jahren doppelt so viel kosten würde – 531 Millionen US-Dollar – wie Gilmores Analysten während der Kampagne prognostiziert hatten. Einige Republikaner haben die Analyse jedoch als Trick gesprengt, um die Steuersenkung aufzuhalten.

Laut einer Wahlbefragung vom 4. November, die von The DNS SO und mehreren anderen Nachrichtenorganisationen durchgeführt wurde, glaubten viele Wähler in Virginia – einschließlich der Unterstützer von Gilmore – nicht wirklich, dass der Staat die Autosteuer abschaffen würde.

Aber ein anderer Teil der Bevölkerung glaubt es offenbar - und sie erwarten, dass es jetzt passiert.

„Hier kamen Leute rein, die einfach nur schockiert waren, dass sie ihre Rechnungen noch bezahlen mussten“, sagte Deborah E. Williams (I), die Finanzkommissarin von Spotsylvania, deren Bezirk eine Frist für die zweite Rate am 5. Dezember hat sagen Sie, Aber Herr Gilmore hat gewonnen!' Einige von ihnen waren ein wenig wütend. Aber nachdem wir es ihnen erklärt haben, haben sie sich ziemlich beruhigt.'

In Pittsylvania County, etwa 25 Meilen südlich von Lynchburg, sagte der Finanzkommissar, dass ihn viele Einwohner auf den Straßen von Chatham, einer Kleinstadt und der Kreisstadt, aufhalten würden.

'Die Leute werden mich fragen: Muss ich das noch einschicken?' “, sagte Hunt A. Meadows III (D), dessen County jährlich etwa 5 Millionen US-Dollar an Kfz-Steuern einbringt. 'Ich lache sie ein wenig und sage: Nun, ich werde meine bezahlen.' ' Mark A. Miner, Gilmores Sprecher, sagte, der gewählte Gouverneur habe noch nie jemanden zu der Annahme verleitet, dass die Autosteuer sofort abgeschafft würde.

'Wir waren sehr ehrlich mit den Leuten von Virginia, als wir sagten, dass dies ein Ausstiegsplan war', sagte Miner. 'Es wäre unverantwortlich, die Steuer auf einmal abzuschaffen.'

Die Anfragen an die Büros der Schatzmeister seien in der letzten Woche an einigen Stellen zurückgegangen, sagten Beamte, und die meisten erwarten, dass der Trubel weiter nachlässt, sobald die Frist am 5. Dezember in den Bezirken, die ihn verwenden, abgelaufen ist.

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Aber Schatzmeister, Finanzkommissare und Finanzdirektoren in etwa zwei Dutzend Landkreisen sagten letzte Woche, dass sie sich Sorgen über die Reaktion der Steuerzahler in den kommenden Monaten machen, insbesondere wenn sich der politische Kampf in Richmond ohne Einigung hinzieht.

Viele machen sich auch Sorgen über die Logistik von Gilmores Plan, der immer noch lokale Mitarbeiter erfordern würde, die Fahrzeugbewertungen zu analysieren, um herauszufinden, welche davon ausgenommen sind. Und angesichts der Tatsache, dass der Gilmore-Plan die Umsetzung der Kürzung über fünf Jahre vorsieht, sind einige Steuerzahler möglicherweise immer noch verblüfft – ganz zu schweigen von der Wut. 'Die meisten Kommissare machen sich derzeit zweifellos Sorgen, diese Dinge an die Öffentlichkeit zu bringen', sagte Kevin C. Greenlief, Finanzdirektor von Fairfax County, das jedes Jahr insgesamt 341 Millionen US-Dollar an persönlichen Grundsteuern einzieht. 'Es gibt eine Menge Verwirrung da draußen, und einige von uns befürchten, dass es nur noch schlimmer wird.'