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Costa Rica lebt mit Vulkangefahr

Victor Hugo Calderon, 45, erinnert sich, als Vulkanasche so dick in der Luft war, dass die Sonne mittags verschwand, so dick auf dem Boden, dass Autos wie im Schnee festsaßen.

»Wir mussten mit Taschentüchern im Gesicht und Mützen herumlaufen, um die Asche aus unseren Haaren zu halten«, sagte Calderon und erinnerte sich mit einem Lächeln an diese Tage, als könne er kaum glauben, dass alles passiert war.

Wie die meisten Costa-Ricaner, die während seines zweijährigen Ausbruchs in den frühen 1960er Jahren in der Nähe des Vulkans Irazu lebten, hat Calderon ein Gefühl oder ein Déjà-vu, wenn er Berichte über den Ausbruch des Mount St. Helens im Bundesstaat Washington liest.

Aber während die Explosion im pazifischen Nordwesten für die Vereinigten Staaten eine Seltenheit war, sind die Menschen in Mittelamerika mit Vulkankatastrophen nur allzu vertraut.

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Es gibt 34 aktive Vulkane in der Region, und die Menschen hier haben schon vor langer Zeit erfahren, wie wenig über die Kräfte unter der Erde bekannt ist, wie verheerend sie sein können, wenn sie auftauchen und wie schnell ihr Schrecken nach dem Abklingen vergessen ist.

Während des Ausbruchs des Irazu bedeckte vulkanischer Staub einen Großteil des besten Ackerlandes Costa Ricas und einige größere Städte, darunter die Hauptstadt San Jose, die weniger als 32 km vom Krater entfernt liegt. Der Staub, stellenweise einen Meter tief, stürzte in Dächer ein, klebte an den klebrigen Blättern der Kaffeebäume und vernichtete sie, erstickte und vergiftete Vieh. Sogar Bienen starben an Asche, die ihre Atemwege verstopfte.

Der Gesamtschaden lief in den Westhang des Berges. Ein paar hundert Meter von Calderons kleinem Lebensmittelladen in Taras, einer kleinen Stadt am Fuße des Irazu, liegen noch immer massive Felsbrocken über einem Gebiet, in dem eine rauschende Wasserwelle, vermischt mit Asche, wie flüssiger Beton, im Oktober 1963 durch 300 Häuser krachte und tötete mehr als 20 Personen.

Aber das war vor 17 Jahren. Der Ausbruch ist heute kaum mehr als ein Spektakel, das in den Köpfen der Costa-Ricaner unweigerlich mit dem zufälligen Besuch von Präsident John F. Kennedy am 18. März 1963, fünf Tage nach dem ersten Ausbruch und dem Tag, an dem Staubwolken auftauchten, verbunden war auf San Jose niederlassen.

Der schlafende Vulkan ist ein Riese, den selbst die Bewohner von Taras weitgehend ignorieren. Touristen fahren mit Bussen zu seinem desolaten friedlichen Gipfels. Auf den sattgrünen Hängen von Irazu grasen Milchkühe zwischen Chalets im Schweizer Stil.

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Einige Bauern glauben, dass die sandige Vulkanasche, die die Entwässerung fördert, den Boden tatsächlich verbessert hat. Die Felsbrocken, die dazu beigetragen haben, so viel von Taras auszulöschen, werden jetzt im lokalen Bau verwendet.

„Die Leute haben ihre Häuser an den gleichen Orten gebaut, an denen sie zerstört wurden“, sagte Calderon. „Die Leute haben ihre Angst verloren. Sie sind während des Ausbruchs auf eine Anhöhe gezogen und haben geschworen, dort zu bleiben, aber jetzt ziehen sie zurück.'

Allerdings sind nicht alle so selbstgefällig. Jorge Manuel Dengo, ein Bauingenieur, der Costa Ricas Bemühungen zur Bewältigung der Irazu-Krise koordinierte, erinnert sich, wie schlecht die Nation auf einen so verheerenden Schlag vorbereitet war. Er befürchtet, dass sich die Geschichte und die Traumata von Irazu trotz der Bemühungen der Regierung und der Universitäten, die vulkanische Aktivität des Landes im Auge zu behalten, wiederholen könnten.

'Alle zwei oder drei Jahre ist eine größere Katastrophe in einem der mittelamerikanischen Länder absolut vorhersehbar', sagte Dengo, 'und trotzdem muss man immer improvisieren.'

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Dengo erinnert sich an die düstere Ungewissheit, wie lange die Eruptionsserie des Irazu andauern würde, die Sorgen, dass die schwache Westwand des Berges explodieren könnte – wie es St. Helens getan hat – und die geheimen Pläne zur Evakuierung der gesamten Stadt San Jose .

Er erzählt, wie einige einflussreiche Costa-Ricaner in verzweifelter Unwissenheit erwogen, den US-Ölfeld-Feuerwehrmann Red Adair einzustellen, um Irazu zu „löschen“, wie er einen lodernden Bohrturm könnte.

Glücklicherweise hielt die Wand des Vulkans fest und die Idee von Adair wurde verworfen. Viele der Informationen, die schließlich in Irazu gesammelt wurden, können Wissenschaftlern und Ingenieuren bei der Bewältigung der St. Helens-Krise helfen. n

Aber Dengo stellt in Mittelamerika eine lange und anhaltende Geschichte fest, in der es versäumt hat, die Anforderungen des Lebens in der, wie er es nennt, „Schusslinie“ zu erkennen – oder zu erfüllen.

Die Seite des Vulkans Arenal im Nordwesten von Costa Rica zum Beispiel explodierte 1968 zu einer Zeit, als die meisten Menschen dachten, sie sei sicher ruhend .

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Nichtsdestotrotz hat Costa Rica seitdem das größte Wasserkraftprojekt des Landes innerhalb von 16 Kilometern vom Gipfel des Vulkans gebaut. Arenal wird jetzt ständig überwacht, aber wie die Erfahrung des Mount St. Helens vermuten lässt, ist selbst der am besten beobachtete Vulkan zu gewaltigen und tödlichen Überraschungen fähig.

Diese vulkanische Energie hat jedoch auch eine positive Seite. Die meisten mittelamerikanischen Länder hoffen, dass sie ihre ruhelosen, geschmolzenen Grundlagen bald in geothermische Energiequellen umwandeln können.

El Salvador verfügt bereits über ein funktionierendes Geothermiekraftwerk. Costa Rica hofft, der nächste zu sein. Nicaragua, dem das Wasserkraftpotenzial seiner Nachbarn fehlt, untersucht ernsthaft das geothermische Potenzial seines Vulkans Momotombo. In Guatemala ist eine Exploration im Gange.

Das geothermische Potenzial in Mittelamerika wird selbst mit der derzeit eher rohen Technologie auf 2,5 Millionen Kilowatt geschätzt.

Unter den Experten sind also Befürchtungen und Hoffnungen groß. Aber selbst hier in Taras im Schatten von Irazu bedeutet die Bewältigung von Feuerbergen im Wesentlichen, sie zu ignorieren – bis sie wieder ungebeten und kontrolliert, wie ein Bewohner es ausdrückte, „wütend aufwachen“.