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Vorhang fällt auf Peles Genie

Die letzten Seiten des neuesten Kapitels einer der großen Horatio-Alger-Geschichten beginnen am Samstag um 8 Uhr im RFK-Stadion, wenn Pele und der Kosmos gegen die kämpfenden, demoralisierten Washington Diplomaten antreten.

Es wird die Saison für die Dips beenden und das letzte reguläre Saisonspiel in der North American Soccer League für die Black Pearl sein, die nur die Playoffs vor sich haben und eine Ausstellung am 1. Oktober, in der er jeweils eine Hälfte spielen wird für die einzigen beiden Teams, die ihn beschäftigt haben. Kosmos und Santos Brasiliens.

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'Nun, ich denke, vielleicht werde ich ein paar Ausstellungen spielen', sagte Pele in der Umkleidekabine, nachdem The Cosmos die Bicentennials 3-1 am Sonntag erhitzt hatte.

'Ich habe Einladungen, in England, Südafrika und Brasilien zu spielen, und vielleicht bleibe ich so beim Fußball, aber nicht so sehr beruflich', sagte er.

Es ist schwer vorstellbar, dass Pele kein aktiver Spieler ist, obwohl er zwischen Oktober 1974 und Juni 1975, als er sein Debüt bei The Cosmos gab, im Ruhestand war. Der Mann hat etwas, eine kindliche Qualität, die nur jemand haben kann, der mit einem Kinderspiel Millionen verdient.

Das Spiel hat begonnen, Arbeit für den alternden Start zu werden, aber das Kind in ihm ist immer noch sichtbar, wenn er oder ein Mitspieler ein Tor schießt: Eine Kapriole mit ihren ersten geballten aufrechten Enden, wenn sie einen Mitspieler umarmt oder auf den Boden stürzt, während die die Menge – Freund oder Feind – nimmt den allseits bekannten Gesang auf; 'Pe-le, Pe-le, Pe-le?'

Pele wurde geboren, um Futebol zu spielen. Es begann vor fast 37 Jahren, als Edson Avantes do Nascimento in einer obskuren Stadt namens Tres Coracoes im brasilianischen Bundesstaat Manas Gerais, etwa 250 Meilen nordöstlich von Rio, geboren wurde. Sein Vater war ein überdurchschnittlicher Unterliga-Fußballspieler.

Er hat seine Kunst in rund 140 Länder getragen und ist zu einem der bekanntesten Gesichter der Welt geworden.

Pele wurde der Welt als 17-Jähriger vorgestellt, der den brasilianischen Nationalspieler 1958 zu seiner ersten Weltmeisterschaft in Schweden anführte. Brasilien wiederholte 1952 in Chile, aber Pele verpasste die letzten vier Wettbewerbe, da er sich einen Oberschenkelzerrer zugezogen hatte Tschechoslowakei.

1966 wurde Pelé in einem WM-Spiel der ersten Runde gegen Portugal in England brutal gefoult, was das Ausscheiden Brasiliens bedeutete und schließlich zu einer Regeländerung im internationalen Fußball führte, die erstmals eine eingeschränkte Auswechslung ermöglichte.

Pele kam 1970 zurück, als Brasilien seinen dritten Titel gewann. In der Zeit zwischen Peles beiden Meisterschaftsfinals war er zu einer lebenden Legende geworden, und sein Verein Santos FC hatte mehrere südamerikanische und Weltmeistertitel gewonnen.

Kein Wunder also, dass die Fußballwelt schockiert war, als 'O Mais Grande' (Der Größte) aus seinem bequemen Ruhestand kam, um die unsicheren Gewässer der North American Soccer League zu betreten. Was hatte er zu gewinnen?

Geld. Insgesamt 4,5 Millionen US-Dollar für Spiele und Vermarktung für drei Jahre und noch einmal etwa die Hälfte für die Öffentlichkeitsarbeit für The Cosmos und den Unterhaltungskonzern Warner Communications für drei weitere Jahre. Diese Art von Geld half ihm, Verluste aus schlechten geschäftlichen Unternehmungen zu Hause auszugleichen und sicherte Pele und seiner Familie - Frau Rose, Tochter Kelly Christine (10) und Sohn Edson (7) - ein gutes Leben.

Aber Pele hatte andere verlockende finanzielle Angebote – warum also in die Fußball-Ödland U.S.A.? Er erklärt seinen missionarischen Eifer:

'Ich habe mich auf der ganzen Welt umgesehen und gesehen, dass Amerika so ein großartiges Land ist, aber das einzige Land ist, in dem Fußball nicht beliebt ist, und dachte, ich kann dazu beitragen, dass es populärer wird.'

Auch beim Preis. Der Kosmos hat ein Schnäppchen gemacht. Der ehemalige Vereinspräsident Clive Toye, der Pele überzeugte, zu kommen, sagte in einem Interview zu Beginn dieser Saison, dass Pele 'diesem Franchise und der Liga als Ganzes sofort Glaubwürdigkeit verlieh'.

Die NASL wurde in den Augen der Welt und vor allem in der New Yorker Presse legitim. Die Liga und das Team haben Peles Wert bis zum Äußersten ausgenutzt und nur die hartgesottensten Kritiker entfremdet, die erkennen, dass Pele-Jahrgang 1977 nicht mit Jahrgang 1970 oder 1958 identisch ist.

Aber die Zuschauerzahlen der Liga sind gestiegen (ungefähr 30 Prozent in diesem Jahr) und sogar The Cosmos haben begonnen, zu Hause zu ziehen. Warner Communications-Chef Steven J. Ross sagte diese Woche, dass der Club bis zum nächsten Jahr in schwarzer Tinte sein wird.

'Der Schlüssel war nicht, als wir 62.000 gegen Tampa Bay unentschieden gespielt haben, sondern als wir in einer regnerischen Nacht über 34.000 Unentschieden (6. Juli gegen San Jose) gegen ein mittelmäßiges Team gezogen haben, als die Yankees verschoben wurden und unser Spiel im Heimfernsehen verzögert wurde', sagte Ross genannt.

Am Sonntag kamen 48.000, um zu sehen, wie The Cosmos die niederen Bicentennials methodisch auseinandernahm, als Pele sein 12. Saisontor erzielte.

Pele, der sagt, dass er jetzt ein 'Berater' des Kosmos sein wird, war der ultimative PR-Mann. Er ist immer bereit, ein Interview zu geben, wenn Sie ihn erreichen können, und er ist bereit zu reisen. Seine Art ist bescheiden, aber aufrichtig. Im Allgemeinen lobt er die Opposition, liebt Kinder und hat an seinem Englisch so weit gearbeitet, dass er nur noch selten einen Übersetzer für Interviews nach dem Spiel braucht.

Ihn nach Amerika zu holen, war ein kalkuliertes Risiko, denn um Pele herum gibt es so viel Aufruhr, dass amerikanische Fans dazu neigen, zu vergessen, dass jeder andere in der NASI spielt. Aber Pele hat andere Superstars angezogen, und es gibt allein in The Cosmos vier weitere Spieler, die entweder 1970 oder 1974 in den WM-Endrunden gespielt haben, darunter die Kapitäne der letzten beiden Meister: Carlos Alberto aus Brasilien (1970) und Franz Beckenbauer von Deutschland (1974).

Ligafunktionäre sehen dies und die Zuschauerzahlen in anderen, hauptsächlich westlichen Städten, als Anzeichen dafür, dass der amerikanische Profifußball überleben wird.

Möglich wurde dies alles durch die lebende Legende, die in The Big Apple die Wette aufnahm, wo viele Möchtegern-Legenden in den Staub gebissen haben.

'Am Anfang war es hart, wissen Sie, als ich für diese erste Saison kam.' Pele sagte: „Ich hatte ein kleines Problem mit der Kommunikation und es war das erste Mal, dass ich auf AstroTurf spielte – alles in allem war es ziemlich hart.

„Aber in dieser Saison mit Beckenbauer und den anderen Stars zu spielen, das war schön, wirklich schön. Das bedeutet mir und auch dem Fußball viel.'