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Der Hersteller von kundenspezifischen T-Shirts spart sein Geschäft mit einem frühen Wechsel zu Masken

Marc Katz ist Gründer und Geschäftsführer von Custom Ink, einem in Fairfax ansässigen T-Shirt-Hersteller. (Jahi Chikwendiu/Die DNS-SO)

VonThomas Heide 4. März 2021 um 16:08 Uhr Europäische Sommerzeit VonThomas Heide 4. März 2021 um 16:08 Uhr Europäische Sommerzeit

Custom Ink wurde Teil von Washingtons digitaler Start-up-Erzählung, indem es maßgeschneiderte T-Shirts kreierte, die die Verbundenheit der Gruppe zelebrieren.

In zwei Jahrzehnten baute Mitbegründer Marc Katz ein fast 500-Millionen-Dollar-Geschäft auf, indem er T-Shirts von einem Kleidungsstück in ein emotionales Andenken verwandelte. Es wurde ein Großunternehmen, das kühne Investoren wie Ted Leonsis und Steve Case anzog.

Custom Ink ermutigt Kunden, online zu gehen und T-Shirts zu Ehren von Familientreffen, Meilenstein-Events, Unternehmen, Philanthropies, Sportmannschaften, religiösen Gruppen und mehr zu entwerfen. Denken Sie an 50 T-Shirts mit der Aufschrift The Smith Family Reunion oder 150 Baseballcaps für die lokale 5K.

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Dann schlug im März 2020 die Coronavirus-Krise zu und der Umsatz brach innerhalb von Tagen um 80 Prozent ein. Wie Tausende von US-Unternehmen, die von Virus-Shutdowns betroffen waren, musste Custom Ink herausfinden, wie man überleben kann. Es war gezwungen, sein Geschäft neu zu kalibrieren und zu überdenken, als die Pandemie die Welt an einen anderen Ort brachte.

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Es war eine besonders schwierige Zeit für das Unternehmen, das mehr als 125 Millionen T-Shirts ausgeliefert hat. Unser Geschäft treibe soziales Miteinander, Familienausflüge, Schulaktivitäten und Anlässe, sagte Katz kürzlich in einem Interview. Das schlug mit sozialer Distanzierung einen harten Stopp ein. Wir hatten eine riesige Herausforderung, die auf das Herz des Unternehmens ausgerichtet war.

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In einer Mitteilung an seine Mitarbeiter – bekannt als Inkers – nach dem Ausbruch der Pandemie räumte Katz den steilen Umsatzrückgang ein und räumte ein, dass die Situation nicht mehr lange andauern könne.

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Dies ist die E-Mail, die ich zu schreiben gefürchtet habe. . . und ich bin sicher, du hast dich davor gefürchtet zu lesen, schrieb er. Er warnte davor, dass das Unternehmen möglicherweise große Maßnahmen sowohl innerhalb des Unternehmens als auch bei unseren Investoren und Kreditgebern ergreifen muss, um sicherzustellen, dass wir im Geschäft bleiben, und ließ das Gespenst von Urlaub und drastischen Kostensenkungen aufkommen.

Innerhalb weniger Tage beurlaubte Custom Ink rund 75 Prozent seiner 1.700 Mitarbeiter für mindestens zwei Monate. Die Geschäftsleitung sah erhebliche Gehaltskürzungen.

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Es zahlte weiterhin Krankenversicherungsprämien für seine beurlaubten Teammitglieder, sagte er und half den Mitarbeitern, Arbeitslosengeld zu beantragen und auf ihre Altersvorsorge zuzugreifen, um sie durch die Krise zu bringen. Außerdem bot Katz zinslose Vorschüsse an und richtete eine Hotline für Mitarbeiter ein.

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Wir haben versucht, den Urlaub so mitfühlend wie möglich zu gestalten, sagte Katz.

Damit hatte das Unternehmen nur noch wenige Mitarbeiter, um es am Laufen zu halten.

Es gebe so viele Fragen darüber, was in der Wirtschaft und in der Welt passieren werde, sagte Katz kürzlich. Wir hatten gerade gesehen, wie unsere Verkäufe innerhalb von anderthalb Wochen um 80 Prozent gesunken sind. Eineinhalb Wochen!

Abgesehen von den T-Shirt-Druckteams in den Einrichtungen in Nevada und Charlottesville wurde das Unternehmen über Nacht virtuell. Komplexe Funktionen, die von Marketing bis hin zum Kundenservice reichen, wanderten aus dem Hauptsitz in Fairfax, Virginia, in die Wohnungen der Mitarbeiter ab.

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Produktionsanlagen mussten mit Sicherheitsausrüstung versorgt werden. Es mussten Protokolle erstellt werden. Verkäufer mussten benachrichtigt werden.

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In den Nachrichten, die mit Berichten über medizinische Engpässe, insbesondere N95-Masken, gefüllt waren, hatte Inkers eine Idee – Stoffmasken zu verkaufen, um die Nachfrage nach medizinischen Verbrauchsmaterialien zu reduzieren.

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Katz hat es geliebt. Er hatte gerade ein Interview mit einem chinesischen Forscher gelesen, der für Masken als Mittel zur Eindämmung der Ausbreitung des Coronavirus geworben hatte. Gleichzeitig ermutigten die US-amerikanischen Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten die Amerikaner, Stoffmasken zu verwenden, um die N95-Masken für das Gesundheitspersonal zu konservieren.

Das klingt jetzt selbstverständlich, war es damals aber nicht, sagte Katz. Wir waren der CDC voraus. Wir haben das erste Modell unserer Maske aufgestellt, und als die CDC eine Anleitung gab, hatten wir das Maskenprojekt bereits am Laufen.

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Custom Ink hat seine T-Shirt-Lieferkette zu einem nationalen Vertriebssystem für Stoffmasken ausgebaut. Die Tech-Teams arbeiteten rund um die Uhr daran, die Website des Unternehmens sowie die Fulfillment-Systeme und den Vertrieb zu aktualisieren. Marketingteams wurden mobilisiert, um neue Produkte anzubieten, um Einnahmen zu erzielen.

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Jede Pandemie-bezogene Verkaufsidee lag auf dem Tisch. Custom Ink verkaufte Work-from-Home-Kits, damit Kundenunternehmen Remote-Mitarbeitern helfen konnten, sich verbunden zu fühlen. Sie erfanden Drive-by-Abschlussausrüstung für Schulen zum Teilen. Wohltätige T-Shirt-Kampagnen wurden aktualisiert, um einen Schwerpunkt auf die Pandemie zu legen.

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Katz sagte, das Unternehmen müsse vorübergehend sein traditionelles Marketing aufgeben, das darauf aufgebaut war, dass Menschen ihre Arme umeinander werfen. Wir haben unser Marketing an neue Umgebungen und die Sicherheitsbotschaften angepasst, die die Menschen während der Pandemie konsumierten, sagte er.

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Custom Ink lieferte bald Millionen von Stoffmasken mit Preisen von 1 US-Dollar für eine einfache Maske bis zu 8 US-Dollar für spezielle Designs.

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Das Team von Katz hat es geschafft, dass Kunden online gehen und ihre Maske mit Farben, Designs und Logos aufpeppen können. Custom Ink verfeinerte seine Produkte im Laufe der Zeit und veränderte die Masken für Komfort, Passform und Stil.

Die Marketing- und Technologieteams bauten einen freistehenden Mask for It Store, damit Kunden ihre Persönlichkeit durch ihre Gesichtsbedeckungen ausdrücken können.

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Katz lehnte es ab, harte Zahlen zu den Maskenverkäufen preiszugeben, sagte jedoch, sie hätten dazu beigetragen, die finanzielle Lücke vom Zusammenbruch im Zusammenhang mit der Schließung im März bis zur schrittweisen Rückkehr des Kerngeschäfts im Frühjahr und Sommer zu schließen.

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Im Laufe der Zeit wechselten die Käufer von generischen Stoffmasken zu kundenspezifischen Masken mit speziellen Farben und Designs. Diese gingen nach Angaben des Unternehmens von einem kleinen Bruchteil der Stückzahlen im April 2020 auf den Großteil der Maskenverkäufe bis zum Hochsommer.

Maskeneinnahmen halfen dem Unternehmen, seine Mitarbeiter im August zurückzubringen. Custom Ink ist zurück bei 1.600 Inkers.

Wir haben auf dem Weg etwa 10 Prozent unseres Teams verloren, weil die Leute umgezogen sind, um näher bei der Familie zu sein, sagte Katz. Die überwiegende Mehrheit ist bei uns geblieben.

Das Unternehmen beendete das Jahr 2020 nur knapp hinter seinen ursprünglichen Umsatzzielen.

Es ist nicht so viel, wie wir sonst gemacht hätten, aber wir haben einen Gewinn erzielt, sagte Katz. Wir waren fest entschlossen, das Unternehmen dabei zu begleiten, und das haben wir letztendlich auch getan.