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Diane Arbus' verstörende Welt

WENN SIE nicht starren sollten, Diane Arbus – angefangen bei den Blitzlichtern, die sie sich zwang, in der U-Bahn zwischen ihrem Haus in der Park Avenue und der modischen Fieldston School in New York zu sehen.

Später beobachtete sie ihren sterbenden Vater mit schockierender Objektivität und fotografierte ihn tot. Es gab sogar Gerüchte, dass sie 1971 im Alter von 48 Jahren eine Kamera montiert hatte, um ihren eigenen Selbstmord zu fotografieren.

„Es ist möglich“, sagt Patricia Bosworth, Autorin von „Diane Arbus“, der ersten Biografie der Künstlerin. 'Es ist möglich.'

Obwohl sie für ihre Schnappschuss-ähnlichen Bilder von Nudisten, Transvestiten, Zurückgebliebenen, Freaks und anderen verbotenen Themen weithin gelobt, ausgestellt, veröffentlicht und imitiert wird, wurde Arbus auch selbst als eine Art Freak wahrgenommen, als Voyeurin.

'Sie war nicht so ausgeflippt und seltsam, wie die Leute nur aufgrund ihrer Faszination für Freaks vermuteten', betont Bosworth, ein ehemaliges Model, Schauspielerin und erfahrene New Yorker Autorin und Redakteurin, die 5 1/2 Jahre damit verbracht hat, die Geschichte von zum Leben zu erwecken diese begabte Fotografin, die als Tochter der Besitzer des Kaufhauses Russeks Fifth Avenue zu Reichtum und Privilegien geboren wurde und seit ihrem Tod zu einem faszinierenden Mythos verflacht ist.

»Diane war eine berufstätige Frau, Ehefrau und Mutter. Ich wollte versuchen, ein vollständiges Bild von ihr zu malen. Ich glaube nicht, dass sie ein Spinner war, und ich glaube auch nicht, dass sie ihr ganzes Leben lang selbstmordgefährdet war. Ich denke, sie war ein Original und sah das Leben auf eine Weise, die andere nicht sehen. Sie konnte sicherlich mehr in einem Gesicht sehen als ich.'

Und was für Gesichter! Der pickelige junge Mann mit Strohhut trägt einen 'Bombe Hanoi'-Knopf bei einer Pro-Vietnam-Kriegs-Kundgebung. Der verzerrte, verärgerte Junge mit einer Spielzeughandgranate. Die gleichen, aber eindringlich andersartigen, 'identischen Zwillinge'. Tatsächlich hatten die meisten ihrer bekanntesten Bilder nichts mit Aberrationen zu tun, und Arbus hatte gute Gründe für ihre Wut und Frustration darüber, als 'Fotograf der Freaks' bezeichnet zu werden.

„Aber ich glaube, sie war eine Voyeurin, und ich glaube, ich bin es auch“, gibt Bosworth zu, deren frühe Ausbildung in San Franciscos Kloster der Sacred Heart School sie nicht daran hinderte, erschreckend intime Szenen aus Arbus' Leben zu erzählen. „Eine Biografie ist ein voyeuristischer Akt, und die Fotografie auch“, sagt sie. „Darauf bin ich nicht stolz, aber ich kann nicht anders. Ich glaube, jeder ist wirklich voyeuristisch.'

Wenn ein Beweis benötigt wird, hat der Verleger Alfred A. Knopf zügig in eine zweite Auflage des Buches gewechselt, Avon hat die Taschenbuchrechte erworben und MGM hat die Option gekauft, einen Film zu machen. Das Aperture-Buch mit Arbus-Fotografien, das nach ihrer Retrospektive im Museum of Modern Art 1972 veröffentlicht wurde, hat eine Rekordzahl von 180.000 Exemplaren verkauft. Ein weiteres Aperture-Buch über ihre Zeitschriftenarbeit wird diesen Herbst erscheinen.

'Die Geschichte ist an und für sich so unglaublich stark und düster und gotisch, dass ich dachte, es wäre zu viel, wenn ich Urteile überlagern würde', sagt Bosworth, der pflichtbewusst an den Fakten festhielt und größtenteils aus 200 Interviews mit Arbus' Verwandten stammte. Freunde, Liebhaber und Bekannte. 'Selbst Dianes Bruder Howard Nemerov, der mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichnete Dichter, sagte, als ich ihn nach Dianes Tod fragte: 'Sei kein Sessel-Psychiater, erzähle einfach die Geschichte.' '

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Und das tat sie, von der Studienzeit des begabten goldenen Mädchens namens 'Dee-yann', das bereits in ihrer Jugend von den äußeren Grenzen der Erfahrung besessen war, bis zu ihren letzten dunklen Jahren, als sie trotz dem, was die meisten Künstler als Erfolg bezeichnen würden, verlor sich auf der Jagd nach sensationellem Sex, erkrankte an Hepatitis und verfiel anschließend in eine Depression, die weder Arzt noch Psychiater stoppen konnten. Die Ergebnisse haben ihre Mutter, ihre Schwester und ihren Bruder erstaunt und bestürzt, obwohl alle zugestimmt haben, interviewt zu werden.

Keiner von ihnen wusste, bis sie das Buch über Dianes sexuelle „Abenteuer“, wie sie es nannte, in den letzten Jahren ihres Lebens inmitten der 60er-Halbmonde der New Yorker Kunst- und Modewelt las, heißt es. Niemand wusste, wie man sagt, von der Tiefe der Depression, die ihrem ausfallsicheren Selbstmord durch Barbiturate vorausging. (Sie hat sich auch die Handgelenke aufgeschlitzt.)

„Natürlich war ich beunruhigt und deprimiert bei der Erkenntnis, dass wir nicht wussten, wie unglücklich sie war, und wünschten, wir hätten mehr tun können“, sagte ihre jüngere Schwester Renee, eine Künstlerin und technische Illustratorin, die jetzt in Albuquerque lebt.

»Ich wusste es nicht«, sagte Howard Nemerov, dessen gesprächigere Frau Peggy sagte, sie habe von Arbus' letzten Jahren »mit absolutem Entsetzen« gelesen. Ich dachte: 'Warum hast du es mir nicht gesagt, vielleicht hätte ich etwas tun können.' Aber nachdem ich es gelesen hatte, hatte ich das Gefühl, dass niemand etwas hätte tun können.'

'Ich habe nur geweint', sagte die Mutter von Arbus, Gertrude Nemerov, die jetzt 83 Jahre alt ist und ebenfalls in Albuquerque lebt. „Ich musste zuerst ihren Tod durchmachen und dann das hier. Das war schlimmer.'

Bosworth traf zum ersten Mal in den 1950er Jahren als 18-jähriges Powers-Model in New York auf das sehr erfolgreiche Modefotografie-Team von Diane und Allan Arbus. Allan Arbus – heute besser bekannt als der Schauspieler, der Dr. Sidney Freedman, den Psychiater in „M*A*S*H“ spielte – hatte in der Werbeabteilung von Russeks gearbeitet, als er die damals 14-jährige Diane kennenlernte. Sie heirateten, als sie 18 Jahre alt war, und ließen sich nach 30 Jahren scheiden, in denen er seiner Frau beibrachte, eine Kamera zu benutzen.

„Ich war für ein Shooting in ihrem Studio“, sagt Bosworth, „und sie waren wundervoll – sehr zivilisierte, kultivierte Menschen, warmherzig und freundlich. Die Atmosphäre im Studio war wunderbar. Ich habe mit vielen Models gesprochen, die damals mit ihnen gearbeitet haben, und sie alle liebten es, für die 'Arbs' zu arbeiten, wie sie genannt wurden, weil sie so nett waren.

„Ich habe Diane in den 60er Jahren gelegentlich gesehen, als ich verschiedene Zeitschriften geschrieben und herausgegeben habe“, sagt Bosworth. „Wir waren uns nie nahe, aber ich habe sie auf der Straße gesehen und wir haben ein paar Mal Kaffee getrunken. Ich erinnere mich, dass ich eines Tages mit ihr bei Lord & Taylor die Rolltreppe hinaufstieg, als sie über ihre Fotografie sprach und mir ein Kompliment für eine Arbeit machte, die ich gemacht hatte. Nicht mehr als das. Das letzte Mal sah ich sie bei einer Spendenaktion von Abbie Hoffman, wo sie fotografierte. Sie trug ihre Kamera überall. Es war ihr Schild.'

Bosworth, der damalige Chefredakteur von Harper's Bazaar, erinnert sich an das besondere Milieu, in dem Arbus als Künstler aufblühte. „In den 60er Jahren wurde in allen Zeitschriften viel experimentiert, viel Bewegung und Action. Grafisch wurden Zeitschriften visuell anregender. . . Menschen wurden auf seltsame und ungewöhnliche Weise fotografiert, nicht nur von Arbus. Ich erinnere mich, dass Hiro Faye Dunaway fotografierte, und sie hatte sich nicht unter den Armen rasiert!

„Die Fotografen experimentierten und machten alle möglichen wunderbaren neuen Arten von Porträts. Arbus war in der Art und Weise, wie sie fotografierte, führend, mit schwarzen Rändern, die wie Schnappschüsse aussahen – auch das hat Avedon aufgegriffen. Es war einfach eine sehr aufregende, innovative Zeit, in der Fotografen viel persönlicher wurden als zuvor. Sie wurden auch Teil der Kunstwelt.

„Mein Ehemann, die Schriftstellerin Mel Arrighi, schlug mir zuerst vor, über Arbus zu schreiben“, sagt Bosworth. Er hatte auch ihre frühere Bestseller-Biografie „Montgomery Clift“ vorgeschlagen. Gab es eine besondere Faszination für Selbstmorde? „Clift war eigentlich kein Selbstmord – er starb an einem Herzinfarkt“, sagt sie und fügt steif hinzu: „Ich habe kein besonderes Interesse daran, dass der Künstler selbstmordgefährdet ist.“

Erst bei einer späteren Befragung enthüllte Bosworth, dass ihr eigener Bruder Bartley Crum Jr. im Alter von 19 Jahren gestorben war, ein offensichtlicher Selbstmord. „Für mich ist es eine sehr private Tragödie“, sagte sie, und „niemand hat mich jemals danach gefragt.

»Vielleicht ist es eine Ausrede. Ich sagte, dass ich in beiden Büchern über ein Leben schreibe und nicht über einen Tod. Aber ich nehme an, im Hinterkopf habe ich auch versucht herauszufinden, warum jemand Selbstmord begeht. Ich kann immer noch nicht.

„Ich habe die Informationen nicht angeboten, aber ich bestreite sie nicht. Ich hatte es weit in mein Unterbewusstsein gedrängt. Es ist furchtbar traumatisch für den Überlebenden, wissen Sie.'

Tatsächlich weigerten sich einige der Überlebenden von Arbus, mit Bosworth zusammenzuarbeiten, insbesondere Dianes geschiedener Ehemann Allan und ihre beiden Töchter. Doon, 39, Schriftsteller, arbeitet für Richard Avedon. Sie erfand die Werbekampagne „Nichts kommt zwischen mich und meine Calvins“. Amy, 30, eine Fotografin, dreht die Kolumne „On the Street“ für die Village Voice. Als Testamentsvollstrecker des Nachlasses verweigerten sie auch die Erlaubnis, Arbus-Fotografien in dem Buch zu verwenden.

'Im Oktober kommen sie mit ihrem eigenen Aperture-Buch über Arbus' Zeitschriftenarbeit heraus', sagt Bosworth. 'Wahrscheinlich war es eine rein geschäftliche Entscheidung.'

'Ich habe das Buch gelesen', sagt Allan Arbus, der sich nicht weiter äußern wollte, 'aber Doon und Amy nicht.' Laut ihrer Großmutter haben sie im vergangenen Sommer einen Pakt geschlossen, dies nicht zu tun.

Der einzige andere große Verlierer war Arbus' engster männlicher Freund in ihren letzten Lebensjahren, der Art Director von Harper's Bazaar, Marvin Israel, der ihre Leiche fand und das Geheimnis ihrer letzten Jahre zwei Wochen vor der Veröffentlichung dieses Buches mit ins Grab nahm. 'Sie war besessen von ihm, völlig abhängig von ihm, nachdem Allan nach Kalifornien gegangen war', sagt Bosworth, der eine erbärmliche Szene erzählt, in der Arbus kurz vor ihrem Tod auf der anderen Straßenseite seines Hauses im Schatten stand und auf einen Blick wartete von Israel oder seiner Frau.

Bosworth nannte Israel „brillant, einschüchternd“. (Peggy Nemerov bezeichnete ihn als „gruselig“.) „Er hat sehr früh mit mir gesprochen und mir gesagt, dass er nicht mit mir kooperieren würde. Er sagte mir, die einzige Person, die er ein Buch über Arbus machen wollte, sei John Szarkowski vom Modern Museum, er wolle, dass ihre Arbeit erforscht wird.

„Ich erinnere mich, dass er mir sagte, dass er annahm, ich wüsste nichts von Fotografie und dass ich Arbus nicht verstehen würde. Seltsamerweise, weil er das gesagt hat, habe ich noch härter gearbeitet.'

Arbus wäre 61, wenn sie noch gelebt hätte – kaum zu glauben, weil sie immer so jung aussah. Sie wurde manchmal als schön, manchmal als wild beschrieben. Die Leute sprachen immer von ihren untertassengroßen grünen Augen, ihrer Fähigkeit, einen glauben zu lassen, dass man der einzige Mensch auf der Welt war.

„Sie war eine sehr sexuelle Person, eine sehr abhängige Person“, sagt Bosworth. Andere beschrieben sie als Waisen, „bedürftig“, einsam. »Sie hat gerochen«, sagte ein unverblümter Bekannter.

'Ich glaube, sie war in gewisser Weise ein Chamäleon', sagt Bosworth. „An manchen Tagen sah sie sehr schick aus, wie Walker Evans, als sie gerade von einer Balenciaga-Show gekommen war und Courre ges trug. Und dann gab es andere Zeiten, in denen jemand ihre braunen Zähne bemerkte und bemerkte, dass sie ein wenig zerzaust war.

„Ich denke, es hatte mit ihrer Stimmung zu tun, aber es hing auch von der Welt ab, in die sie eintauchte. Ich denke, sie wollte für die Walker Evanses, die sie respektierte und verehrte, in Bestform sein, und vielleicht hätte sie, als sie einen Transvestiten in einem Wohlfahrtshotel fotografierte, selbst ein wenig verrufen ausgesehen, damit sich der Transvestit wohl fühlte .'

Und alle sprachen von ihrer Brillanz. 'Arbus hatte vor ihrem Selbstmord begonnen, einen mythischen Status zu erlangen', sagt Bosworth. Sie war eine von drei Fotografinnen, die der Fotokurator des Museum of Modern Art, John Szarkowski, für seine 1967 erschienene Ausstellung „New Documents“ (mit Garry Winogrand und Lee Friedlander) ausgewählt hatte, die als Beginn eines neuen Zeitalters in der Dokumentarfotografie eingeläutet wurde. Sie hatte zwei Guggenheim-Stipendien erhalten und war eingeladen worden, auf der nächsten Biennale in Venedig auszustellen – die erste amerikanische Fotografin, die jemals so geehrt wurde.

Aber Walker Evans hatte sie gebeten, in Yale zu unterrichten, und sie sagte nein. Sie wurde gebeten, ein Buch mit ihren Fotografien zu veröffentlichen, und sagte nein. Sie wurde gebeten, eine Einzelausstellung am Minneapolis Institute of Arts zu machen, und sagte nein. Schließlich sagte sie in einer tiefen Depression nein zum Leben.

'Ich weiß nicht, warum sie sich umgebracht hat', sagt Bosworth.

»Natürlich gebe ich vielleicht oberflächliche Gründe an. Die Tatsache, dass sie depressiv und allergisch gegen Antidepressiva war. Dass sie zwei Anfälle mit Hepatitis gehabt hatte, was sie schwächte. Man muss sehr stark sein, um ein Fotograf zu sein und mit all der Ausrüstung durch die Stadt zu wandern und die Leute stundenlang posieren zu lassen. Die Tatsache, dass sie schwach war, beunruhigte und deprimierte sie sehr.

»Auch die Tatsache, dass Allan wieder geheiratet hat – sie war von ihm abhängig. Das war nicht der einzige Grund, aber einer davon. Sie war allein und einsam, was Sie sehr depressiv machen kann. Und ihre Arbeit gab ihr nicht mehr das zurück, was sie wollte. Es war der klassische Fall des Künstlers, der mit dem Erfolg nicht umgehen konnte.

„Ich denke, einerseits war sie sehr ehrgeizig, aber andererseits war sie erzogen worden, um zu denken, dass der Platz einer Frau im Haus sei, dass sie Ehefrau und Mutter sein und keinen Ehrgeiz haben sollte. Ich glaube, sie war sehr konfliktbeladen.

„Wäre sie später erwachsen geworden“, sagt Bosworth, „wäre ihr Leben vielleicht einfacher gewesen. Ich denke, sie war eine Art Freigeist, und es wäre vielleicht nicht derselbe Druck auf sie ausgeübt worden, weil Frauen herausfanden, dass sie Alternativen und Wahlmöglichkeiten hatten.

„Ich denke, ihr Selbstmord hat sie wahrscheinlich zu einem Mythos gemacht oder dazu beigetragen, sie als eine Art legendäre Kreatur zu festigen. Da Selbstmord an sich ein mysteriöser, privater Akt ist, denke ich, dass Künstler, die damit verbunden sind, romantisiert werden – wie Sylvia Plath und Marilyn Monroe. Sie wurde als Opfer der Gesellschaft mit ihnen in Verbindung gebracht, aber ich glaube nicht, dass sie es war.'

Könnte es sein, dass Arbus bei der Erschaffung ihres eigenen Mythos eine Rolle gespielt hat? »Marvin Israel hat das gesagt. Und in den letzten Jahren sprach sie wie besessen von ihrem „Abenteuer“, wie sie es nannte. Sie hatte das Bedürfnis, Geschichten zu erzählen, und sie liebte es, Leute zu schockieren und zu erschrecken. Marvin Israel nannte sie ein 'ungezogenes kleines Mädchen', weil sie solche Geschichten erzählte, und das war sie auch.

„Aber sie war sehr neugierig auf die Natur, die menschliche Natur und physische Wesen. Ich denke, ihr Körper und ihre Körperfunktionen waren für sie sehr interessant. Darüber können Frauen jetzt freier sprechen – ihre Menstruation oder die Schmerzen bei der Geburt oder was auch immer. Aber damals – in den 1940er Jahren – war es ungewöhnlich, so interessiert zu sein und zu genießen. Sie genoss ihren eigenen Körper – vielleicht nicht am Ende. Aber als junge Frau genoss sie es und war neugierig.

„Ich hielt sie nicht für eine Selbstmörderin, sondern für diese faszinierende Kreatur, die ich erforschen wollte“, sagt Bosworth, „das Gegenteil von dem, was die Leute sich vorgestellt haben. Zum Beispiel sagen die Leute, dass sie so unglücklich war, und ja, sie war am Ende ihres Lebens unglücklich. Aber ich glaube nicht, dass sie immer unglücklich war. Ich glaube, sie hatte das Leben geliebt und genossen, und ich bin auf diese Weise auf sie zugegangen.

„Alex Eliot [Dianes lebenslanger Freund und Liebhaber kurz nach ihrer Heirat mit Arbus] war die erste Person, die mich darauf hingewiesen hat. Er sagte: „Um Gottes Willen, sie war nicht negativ, sie war positiv. Sie hat alles mitbekommen.'

»Letztendlich ist sie ein Rätsel. Aber ich denke, die meisten großen Künstler – die meisten besonderen Künstler – sind Mysterien“, sagt Bosworth. „Du solltest einen Künstler nicht erklären. Ich wollte Arbus nicht erklären, aber ich wollte ihre Geschichte erzählen.'