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UMLEITUNGEN

Aus der Kurve kommt Mike Dunnigans lila-weißer Pontiac in Führung. Chris Rhineharts gelber Ford Thunderbird macht einen Schritt nach innen und liegt Zentimeter vor Dave Chesters blau-goldenem Thunderbird auf dem zweiten Platz. Die Autos reißen die Gerade ab. Billy Spences silber-blauer Pontiac, auf Position vier, dreht nach links, um zu versuchen, Chester und . . . Bam! Auslöschen! Spences Auto knallt mit voller Geschwindigkeit gegen die Wand und überschlägt sich.

Ein Mitglied des Team Losi springt auf die mit Teppich ausgelegte Strecke und dreht das Auto auf die rechte Seite. Spence drosselt die Fernbedienung und die 110 Ultralight rast die Strecke hinunter, um die Spitzenreiter einzuholen.

Willkommen auf dem Hobby Hangar Speedway am Brookfield Corporate Drive in Chantilly, wo ferngesteuerte Fahrzeuge alles andere als ein Kinderspiel sind. Professionelle ferngesteuerte Rennfahrer kommen aus Ohio und Connecticut hierher, um an großen Rennen teilzunehmen, bei denen speziell modifizierte Autos Geschwindigkeiten von 40 bis 80 Meilen pro Stunde erreichen.

„Ich hatte ein altes Sears-Auto, mit dem ich draußen herumgespielt habe“, erklärt der 20-jährige Shannon Grimm, während er am Pro Shop-Schalter steht. „Meine Freunde haben mir von diesem Ort erzählt und ich habe mir einen Gebrauchtwagen für 225 Dollar gekauft“, sagt Grimm, der bei Koons Pontiac arbeitet. „Dieser Ort ist großartig, weil sie dir sogar helfen, dein Auto zu modifizieren. Da ich Anfänger bin, ist das ein großes Plus.'

Draußen erlebt Nord-Virginia seinen ersten Schneesturm. Wetterupdates forderten die Fahrer auf, die tückischen Straßen zu meiden. Aber sie haben hier drinnen keinen Fernseher. Und diese Männer und Jungs sind mit allen Arten von Straßenverhältnissen bestens vertraut – insbesondere mit Teppichen.

Der Hobby-Hangar ist an diesem besonderen Rennabend, der um 17 Uhr begann, voll besetzt. und wird wahrscheinlich nach Mitternacht dauern. In der Boxengasse spielen Väter und Söhne, Junggebliebenen und eingefleischte Bastler mit Getrieben und Motoren, prüfen Reifen, nehmen in letzter Minute Anpassungen an ihren ferngesteuerten Autos vor.

Selbst den Fans auf der Tribüne scheint der Schnee nichts auszumachen. Alle Augen sind auf die mit Steilhängen versehene, mit Teppich ausgelegte ovale Bahn gerichtet, die 30 mal 15 Meter misst. Ein Ansager rattert die Runden-für-Runden-Positionen und -Zeiten ab, während ein hochmoderner elektronischer Rundenzähler die Zeiten auf Hundertstelsekunden genau an einen PC weiterleitet.

Für viele ist RC Racing, wie es genannt wird, ein sehr ernstes Hobby. Es gibt sogar professionelle ferngesteuerte Rennfahrer, die von Strecke zu Strecke reisen, mit Rennen Geld verdienen und sich von Sponsoren neues Equipment holen. Aber für die meisten ist dies ein Sport, den die ganze Familie genießen kann.

Stacy Brady, eine 28-jährige Buchhalterin, erklärt: „Es ist ein echter Familiensport. Ich habe zwei Töchter und die älteste ist in einem Alter, in dem sie sich für den Rennsport zu interessieren beginnt. Meine Frau kommt so oft wie möglich raus, um mir beim Rennen zuzusehen – sie ist sogar selbst Rennen gefahren, vor den Kindern.'

Obwohl das Rennen auf dieser ovalen Strecke einfach erscheinen mag, ist es nicht. Der fünfzehnjährige Rhinehart, ein Einwohner von Fairfax und Student im zweiten Jahr an der W.T. Woodson High School, der seit zwei Jahren Rennen fährt, sagt, dass „alle Strategien und Manöver, die mit echten Autos im NASCAR-Rennen verwendet werden, in dieses Hobby integriert werden müssen. Es braucht eine ausgezeichnete Hand-Augen-Koordination und viel, viel Übung. Ich bin mindestens dreimal die Woche hier.'

Das Hobby kann auch erhebliche Investitionen mit sich bringen. Wenn er nicht gerade Maschinenbau an der University of Maryland studiert, ist Dunnigan im Hobby Hangar, the Track (in Gaithersburg) oder Doug's (Waldorf) zu finden, wo er seine drei Autos fährt und modifiziert. 'Im Laufe der Jahre habe ich mindestens 3.000 US-Dollar aus meiner eigenen Tasche ausgegeben, um meine Autos zu modernisieren und zu warten - und die tausend oder mehr Dollar, die ich durch Sponsoren verdient habe, nicht eingerechnet.'

Da dieses Hobby leicht Kosten von 1.500 bis 5.000 US-Dollar anhäufen kann, sponsern Unternehmen, die Teile für ferngesteuerte Fahrzeuge herstellen, wie Voodoo Racing (Batterien und Motoren) und Paragon (Traktionsmischung), die allerbesten Fahrer, um ihnen zu helfen, Rennen zu gewinnen.

Diese Rennfahrer können die Strecke befahren, die über den Beltway hinaus zu Strecken in Richmond, Chaddom, Virginia, Cockeysville und in den gesamten Vereinigten Staaten führt. Egal, ob es um lokale oder nationale Veranstaltungen geht, eingefleischte Hobbyisten geben jährlich zusätzlich 50 bis 70 US-Dollar für die Eintrittsgebühren aus.

Warum also tun sie es? „Es ist ein süchtig machender, herausfordernder Spaß, aus dem man nie herauswächst“, sagt der 24-jährige Regierungsangestellte Anson Englin. „Ich habe als Kind in Little Rock angefangen, Rennen zu fahren. Als ich nach Washington zog, fand ich diesen Ort auf der Rückseite einer Zeitschrift. Jetzt bin ich so oft hier, wie es mir mein richtiger Job erlaubt.'

Aber nicht jeder muss viel Geld ausgeben, um Spaß mit ferngesteuerten Fahrzeugen zu haben. Elektrische RC-Starter-Kits, einschließlich Fernbedienungen und wiederaufladbarer Akkus, beginnen bereits ab 200 US-Dollar. Gasbetriebene Fahrzeuge beginnen bei etwa 300 US-Dollar. Der Haken ist, dass Sie die Fahrzeuge selbst bauen müssen.

Jeff Curtis, 16, der bei Fairfax arbeitet, sagt: „Es bedeutet Ihnen viel mehr, wenn Sie wissen, dass das Auto, das Sie fahren, etwas ist, das Sie selbst gebaut haben. Man lernt etwas über Mechanik und Elektrizität und über Geduld.'

Diejenigen, die ferngesteuerte Autos fahren, sagen, dass der beste Weg, um loszulegen, der Kauf eines gebrauchten Fahrzeugs ist. Bei Tauschbörsen und Auktionen können Gebrauchtwagen bis zu 50 Prozent günstiger als der Verkaufspreis erworben werden.

Und für Budgetbewusste, die einfach nur fertige Fahrzeuge kaufen und spielen möchten, gibt es immer wieder Toys 'R' Us und Radio Shack, die das Hobby seit Jahren fördern. Oder Sie leihen Rennwagen außerhalb der Rennzeiten im Hobby Hangar und drehen ein paar Runden im Indoor-Oval.

Im Hobby Hangar gibt es auch zwei Outdoor-Offroad-Parcours, die jeder nutzen kann. Die Strecken bestehen aus einem schrägen Ovalkurs, der 175 Fuß mal 75 Fuß misst, und einem Stunt-Straßenkurs, der innerhalb des Ovals liegt. Beide Strecken wurden gerade umgebaut und je nach Wetterlage finden in den Frühlings- und Sommermonaten Rennen statt.

Da alle Rennen nach Klassen ausgetragen werden (wobei sichergestellt wird, dass die Autos gleich sind), hat jeder (auch Anfänger) eine wettbewerbsfähige Chance, als Erster die Zielflagge zu erreichen. Bei allen Outdoor-Rennen sind Elektro- und Benzinautos willkommen. Auch wenn Sie ein Auto von Radio Shack besitzen, können Sie die Offroad-Strecke ausprobieren. Der Hobby Hangar Besitzer Kwang Ko begann 1987 mit einem Hobbyladen in Herndon. Er eröffnete den Speedway, nachdem er ein überwältigendes Interesse lokaler Hobbyisten an ferngesteuerten Rennen und das Fehlen von Indoor-Strecken in Nord-Virginia entdeckt hatte.

Seitdem floriert das Geschäft. Mit einem riesigen Pro Shop für die Autowartung und viel Zeit auf der Strecke während der Woche hat Mundpropaganda immer wieder neue Kundschaft jeden Alters angezogen.

Michael Pinto, Ende Dreißig, hat gerade das Hobby aufgenommen: „Ich betrachte das als mein Spielzeugauto-Projekt „Verheiratet mit Kindern“. Die Hand-Augen-Koordination, die für einen Wettkampf erforderlich ist, ist in meinem Alter schwer zu erlernen. Die Kinder nehmen es ohne Probleme auf. Es braucht mehr Arbeit für uns ältere Leute.'

Und während sich draußen der Schnee häuft, brennen Miniatur-Gummireifen um das Indoor-Oval herum, sodass Kinder jeden Alters den Nervenkitzel des Rennens erleben können. Für sie ist diese Miniaturwelt sehr groß. Bildunterschrift: 'Fahrer' fahren ihre Autos auf dem Hobby Hangar Speedway in Chantilly. Bildunterschrift: Chris Rhinehart fährt mit seinem Auto auf dem Speedway.