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DIE ESKIMOS GEHEN ENDLICH NACH HAUSE

IQALUIT, NORTHWEST TERRITORIES, 5. JULI -- Eine kostbare Ladung jahrhundertealter menschlicher Knochen wird in wenigen Wochen aus den Eingeweiden des American Museum of Natural History in New York zu einem Friedhof an der eisigen Westküste Grönlands gelangen. Auf einer einfachen Messingplakette steht: 'Sie sind nach Hause gekommen.'

„Sie“ sind die sterblichen Überreste von vier Eskimos, heute Inuit genannt, die 1897 von dem Polarforscher Robert Peary auf einer Expedition in die nördliche Arktis aus ihrer Heimat gelockt wurden Anthropologen zu Hause, aber der unermüdliche Peary überredete sechs Eskimos, ihre unhöfliche Küstensiedlung zu verlassen, um 'schöne warme Häuser im Sonnenland' zu suchen, so die Aussage eines von ihnen, Minik, ein damals sechsjähriges Kind.

Ihr Schicksal war unglücklich. Sie wurden im Keller des Museums einquartiert und erlitten die regelmäßige Demütigung, der Öffentlichkeit ausgestellt zu werden. Vier von ihnen, darunter Miniks Vater Qisuk, waren innerhalb weniger Monate tot. Nach dem Sezieren, Entfleischen und weiteren wissenschaftlichen Untersuchungen wurden ihre Skelettreste in nummerierten Kästen im Museum aufbewahrt, wo sie heute stehen. Ein fünfter Eskimo kehrte nach Grönland zurück. Der sechste, Minik, kehrte als Heranwachsender ebenfalls nach Grönland zurück, fand seine heimische Umgebung jedoch so fremd wie New York vor 12 Jahren. Er segelte zurück in die Vereinigten Staaten und starb im Alter von 27 Jahren in New Hampshire, wo er begraben liegt.

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Kenn Harper, ein Unternehmer und Amateurhistoriker in dieser Stadt auf den Baffininseln, hat sich um Minik, Qisuk und die anderen gekümmert, insbesondere in einem privat veröffentlichten Buch „Gib mir den Körper meines Vaters“. In Bitten an das American Museum of Natural History hat er sich um angemessene Bestattungsvorkehrungen bemüht – Bitten, die nun in den Plänen von Qaanaaq in Grönland Früchte getragen haben, den vier Eskimos eine letzte Ruhestätte in heimischer Erde zu bieten.

'Am ersten August wird es eine einfache Bestattung der Knochen geben', sagte Torben Diklev, Kurator des Thule Museums in Qaanaaq, in einem Telefoninterview. „Es wird kein christliches Begräbnis sein, weil sie Heiden waren. Sie werden mit einem Steinhaufen darauf und einer Messingtafel in den Boden gelegt.'

Diklev sagte, das American Museum of Natural History verschiffe die Überreste am 28. Juli über die Installation der US-Luftwaffe in der Nähe von Thule, Grönland. Er sagte, er habe verstanden, dass das Museum bei der Beerdigung von Edmund Carpenter, einem Anthropologen aus New York, vertreten würde. Weder Carpenter noch der Direktor des Museums, William J. Moynihan, waren über das Feiertagswochenende für eine Stellungnahme zu erreichen.

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Aber es scheint, dass sich die lange Saga der Eskimos 96 Jahre nach ihrem Beginn ihrem Ende zuneigt – hauptsächlich aufgrund von Harpers Buch und der Veröffentlichung von Artikeln über seine Suche in The DNS SO und Globe and Mail of Toronto im letzten Jahr. Es war die darauf folgende Publizität, sagte Harper, die das kleine Museum in Qaanaaq und das große in New York dazu veranlasste, den Eskimos die gebührende Ehrerbietung zu erweisen.

Einstellungen und Atmosphäre waren ganz anders, als Peary nach seiner Rückkehr aus der Arktis in die Brooklyn Navy Yard segelte. Dort bestiegen etwa 30.000 Menschen die Hope, um das exotische Spektakel lebender Eskimos zu sehen – menschliche Exemplare auf Sockeln und noch dazu atmende. Sie erregten weiterhin Aufmerksamkeit, populär und wissenschaftlich, als sie ins Museum gebracht wurden.

Eine solche Behandlung mag nach heutigem Licht grausam und unmenschlich erscheinen, war aber zu Pearys Zeit wissenschaftliche Praxis. Es wird angenommen, dass Hunderte von Skeletten anderer Ureinwohner in europäischen und amerikanischen Museen ruhen, und einheimische Gruppen in Kanada und anderswo streben in diesem Internationalen Jahr der indigenen Völker ihre Rückführung an.

Ein dunkleres Schauspiel folgte dem anthropologischen Zirkus.

In den Jahren nach Qisuks Tod wurde sein kleiner Sohn Minik, das einzige verbliebene Mitglied von Pearys nördlichem Fang, vom Bauleiter des Museums, William Wallace, adoptiert. Auf Wallaces Farm in Cobleskill, New York, geschickt und im Schoß seiner Familie aufgewachsen, lernte Minik Englisch und wuchs mit Reiten und Baseballspielen auf.

Aber bei einem erneuten Besuch des Museums eines Tages, wie er später der New York World erzählte, war Minik fassungslos, als er auf eine Vitrine stieß, die die Skelettreste seines Vaters enthielt – des Vaters, dessen formelles Begräbnis er miterlebt zu haben glaubte vor Jahren. »Ich hatte das Gefühl, auf der Stelle sterben zu müssen. Ich warf mich auf den Boden der Vitrine und betete und weinte. Ich ging direkt zum Direktor und flehte ihn an, mich meinen Vater begraben zu lassen. Er würde nicht. Ich habe geschworen, dass ich nie ruhen würde, bis ich meinen Vater beerdigt habe“, soll er gesagt haben.

Harper glaubt, dass die Umstände von Miniks makabrer Entdeckung weit weniger sensationell waren als die dramatische Geschichte, die in der Welt erzählt wurde, aber er sagte, die grundlegende Offenbarung und Miniks anschließende tiefe Bedrängnis seien nie bestritten worden.

Laut Harpers Nachforschungen gab Wallace später gegenüber seiner jungen Eskimo-Station zu, dass er an der aufwendigen, gefälschten Beerdigung von Qisuk beteiligt war, bei der ein mannsgroßer Baumstamm so drapiert worden war, dass er einer Leiche ähnelte. Der renommierte Anthropologe Franz Boas, der Pearys sagenhaften Eskimoraub unterstützt hatte, bis er hässlich wurde, gab später zu, dass die gefälschte Zeremonie 'dazu diente, den Jungen zu besänftigen'.

Die Geschichte von Miniks Tortur schlummerte jahrzehntelang und war seinen Nachkommen weitgehend unbekannt, bis Harpers Ergebnisse letztes Jahr veröffentlicht wurden. Der Bericht der Post über den Fall des ehemaligen Kanada-Korrespondenten William Claiborne spülte Wallaces Urenkelin Wendy J. Wallace aus, die in Saudi-Arabien lebt. Auf Harpers Aufforderung hin versuchte sie, Qisuks sterbliche Überreste neben den seines Sohnes auf dem Indian Stream Cemetery in der Nähe von Pittsburg, N.H., bestatten zu lassen.

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Wallace und Harper sind enttäuscht, dass das Qaanaaq-Museum offenbar beschlossen hat, Qisuk stattdessen mit den Überresten der drei anderen in Grönland zu begraben, scheinen aber zufrieden zu sein, dass der Gerechtigkeit Genüge getan wurde. „Was mit diesen Leuten passiert ist, ist einfach entsetzlich“, sagte Wallace. 'Die Hauptsache ist, dass sie Qisuk aus dem Museum holen.'

Harper stimmte zu: 'Es wäre ein bisschen rührender gewesen, wenn er neben Minik begraben worden wäre, aber dorthin zurückzukehren, wo er herkommt, ist das Nächstbeste.'