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Eubie Blake: Ragtime-Erinnerungen

1915 schrieb Eubie Blake sein erstes Lied. Sein neuer Partner, Noble Sissle, schlug sofort vor, es zu Sophie Tucker im Haryland Theatre zu bringen, damit sie singen kann.

Tucker, bekannt als die 'Last of the Red Hot Mammas', war damals in der Blüte ihrer Karriere und die perfekte Vorzeige-Performerin für einen Songwriter.

Aber Blake hielt Sissle für verrückt. „Als erstes konnte man nicht hinter die Bühne gehen, um eine weiße Frau in Baltimore zu sehen“, erinnert er sich.

Sissle bestand jedoch darauf und sagte, sie seien an besseren Orten verbannt worden. Zu ihrer Überraschung traten die Musiker hinter die Bühne. Tucker mochte das Lied 'It's All Your Fault' und bat um ein Leadsheet.

»Ich habe ihr gesagt, sie könnte das haben, was wir benutzt haben«, fuhr Blake fort. »Die Tinte war ganz darüber gelaufen. Aber sie hat es genommen.'

Das war ein bedeutender Meilenstein in einer reichen und bunten Karriere, die zwei Vollversionen hervorbrachte. Broadway-Musicals, „Shuffle Along“ und „The Chocolate Dandies“, die den „Great White Way“ in einige der urbansten afroamerikanischen Musik, Tanz und Humor einführten. Dies führte insbesondere zu Songs wie 'I'm Just Wild About Harry' und 'Memories of You', die zu Standards wurden.

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Blake war eine wichtige Figur bei der Schaffung der schwarzen Präsenz am Broadway in den 1920er und 1930er Jahren. Darsteller wie Josephine Baker, Florence Mills, Hall Johnson. William Grant Still und Paul Robeson traten alle in 'Shuffle Along' auf, bevor sie zu größerem Ruhm wurden.

Jetzt, 63 Jahre später, komponiert Blake immer noch. Er wurde gestern 95 Jahre alt und ist immer noch stark.

„Die Leute glauben nicht, wie alt ich bin“, sagt Blake mit einem Augenzwinkern und einem verschlagenen Lächeln. »Sie sagen, ich lüge wegen meines Alters. Aber ich sage, ich kann mich glücklich schätzen, so alt zu sein wie ich!'

Um sich vorzustellen, wie lange Blake in der nationalen Musikszene ist, denken Sie an Amerika vor einem Dreivierteljahrhundert. Das elektrische Licht und das Telefon waren neu im amerikanischen Haus und die pferdelose Kutsche ein Gegenstand schlechter Witze. Es war das Ende der Ragtime-Ära und die Amerikaner tanzten den Cakewalk.

Blake feierte seinen Geburtstag, indem er in der Show 'Today' auftrat, Klavier spielte und in Erinnerungen schwelgte. Nächste Woche werden er und seine 33-jährige Frau Marian in Mexiko-Stadt Urlaub machen.

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„Ich will nicht gehen“, sagt Blake mit seiner hohen Stimme, die mit dem Alter rauer geworden ist. 'Ich denke, je länger du lebst, desto mehr liebst du dein Zuhause.'

Letzte Woche klingelte Blakes Telefon ständig mit Anrufen von Fernsehsendern, Zeitungen und Zeitschriften, die um Interviews baten.

Seine Frau nahm die Anrufe entgegen. Immer noch mit der anmutigen Präsenz, die sie in den 1920er Jahren als Tänzerin auszeichnete, rief sie gelegentlich aus: „Ich bin froh, wenn das vorbei ist. Das wird mich in den Wahnsinn treiben.'

Aber sie war auch aufgeregt. „Er wird nicht wieder 95“, sagte sie einem Anrufer. Blake seinerseits nahm alles gelassen hin, nicht alles auf die Telefonate.

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Sein 31-jähriger Arzt kommt für einen Hausbesuch. Er ist da, um dem Musiker eine Spritze wegen Prostatabeschwerden zu geben.

»Er sagte, er wolle es versuchen, anstatt mich zu operieren. Wenn ich auf dem Operationstisch sterbe, sagte er, es wäre ein Zeichen gegen ihn. Ich kann mich nicht beschweren. Er hat mich 31 Jahre lang am Leben erhalten.'

Blake sitzt im Musikzimmer seines komfortablen vierstöckigen Hauses in Brooklyn, im rauen Bedford-Stuyvesant-Abschnitt. Die Wände sind mit Plaketten, Zertifikaten und gerahmten Fotografien bedeckt, die an Blakes 75 Jahre im Showbusiness erinnern. Viele sind neu und kamen in der Ragtime-Wiederbelebung der frühen 1970er Jahre, die neue Aufmerksamkeit auf ihn lenkte.

„Mit sechs Jahren habe ich angefangen, Klavier zu spielen“, erinnert er sich. „Eine Dame von nebenan hat mir Unterricht gegeben. Weißt du, damals hatten nicht allzu viele Schwarze ein Klavier.'

Er hatte schon früh Interesse an Musik gezeigt. Im Alter von 5 oder 6 Jahren war er beim Besuch eines Kaufhauses in der Innenstadt von der Seite seiner Mutter abgekommen und in ein Musikgeschäft geschlendert. Er kletterte auf einen Orgelstuhl und erschreckte Kunden und Verkäufer, indem er Melodien auswählte.

„Der Verkäufer hat meiner Mutter ihre Adresse ausgeredet“, erinnert sich Blake. »Das war Samstagabend. Am Montagmorgen fuhren sie mit einem Lastwagen vor unser Haus und lieferten eine Orgel. Sie legte einen Dollar hin und zahlte 50 Cent pro Woche. Auf diese Weise bezahlen Sie für den Rest Ihres Lebens für die Orgel.'

Obwohl seine größten Errungenschaften im Musiktheater waren, war Blakes erste Komposition „Charleston Rag“ aus dem Jahr 1899, im selben Jahr, in dem Scott Joplins „Maple Leaf Rag“ das Land im Sturm eroberte.

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Der pumpende Bass und die tanzende Melodielinie verleihen 'Charleston Rag' immer noch einen klingelnden, ansteckenden Sound, als er ihn am Montag in der 'Good Morning America'-Show spielte.

Aber als er es schrieb, war seine Mutter wütend. »Bring den Ragtime aus meinem Haus«, rief sie immer, wenn sie ihn Kirchenlieder synkopieren hörte und versuchte, eigene Melodien auszuarbeiten.

Beide Eltern von Blake waren Ex-Sklaven. Er war Stauer und sie Wäscherin. Sie lebten in einer einfachen Wohnung in East Baltimore. Beide waren religiös. Aber Blake erinnert sich am meisten an seine Mutter.

„Meine Mutter war von der Religion berauscht“, erinnert er sich. „Sie hat mich am Sonntag den ganzen Tag in der Kirche gehalten. Alle anderen waren auf den Straßen, sahen die Mädchen und amüsierten sich.

»Ich bin kein Atheist, wohlgemerkt. Aber ich sagte: 'Wenn ich jemals hier rauskomme, gehe ich nicht in die Kirche von irgendjemandem.''

Er hat sein Wort nicht ganz gehalten. Trotzdem war Blake seit 32 Jahren nicht mehr in der Kirche und wohnt auf der anderen Straßenseite.

Mit Eubie Blake zu sprechen ist ein bisschen so, als würde man Geschichte rezitieren. Er kennt viele der großen Showbusiness-Figuren – Scott Joplin, Eddie Cantor, Irving Berlin, James Reese Europe, Florence Mills, Josephine Baker, Bert Williams, George Walker.

„Ich habe Joplin 1910 in Washington in einem Laden namens Miss Brown's kennengelernt“, sagt Blake, lehnt sich zurück und kratzt sich an der Stirn. »Es war ein Kabarett in der Pennsylvania Avenue in der Nähe des Weißen Hauses. Eine schwarze Frau leitete es. Viele Leute sagen, es gebe keine schwarzen Orte in der Nähe des Weißen Hauses. Aber ich war da.'

Jemand sagte Joplin, dass Blake da war und der Ragtime-König nach ihm geschickt hatte. „Es tut mir leid, dass ich ihn getroffen habe“, erinnert sich Blake. 'Er konnte kaum sprechen (Joplin wurde von Syphilis verzehrt. Er sagte mir, ich solle weitermachen.'

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Im Laufe der Jahre hat Blake ein meisterhaftes Gespür für zeitgemäße Einzeiler entwickelt. Bei einem kürzlichen Auftritt in der Show 'Tonight' erzählte er von einem Boxkampf zwischen den Halbschwergewichten Battling Nelson und Joe Gans, der 1908 stattfand.

Moderator Johnny Carson fragte, wer die Boxer seien. Sagte Blake: 'Wie hast du diesen Job überhaupt bekommen?'

Gestern wurde er während eines Radiointerviews gefragt, wie es sich anfühlt, 95 zu sein. Er antwortete. 'Sie sollten es einmal versuchen!'

Er ist ein wenig schwerhörig, aber das lässt ihn nicht davon abhalten, jeden Tag zu komponieren.

»Oben schreibe ich die Melodien«, sagt er, »dann komme ich nach unten ans Klavier und mache das, was ich nenne, dem Mädchen das Kleid anzuziehen. Ich habe etwas Harmonie unter die Melodie gelegt.'

Und das nach 75 Jahren Showbusiness-Erfahrung. Blake sagt, er habe nicht vor, aufzuhören.

„Ich werde nicht aufhören“, sagt der Neunzigjährige. „Wenn du aufhörst, verlierst du den Kontakt. Jetzt gehe ich nicht raus, wenn ich komme, also kann ich nicht spielen. Aber ich werde schreiben, ich werde etwas tun.'