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GEFÜLLT MIT HO-HO-HEILIGEN GEIST

Emotionen wirbeln durch das Heiligtum wie ein schwerer, heiliger Nebel. Nach dem Gottesdienst liegen Leichen verstreut in den Gängen, manche zittern, manche stöhnen. Die Zähne einer Frau klappern. Ein Mann spricht leise in Zungen.

Trotzdem kann sich Susie Mengelos nicht beherrschen. Sie liegt auf dem Boden, lacht in riesigen, rollenden Spiralen, hält sich den Bauch, fächert sich die Luft vors Gesicht und greift zur Decke. Lachen, dann verstummen. Dann wieder überholt.

Als sie endlich steht, bleibt sie schwindelig. Pastor John Austin nähert sich und spricht leise mit ihr. Gegen eine Bank gelehnt sagt sie: „Ich habe mich konzentriert. . . aah-HA! aah-HA! – „Sie kann noch nicht sprechen. Austin fragt, ob sie sich verändert fühlt. Sie nickt und schafft es, „Große Zeit“ zu sagen, bevor sie noch ein paar Mal krampfhaft herausplatzt, wie Rülpser nach einer großen Mahlzeit.

Seit März ist Kelsos First Assembly of God von hochansteckendem Gelächter erfasst, einem charismatischen Phänomen, das vor fast zwei Jahren in Toronto begann und sich auf Pfingstkirchen auf dem ganzen Kontinent ausgebreitet hat. Bekannt als 'Heiliges Lachen' oder 'der Toronto-Segen', versetzt dieses Phänomen die Gläubigen in anhaltende Heiterkeitsanfälle. Mengelos hat bei dieser Gelegenheit fast eine Stunde lang gelacht. Manche haben drei oder vier Stunden am Stück gelacht. Die meisten anderen fallen in Entzücken zu Boden, 'erschlagen im Geist'.

Sie erheben sich, sagen sie, gereinigt und erhoben. Viele sagen, dass das Lachen sie von den Narben des körperlichen und emotionalen Missbrauchs geheilt hat; andere sagen, es habe sie dazu gebracht, sich an solche Episoden zu erinnern – und dann geheilt zu werden. Alle sind überzeugt, dass das Lachen eine Verkörperung des Heiligen Geistes ist.

„Es ist, als würdest du gegen eine Wand stoßen oder so. Gott kitzelt mich einfach“, sagt Mengelos, als sie ihre Fassung wiedererlangt. „Es kommt aus dem Grund deines Wesens, es explodiert einfach. . . .' Sie zittert. 'Es ist toll. Alles, woran ich denken kann, ist Gott, wie sehr er mich liebt. Es überwältigt mich und es kommt als Gelächter heraus.'

Seit letztem Juni lacht Mengelos nicht nur in der Kirche, sondern auch zu Hause, im Gespräch mit Freunden oder sogar in der Arztpraxis, in der sie Röntgentechnikerin ist, unkontrolliert.

Austin, ein dynamischer 46-Jähriger, sagt, dass sich seine Gottesdienste und – was noch wichtiger ist – Gemeindemitglieder wie Mengelos seit Beginn des Phänomens radikal verändert haben. „Ich wollte nicht zum Kult werden. Ich wollte wissen, worum es geht“, sagt er. »Dann habe ich von der Heilung erfahren. Das Lachen ist fast eine Betäubung, während Gott sein Werk tut.' Heilung oder Hypnose?

Lachen. . . ist ein verdammenswertes Element, das von satanischer Abstammung stammt.

-- Baudelaire, 'Die Essenz des Lachens'

Selbst Christen sind sich nicht einig, ob das Lachen authentisch, heilig und – insbesondere – der Anbetung Gottes angemessen ist.

'Wir können zu keiner Zeit irgendwelche exotischen Praktiken, die außerbiblisch sind, unterstützen, ermutigen, theologische Begründungen oder biblische Beweise anbieten', heißt es in einer Erklärung, die letzten Monat von der in Anaheim, Kalifornien, ansässigen Association of Vineyard Churches, einer evangelikalen Bewegung, veröffentlicht wurde in den 1980er Jahren, die häufig Heilungen, Exorzismen und Zungenreden praktiziert. 'Weder können diese Praktiken als Kriterien für wahre Spiritualität oder als Zeichen wahrer Erneuerung dargestellt werden.'

In diesem Monat hat der Verein, der rund 600 Gemeinden weltweit vertritt, die Kirche verdrängt, der das lachende Phänomen zugeschrieben wird, den Toronto Airport Vineyard. Vineyard National Coordinator Todd Hunter erklärt, dass Torontos leitender Pastor, John Arnott, gewarnt wurde, das Phänomen, das nicht nur Lachen, sondern auch Ohnmacht, Brüllen und Bellen wie Hunde umfasst, einzudämmen – oder sich zumindest nicht darauf zu konzentrieren.

„Unserer Ansicht nach verstößt es gegen biblische Gebote“, sagt Hunter. „Aber es gehört auch einfach nicht zu unserem Ethos. Wir schätzen die Würde des Einzelnen. Jemand, der bizarre Manifestationen macht, dafür auf die Bühne gebracht zu werden, ist unserer Meinung nach nicht sehr würdevoll. Unserer Meinung nach ist es ausbeuterisch.'

Aber Hank Hannegraaf vom Christian Research Institute in Irvine, Kalifornien, sagt, dass die Anaheim Vineyard-Kirche selbst das Lachen und Bellen bis vor kurzem praktizierte, als die Führer erkannten, dass die Dinge außer Kontrolle gerieten.

Hannegraaf, der ein Buch mit dem Titel „Counterfeit Revival“ schreibt, hält den Trend für abwegig und gefährlich. 'Alle Manifestationen, die Sie in diesen Kirchen sehen, werden jeden Tag von Hypnotiseuren der B-Klasse dupliziert', sagt er. „Es ist im Grunde Massenhypnose und Autosuggestion. Es herrscht Gruppenzwang. . . . Ihre Erwartungen sind geweckt, sie haben davon in den christlichen Boulevardzeitungen gelesen. Und dann ist da noch der Starstatus des Predigers. Die Menschen arbeiten sich in einen veränderten Bewusstseinszustand hoch.'

Aber Pastoren wie Austin und Arnott bestehen darauf, dass das Phänomen nichts mit ihnen zu tun hat, dass es sich um eine übernatürliche Erfahrung handelt, die unabhängig davon stattfindet, ob sie anwesend sind oder nicht. „Wir können diese Dinge nicht erreichen. Es ist wie „Gott, wenn du bereit bist, tust du es“, sagte Arnott in einem Telefoninterview aus Toronto. „Für uns ist die Kraft des Heiligen Geistes eine sehr reale, schöpferische, lebensspendende Kraft. Und von Zeit zu Zeit taucht er groß auf. Körperliche Heilungen sind kein großer Prozentsatz dessen, was vor sich geht. Aber sie passieren. . . . {Gott} scheint sich darauf zu konzentrieren, die Bereiche des Herzens zu heilen – Verletzungen, Ängste, Ablehnungen, Wunden aus der Kindheit. Das ist fast universell.'

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Keiner von Arnotts angeblichen Heilungsfällen wurde überprüft, sagt Hannegraaf. Und er sagt, die euphorische Wirkung der Erfahrung werde sich irgendwann auflösen und die Gläubigen desillusioniert und verwirrt zurücklassen.

Während medizinische Forscher inzwischen die wohltuende Wirkung von Lachen dokumentiert haben, sagen Psychologen, dass Lachen ohne Humor nicht unbedingt zählt. 'Jeder Emotionskanal kann therapeutischen Wert haben, aber Humor hat einen sehr kognitiven Aspekt', sagte Samuel Granick, ein Psychologe aus Philadelphia, der seit 50 Jahren Lachen in seiner Therapie einsetzt. 'Was Sie beschreiben, ist, einfach etwas zu tun, das Sie außer Kontrolle bringt - zu lachen, bis es wehtut.'

Hannegraaf sagt: 'Es ist schön, all diese Dinge zu fühlen, aber Tatsache ist, dass diese Gefühle nachlassen und dann die Enttäuschung einsetzt. Ich nenne es Post-Heiliges-Lachen-Depressionssyndrom.' Er sagt, dass er dies oft bei Anrufen seiner nationalen christlichen Radio-Talkshow erlebt habe. „Es steht außer Frage, dass das schädlich ist. Sie versprechen schnelle Lösungen für langfristige Probleme – finanzielle, physische, psychische. Möglicherweise haben Sie Menschen, die ihre Symptome leugnen; bei Dingen wie Krebs ist das extrem gefährlich. Du gehst zu Kundgebungen und siehst Leute mit Sauerstoffzelten kommen. Sie sprechen danach mit ihnen und sie haben das Gefühl, dass Gott sie nicht liebt (wenn sie nicht geheilt sind). Sie glauben, dass Sie das Wunder behalten werden, wenn Sie glauben.' Zuerst ein Ripple

Dem südafrikanischen Pfingstpfarrer Rodney Howard-Browne, der 1987 in die Vereinigten Staaten kam, wird zugeschrieben, dass er das Heilige Lachen 1993 bei Erweckungstreffen in Florida eingeführt hat. Randy Clark, Pastor einer Vineyard-Kirche in St. Louis, hörte von den Treffen und besuchte eine Wiederbelebung Howard-Browne in Tulsa durchgeführt.

Kurz darauf, am 20. Januar 1994, war Clark Gastprediger in der Airport Vineyard Church in Toronto. Die 200 Gläubigen in dieser Nacht erlebten, was sie den „Toronto-Segen“ nannten: Clark legte den Menschen die Hände auf und sie fielen vor Lachen zu Boden. Die Praxis, die von Pastor Arnott aufgegriffen und weitergeführt wurde, umfasste nun auch Tiergeräusche, Zittern und Heilungen; es kann bei nächtlichen Erneuerungstreffen in der Kirche gesehen werden, an denen gewöhnlich bis zu 1.000 Menschen teilnehmen, so eine Kirchensprecherin.

Von Toronto aus hat sich das Phänomen sowohl durch Mundpropaganda als auch durch diejenigen, die den Airport Vineyard besuchen, verbreitet. Es wurde von prominenten Evangelisten unterstützt, darunter Benny Hinn, Oral Roberts und Pat Robertson, die in einem Interview sagten, dass 'die Bibel sagt, dass in der Gegenwart des Herrn Freude in Fülle herrscht'. Arnott behauptet, dass das Phänomen in etwa 6.000 Kirchen in England und 2.000 Kirchen in den Vereinigten Staaten vorkommt, Statistiken, die schwer zu überprüfen sind, aber laut Hannegraaf wahrscheinlich ziemlich genau sind.

Austin datiert die Ankunft von Holy Laughter in Kelso auf den 12. März, während der Predigt eines Gastpredigers aus der Gegend von Seattle. „Einer der Männer am Altar sagte zu dem Besuchsminister: Sie haben etwas zu sagen. Sag es.' Der Minister legte mir die Hand auf und ich fiel hin“, sagt Austin. 'Gott begann in meinem Herzen zu sprechen, und ich war ein anderer Mensch.'

Er fuhr fort: „Ich habe eine Dame 3 1/2 Stunden lang ununterbrochen lachen sehen. Das hat meine Aufmerksamkeit erregt. Ich stand da und beobachtete sie und versuchte zu verstehen; Ich konnte es mit keinem menschlichen Ding in Verbindung bringen.'

Lisa Smith, eine 32-jährige Sonderschullehrerin, war am nächsten Abend da. „Ich saß im Dienst und fühlte eine solche Präsenz. Es war heiß; die Leute schnappten sich ihre {Zehnten}-Karten und fächelten sich zu. . . . Der Pastor sagte: Wenn jemand mehr von Gott will, soll er sich melden.' Also stand ich alleine da oben und hob meine Hände – ich fühlte wie mein ganzer Körper schlaff wurde. Ich fühlte, wie mir der Kopf durchdrehte.' Ich lag eine Minute da und fühlte diesen Frieden, diese starke Präsenz des Friedens. „Als ich dort lag, fühlte ich einen tiefen Schmerz, der hochkam und herauskam – zu sagen, dass ich geweint habe, wäre nicht korrekt. Ich wusste nicht wirklich, was geschah. Ich fühlte mich davon so gepackt, dass es in Gelächter überging. Und ich habe gelacht. Ich konnte erst um Mitternacht aufstehen – drei Stunden später.' Sie hält inne. „Ich wurde als Kind sexuell missbraucht. Ich war in Selbsthilfegruppen und Beratungen gewesen. Ich dachte, ich hätte ein Niveau des Dealens oder was auch immer erreicht. Aber Gott hat mich in dieser Nacht geheilt. Der Schmerz aus meiner Vergangenheit war weg. Ganz weg.'

Austin sagt, dass 46 seiner weiblichen Gemeindemitglieder sich durch ihre spirituellen Erfahrungen von sexuellem Missbrauch erholt haben. Einige von ihnen hatten die Episoden nie zuvor anerkannt oder sich daran erinnert; er erkennt, dass einige die Geschichten vielleicht im Eifer des Gefechts erfunden haben.

„Es gibt einige, deren Zeugnisse ich tendenziell ablehne“, sagt er. „Aber ich hatte eine Dame in ihren Siebzigern, die sagte, sie habe von Kindheit an den Schmerz, von ihrem Vater belästigt zu werden. Sie sagte: Zum ersten Mal bin ich frei.' Ich habe nur geweint.'

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Während die Geschichten von Missbrauch oder Heilung nicht überprüft werden können, kann das Verhalten der Kelso-Kirchenbesucher dies tun. Einige Kirchenmitglieder sind in Opposition gegangen, aber weit mehr haben sich angeschlossen und sagen, ihr Leben habe sich verändert. Mitglieder der Kirche haben sich einer erstaunlichen Anzahl guter Werke verschrieben, von einem Abendessen Anfang Dezember, um 800 arme Menschen in der Gegend zu ernähren, über das Versenden von Nahrungsmitteln an bedürftige Juden in Wladiwostok, Russland, bis hin zum Start eines medizinischen Schiffes nach Mittelamerika, bis hin zu Gemeindemitglieder zu entsenden, um sich freiwillig in Indien zu engagieren. Linda Smith und ihr Mann werden im Frühjahr nach Rumänien reisen, um mit verwaisten Kindern zu arbeiten.

Darüber hinaus wird viel Zeit in der Kirche verbracht. Die rund 200 aktivsten Gemeindeglieder kommen zweimal sonntags und mittwochs und samstags abends. Das ist ihr Leben geworden.

„Ich bin seit 22 Jahren Christ. Ich habe die Grundlagen der Bibel immer verstanden, aber ich habe sie noch nie erlebt“, sagt David Bodine, ein Sheriff-Sergeant des Countys. „Gott hat mir ein Mitgefühl geschenkt, von dem ich nie wusste, dass ich es haben könnte. Ich habe für einen Typen gebetet, der meinem Stellvertreter vor zwei Monaten die Beine gebrochen hat.' Er fügt hinzu: 'Was wir erleben, ist ziemlich einzigartig.' Die beste Medizin?

Komm einfach zu der Party, die Gott gerade schmeißt,

Wir können uns alle aufhellen und den Heiden zeigen, wie es geht

Christen haben mehr Spaß und lassen alle raten,

Da hat uns der Heilige Geist den Toronto-Segen geschickt!

-- Gedicht im Internet von Kathryn Riss

Der Aufstieg des Heiligen Lachens hat noch einen weiteren Aspekt, von dem Befürworter wie Arnott glauben, dass er die bedeutendste christliche Erweckung seit der Jahrhundertwende antreibt. Das ist: Die Manifestationen sorgen für eine unterhaltsame Bodenshow.

Kirchenmitglieder in Kelso, einer kleinen Holzfällerstadt im Schatten des Mount St. Helens, stellen fest, dass die Erste Vollversammlung vor der Ankunft des Heiligen Lachens in einer Krise steckte. Die Kirche verlor vor ein paar Jahren einen großen Teil ihrer Mitglieder durch eine politische Spaltung, und Gemeindemitglieder sagen, dass sie das Gefühl hatten, dass der Gottesdienst ausgetrocknet und müde war.

„Es gab einen Hunger nach mehr. Wir suchten Erweckung in unserer eigenen Kirche“, sagt Bruce Reynolds, ein 40-jähriger Elektroinspektor, der einen Großteil seiner Zeit der Kirche spendet. „Wir liebten die Menschen, aber wir hatten nicht die Leidenschaft. Es gab einen Hunger nach mehr.'

Nun sind sich alle einig, zur Kirche zu kommen ist nicht nur erhebend – es ist aufregend. Es macht Spaß. 'Es ist anstrengend. Mir wird richtig heiß; Gottes Salbung ist wie eine Hitzewelle“, sagt Mengelos. 'Aber es macht Spaß. Ich liebe es. Ich liebe es, den Herrn anzubeten.'

„Die Leute fühlen sich heute gefangen“, fügt Linda Smith hinzu. 'Wir haben die Mission, den Menschen zu zeigen, dass es Hoffnung gibt.' Chorleiterin und Lehrerin Cheri Duncan sagt: „Wir haben jetzt eine gewisse Macht, die wir erreichen können. Wir werden nicht in der Unwirklichkeit einer Gehirnwäsche unterzogen, wir haben unseren Verstand über uns – “ Smith beendet: “Wir müssen einfach keine Masken mehr tragen.”

Sonntags fallen die Masken schnell ab. Zu Beginn des Gottesdienstes führen Altardiener die Menge in temperamentvollem, harmonischem Gesang, begleitet von einer sechsköpfigen Rockband; Austin springt in den Mittelpunkt, aber schon ist jemand bewegt zu rufen: „Siehe, wie ich mich ausgieße; Überflute ich dich nicht? Ich werde Sie, meine Kinder, zu den Nationen bringen lassen. Ich habe dich reichlich gefüllt, jetzt gib reichlich.'

„Lob den Herrn“, erwidert Austin und beginnt zu predigen, während aus dem Bereich, in dem Susie Mengelos sitzt, aufgeregtes Gelächter ausbricht. Austin, mit einem an der Krawatte befestigten Mikrofon, bedient die Menge wie ein energischer Talkshow-Moderator, der von einer Seite des Heiligtums zur anderen schreitet, scherzt, schmeichelt und predigt.

'Hebe deine Hand, wenn du etwas in deinem Leben brauchst!' er ruft. Mehrere Leute tun. Dann scherzt er: „Ich fühle mich wie ein Trainer bei einem Fußballspiel zur Halbzeit. Fühlst du das?' Beifall. 'Als wären Sie ein Mitglied eines Teams im Auftrag?' Mehr Applaus.

Er schreitet den Mittelgang hinauf. 'Verstehst du, dass wir mitten in einem Wunder sind?' fragt er, nimmt die Hand einer Frau mit langen, dunklen Haaren und leuchtend roten Nägeln und nickt ihrem Mann, einem ergrauenden, schnurrbärtigen Mann, zu, sich zu ihnen zu gesellen.

Ein Hilfsminister nimmt leise seinen Platz hinter ihnen ein.

Austin murmelt nur wenige Zentimeter von ihrem Gesicht entfernt: „Im Haus ist gerade ein Wunder. Empfange es einfach im Namen Jesu.' Sie ist bewegungslos. Ihre Augen sind fest geschlossen, die Hände erhoben. 'Das ist echt. Das passiert.' Seine Stimme ist ein Schlaflied. 'Da ist er. Rufen Sie an, bitten Sie um – komm. Wenn du gehst, findest du Segen. Sie haben keine menschliche Zufriedenheit gekannt. Sie haben mit Frustration gelebt.' Sie nickt. »Nehmen Sie es einfach an. Es ist die Ehre Gottes.'

Sie fällt halb schluchzend, halb lachend in die Arme der Assistentin zurück, dann liegt sie zitternd da.

Austin dreht sich zufrieden auf dem Absatz um und sucht schnell die Menge nach jemand anderem ab, den er salben kann. Innerhalb von 10 Minuten hat er mit etwa einem Dutzend Gläubigen gebetet, die alle „erschlagen“ auf dem Teppich lagen.

Ob das Phänomen in Kelso authentisch ist oder - wie Hannegraaf und viele Psychologen glauben - das Ergebnis von Massensuggestionen, die Anbeter der Ersten Versammlung Gottes glauben, dass das, was ihnen passiert ist, nur Gutes bewirken kann.

„Ich hatte lange Zeit das Gefühl, Dinge zu tun, aber die Kirche tat es nicht mit mir. Jetzt haben wir es umgedreht, wir machen es alle zusammen“, sagt Austin. „Wir haben ein Team, das im Februar aufbricht, um ein Waisenhaus in Südindien zu bauen. Wir sind gerade aus Vietnam zurückgekehrt und arbeiten daran, ihre Gesundheitsversorgung zu verbessern. Wir haben ein Schiff, das nach Antigua und Honduras fährt, um Hurrikan-Hilfe zu bringen –« Er seufzt glücklich. 'Wir beabsichtigen, die ganze Welt zu beeinflussen.' Bildunterschrift: Susie Mengelos: „Gott kitzelt mich einfach. . . . Alles, woran ich denken kann, ist Gott, wie sehr er mich liebt. Es überwältigt mich und es kommt als Gelächter heraus.' Bildunterschrift: Bei der ersten Versammlung Gottes in Kelso, Washington, beteiligen sich Mengelos und Jugendpastor Ed Parr am Phänomen des „Heiligen Lachens“, das einige Pfingstgemeinden erfasst hat. Bildunterschrift: Cindy Barthelme erhält einen Segen am Ende eines Gottesdienstes bei der First Assembly of God-Kirche in Kelso, Washington Bildunterschrift: John Austin: 'Lachen ist fast eine Betäubung, während Gott sein Werk tut.'