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Die vergessene Epidemie

POX AMERICANA

Die große Pockenepidemie von 1775-82

Von Elizabeth A. Fenn

Hill und Wang. 370 pp. $25 Plötzlich ist die Amerikanische Revolution Geschmack des Monats. In den Filmen, im Fernsehen und in Büchern – am bemerkenswertesten natürlich in David McCulloughs erstaunlich populärer Biografie von John Adams und am ungeheuerlichsten in Mel Gibsons Film „The Patriot“ – sind Männer und Frauen der 1770er und 1780er Jahre zurück in der Öffentlichkeit. In den Händen Hollywoods, wenn nicht sogar der Biographen und Historiker, bedeutet dies nur allzu vorhersehbar, dass die Revolutionsperiode zu stark vereinfacht und romantisiert, wenn nicht sogar völlig verzerrt, fast so hübsch gemacht wird wie Colonial Williamsburg, in einen Zustand „wiederhergestellt“ wird, der sicherlich würde die Amerikaner des späten 18. Jahrhunderts überraschen.

'Pox Americana' ist ein nützliches Korrektiv für all das. Ein skrupellos detaillierter Bericht über eine Pockenepidemie, die zwischen 1775 und 1782 über Nordamerika hinwegfegte und mindestens 130.000 Menschen tötete, erinnert uns daran, dass die Revolution überhaupt nichts Schönes hatte. Obwohl die erreichten Ziele erhaben waren, war es ein brutaler, blutiger Konflikt auf dem Schlachtfeld, und dies umso mehr, als es eine dritte Partei gab: Variola, allgemein bekannt als Pocken, die ansteckende Krankheit, die Leiden verursachte , Entstellung, Terror und Tod, wohin es auch ging.

Ein zentrales Argument von Elizabeth A. Fenn, die Geschichte an der George Washington University lehrt, ist, dass Kriegszeiten ein idealer Brutplatz für Pocken waren, weil 'politische Unruhen und militärische Unruhen die Verbreitung von Mikroben förderten'. Männer und Frauen 'reisten wie nie zuvor, trafen sich, verteilten sich und sammelten sich neu, tauschten auf Schritt und Tritt Krankheitserreger aus.' Eine Impfung, die schließlich die Pocken von der Erde löschen würde, wurde erst 1796 entwickelt, als Edward Jenner einen 8-jährigen Jungen erfolgreich immunisierte. Impfungen waren verfügbar, aber sie waren riskant und teuer, und es dauerte nicht immer. Personen, die der Krankheit so ausgesetzt waren, die sie überlebten, wurden lebenslang geimpft, aber eine große Zahl von Amerikanern – insbesondere schwarze Sklaven und Indianer – lebten in Gemeinschaften, die noch nie Pocken ausgesetzt waren und daher weitaus anfälliger für sie waren als Europäer und die Britisch. Fenn schreibt:

„Jede Armee, die eine große Zahl von indianischen Ureinwohnern enthält, könnte leicht von Pocken heimgesucht werden. . . . In einer turbulenten Zeit, die von einer beweglichen und anfälligen Bevölkerung geprägt war, fand Variola mit hoher Wahrscheinlichkeit Eingang in jede große Gruppe von Menschen, die sich an einem Ort versammelten. Für die Briten war dies kein großes Anliegen, abgesehen von den gebürtigen Loyalisten (einschließlich Afroamerikanern und Indern), die sich ihren Reihen anschlossen. Aber für General Washington und die Kontinentalarmee war es ein bedeutendes Hindernis mit verheerenden militärischen Auswirkungen.'

Für Washington und seinen Führungsstab stellten die Pocken „ein dorniges Dilemma“ dar. Die Krankheit könnte die Armee dezimieren, wenn kein Widerstand geleistet wird, aber die Impfung 'würde Monate dauern, und wenn nur ein Impfling zu früh freigelassen würde - wenn das Virus der Quarantäne entkommen würde - könnte eine ausgewachsene Epidemie die Folge sein.' Schließlich, im Winter 1777, entschied Washington, dass „die Pocken in jedem Viertel so groß geworden sind“, dass er keine andere Wahl hatte, als „alle Truppen zu impfen“. Dies, so argumentiert Fenn ziemlich überzeugend, habe sich auf das südliche Theater entscheidend ausgewirkt. Die kontinentalen Truppen dort waren meist im Inland geboren und daher sehr verwundbar, aber 'die hohe Immunität, die sich aus der Impfung ergeben hatte', erlaubte ihnen, mit voller Stärke zu kämpfen, 'Washingtons unangekündigte und wenig anerkannte Entschlossenheit, die kontinentalen Streitkräfte zu impfen', sagte sie schreibt, 'muss sicherlich zu seinen wichtigsten Entscheidungen des Krieges zählen.'

Die Epidemie endete nicht mit dem Krieg. Stattdessen breitete es sich nach Westen, Süden und Norden aus, in das damalige Alta California, den pazifischen Nordwesten, Mexiko und Kanada. Sie folgte den Handelsrouten, schreibt Fenn, und hatte besonders verheerende Auswirkungen auf Indianerstämme, die ihr gegenüber völlig wehrlos waren. Hier beschreibt sie ihr Erbe unter den Indianern des Nordwestens:

„Wären die Aufzeichnungen über das Leben der amerikanischen Ureinwohner vollständiger, könnten sie bedeutende kulturelle Lücken aufzeigen, den Verlust von Generationen an nicht wiederherstellbarem Wissen. Sie würden auch andere Veränderungen zeigen: Haushalte zusammengelegt, Verwandtschaftsbündnisse vernichtet, religiöse Überzeugungen geändert oder aufgegeben. Als die Pocken Tausenden von Opfern das Leben raubten, löschten sie die angesammelte Weisheit von Generationen aus und ließen die Überlebenden ohne die vertrauten Markierungen, nach denen sie ihre Welten organisierten, und die folgenden Generationen mit einer bloßen Hülle ihres früheren Erbes zurück.'

Wie all dies deutlich machen sollte, ist „Pox Americana“ weit mehr als eine Fußnote zur Geschichte. Es ist klar, dass es in der Geschichte weit mehr gibt als politische Kämpfe und militärische Strategien. Wir gehen allgemein davon aus, dass unsere Feinde in der Revolution die Briten und die Hessen waren, die in ihren Diensten kämpften, was uns die Lehrbücher seit Generationen gelehrt haben, aber 'Pox Americana' zeigt uns, dass der Kampf viel komplizierter und gefährlicher war. und schmerzhaft. Es zeigt uns auch, dass Pocken für den modernen Verstand eine fast unvorstellbar schmerzhafte, zerstörerische Krankheit sind, die uns – unter den gegenwärtigen Umständen – beten lässt, dass sie nicht absichtlich als Waffe des Hasses eingesetzt wird.