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Der Langzeitrekord der Four Tops

'Wir wollten keine Vogelgruppe sein', sagt Levi Stubbs, Leadsänger der Four Tops, und erinnert sich an eine Zeit vor drei Jahrzehnten, als Rock 'n' Roll von Gruppen wie den Orioles, Flamingos, Ravens und Penguins dominiert wurde . Vor einem kürzlichen Konzert im Warner Theatre erklärte er: 'Wir wollten etwas, das etwas unverwechselbarer ist und eine bleibende Bedeutung hat.'

Mit seinen High-School-Kollegen Lawrence Payton, Abdul (Duke) Fakir und Renaldo Benson verbrachte Stubbs ein Jahrzehnt damit, nach der Auszeichnung zu suchen, die schließlich 1964 erreichte, als die Four Tops mit einer Reihe von Popklassikern aus ihrem North End-Viertel in Detroit ausbrachen, darunter 'Baby, ich brauche deine Liebe', 'Ich kann mir nicht helfen' und 'Reich out, ich werde da sein.'

27 Jahre nach einer zufälligen Partyharmonie ist die ursprüngliche Besetzung der Gruppe intakt, was die Four Tops zur Nr. 1 für ununterbrochene Langlebigkeit in der Popgeschichte macht; Erstaunlicherweise machen sie immer noch Hit-Platten und spielen vor vollen Häusern. Als einer der beliebtesten Acts von Motown haben sie auch dazu beigetragen, die Distanz zwischen schwarzem und weißem Publikum auf eine nie zuvor für möglich gehaltene Weise zu überbrücken.

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Stubbs, der in seiner Jugend ein Dutzend Amateurshows gewonnen hatte, erinnerte sich an die Hausparty, bei der die Stimmen zum ersten Mal harmonierten. „Wir waren alle in verschiedenen kleinen Gruppen, nichts Ernstes. Wir vier kamen zusammen und begannen mit einem der Songs, die damals populär waren. Ich erinnere mich nicht einmal daran, was es war, aber wir mochten, was wir hörten, es fühlte sich richtig an. Wir dachten, wir sollten uns das besser ernsthaft ansehen. . . und wir haben es getan. . . und wir sind immer noch hier.'

Nachdem sie Anfang der 50er Jahre als Four Aims mehrere Jahre im Musikgeschäft gekämpft hatten, sah es so aus, als könnten sie endlich etwas erreichen. Es gab bereits eine erfolgreiche Gruppe namens Ames Brothers, also mussten sie ihren Namen ändern.

'Wie sind Sie zu diesem Namen gekommen?' fragte sie ein anderer Musiker.

»Nun, wir haben die Spitze angestrebt«, erwiderte Stubbs.

„Dann ist es ganz einfach“, sagte der Freund, und die Four Tops waren geboren.

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Die ersten 10 Jahre waren nicht besonders denkwürdig. Ihre erste Single für das winzige Label Red Top „hatte vielleicht 20 Exemplare verkauft und wir kauften vier davon“, lacht Stubbs. Die Gruppe nahm auch für Chess, Columbia, Singular und Riverside auf und verbrachte zwei Jahre damit, den legendären Jazzsänger Billy Eckstine zu unterstützen. Sie wurden zuerst bei Workshop Records, einer Abteilung eines aufstrebenden Detroiter Labels namens Motown, unter Vertrag genommen – als Jazz-Gesangsgruppe!

„Das Potenzial eines schwarzen Unternehmens, dorthin zu gehen, wo es hingegangen ist, war 1964 praktisch undenkbar, also haben wir Motown zunächst nicht weitergedacht“, erinnert sich Stubbs mit einem Grinsen. „Aber Lawrences Cousine war mit der Schwester des Motown-Gründers Berry Gordy zusammen und lud uns ein, zuzuhören, was sie taten. Wir dachten, was haben wir zu verlieren?' Was sie fanden, war eine familiäre Atmosphäre, in der „jeder jung und bemüht war, sein Ding durchzuziehen“.

„Alle haben füreinander gefeuert. Wir würden Hintergrundgesang für die Supremes, Marvin Gaye, singen. Wir saßen im Studio und wenn einer der Temptations nicht da wäre, würde einer von uns seinen Platz einnehmen. Es war toll.' Angefangen mit 'Baby I Need Your Loving' wurden die Four Tops mit sieben Nummer-eins-Hits und mehr als 30 weiteren Songs in den Charts zu Radio-Favoriten.

Es war eine besondere Zeit, erinnert sich Stubbs, denn „schwarze und weiße Musik verschmolzen wirklich durch Motown. Es war sehr selten, dass man schwarze Musik in weißen Häusern fand“, bevor Motown den Crossover-Markt etablierte, indem er „nicht nur eine schwarze Anziehungskraft, sondern eine nationale Anziehungskraft“ für ihre Acts schuf; die meisten der klassischen Motown-Acts treten immer noch auf, auch wenn sie Motown verlassen haben, wie es 1972 die Four Tops taten. Obwohl sie Anfang der 70er Jahre ein paar Hits hatten, dachten viele Leute, dass Stubbs und Co. die Four Flops geworden seien als sie von der Bestsellerliste verschwanden.

„Aber wir wussten immer, auch in der Zeit, als wir noch keine Chartstürmer hatten, dass wir noch etwas übrig hatten“, sagt Stubbs stolz. 'Wenn man den Kopf festhält, merkt man, dass es in diesem Geschäft passiert.' Sieben Jahre nach ihrem letzten Nummer-Eins-Hit sind die Four Tops mit 'When She Was My Girl' wieder an der Spitze. 'Es ist ein tolles Gefühl. Jeder, der sagt, dass es ihm nicht gefällt, in den Charts zu stehen, lügt“, sagt Stubbs.

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Selbst zwischen den Hits blieben die Tops im Konzert- und Clubkreis beschäftigt; sie hatten genug von ihrer Vergangenheit, dass die Fans mit einer guten Show und besseren Erinnerungen zufrieden waren (obwohl die Gruppe sich immer weigerte, Oldies-Shows zu machen). „Es ist nicht so wichtig, alles zu bekommen, sondern regelmäßig“, philosophiert Stubbs.

'Wir haben auch festgestellt, dass dies nicht ein Leben lang so bleiben wird', fügt Stubbs hinzu. 'Wir werden es mindestens die nächsten drei oder vier Jahre geben und danach werden wir ernsthaft über eine Verlangsamung nachdenken.' In 27 Jahren haben die Gruppenmitglieder eine gewisse Strenge praktiziert, damit „wenn die Ruhe kommt, wir unseren Lebensstil nicht ändern müssen. Und wir sind gute Freunde, wir verdienen das gleiche Gehalt, alle haben den Kopf festgeschraubt.'

Stubbs könnte jedoch für eine zweite Karriere bereit sein; dieses Jahr wird er mit Aretha Franklin ein Album aufnehmen, nachdem er kürzlich zum ersten Mal mit ihr in der Radio City Music Hall gesungen hat. Eine langjährige Freundin (und gebürtige Detroiterin), die Queen of Soul 'fragte mich, ob ich 'Love All the Hurt Away' mit einer Frist von etwa 10 Minuten singen würde, also nahm ich meinen Sony Walkman und schrieb die Worte auf, während sie auf war Bühne; dann bin ich rausgegangen und habe es gemacht“, sagt er mit einem Lächeln. Mit den Ähnlichkeiten in ihren Stimmen kam es gut rüber. Sie sagte: 'Warum machen wir nicht etwas zusammen?' Ich sagte: 'Fi-i-iine, lass uns das tun, Baby!' Und wir werden.'