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UND DER VIERTE IST DER ERSTE: WIE FOX DIE NFL STALKTE UND EINEN TV-DEAL SCHLOSS

Vor nur drei Wochen fand in einem Konferenzraum des GTE-Komplexes in Irving, Texas, eine 90-minütige Präsentation statt, die eine historische Veränderung an dem Ort herbeiführen sollte, an dem Amerikaner Sport im Fernsehen verfolgen. Das Datum war der 7. Dezember und ein Jahr später Ein kleines Kontingent von Top-Führungskräften von Fox Television argumentierte vor dem TV-Komitee der National Football League, warum Fox es verdient habe, bei der Bewerbung um einen Anteil am nächsten TV-Paket der Liga ernst genommen zu werden.

NFL-Kommissar Paul Tagliabue und Ligapräsident Neal Austrian hatten in den letzten Monaten mehrmals mit Fox-Funktionären gesprochen, aber jetzt hörte das Fernsehkomitee Fox' leidenschaftliches Plädoyer mit drei Videopräsentationen, von denen die erste den Titel 'Revolution' trug.

An diesem Tag wurden die Mitglieder des TV-Komitees mit Fakten und Zahlen über das Wachstum von Fox von einem sieben Stationen umfassenden Netzwerk, das um Joan Rivers' Show herum aufgebaut wurde und 1987 begann, zu einer 140-Partner-Operation von Küste zu Küste bombardiert. Sie hörten von der attraktiven Demografie des Netzwerks, insbesondere bei Männern zwischen 18 und 34, von seinen Plänen für eine qualitativ hochwertige Produktion, von der Begeisterung der Affiliates, die mehr als bereit wären, die Liga auf jede erdenkliche Weise zu fördern, insbesondere zur Hauptsendezeit.

Ihnen wurde auch von Fox-Führungskräften gesagt, dass Geld keine Rolle spielen würde, dass das Netzwerk bereit sei, alles zu zahlen, was entweder für das prestigeträchtige Paket der National Football Conference-Spiele von CBS oder das American Football Conference-Paket von NBC erforderlich sei. Fox war nicht daran interessiert, ein bisschen Spieler wie ESPN oder Turner Network Television (TNT) zu werden, die das Sonntagabend-Paket aufteilten. Fox wollte alles und war im Wesentlichen bereit, das Netzwerk der NFL zu werden.

Zehn Tage später, am 17. Dezember, machte die NFL eine atemberaubende Ankündigung. Es verlieh Fox das begehrte NFC-Paket für erstaunliche 1,58 Milliarden US-Dollar. In einem Jahr, in dem viele der 28 Clubbesitzer dachten, sie könnten sich glücklich schätzen, nur die 3,6 Milliarden US-Dollar ihres letzten Vertrags (32,5 Millionen US-Dollar pro Team und Jahr für vier Jahre) zu erreichen, erhöhte die Liga ihre Rechtegebühren auf 4,4 Milliarden US-Dollar.

»Damit hat niemand gerechnet«, sagte Pat Bowlen, Eigentümerin der Denver Broncos und Mitglied des Fernsehkomitees. 'Viele Leute dachten wirklich, wenn wir den gleichen Durchschnitt wie beim letzten Mal erreichen könnten, würden wir sehr gut abschneiden.'

Jetzt erhält jedes Team 39,2 Millionen US-Dollar pro Jahr von Fox, NBC und ABC sowie den Kabelunternehmen ESPN und TNT für die Saisons 1994-97. In der neuen Ära der freien Fußball-Agentur könnte die Obergrenze im nächsten Jahr zwischen 38 und 40 Millionen US-Dollar liegen, anstatt dass die Teams mit einer von ihnen erwarteten engen Gehaltsobergrenze von 32 Millionen US-Dollar konfrontiert werden. Dies würde es den meisten Teams ermöglichen, viele der finanziellen Wünsche ihrer aktuellen Spieler zu erfüllen und auch Free Agents hinzuzufügen.

Die TV-Nachrichten haben die Stimmung auf dem Spielfeld und im Front Office der ganzen Liga gehoben, insbesondere nach all den harten Verhandlungsgesprächen von NBC und CBS über die zunehmenden Verluste, die sie bei Amerikas beliebtestem Sport erlitten haben.

Branchenquellen schätzen bereits, dass Fox bei diesem Deal 500 bis 700 Millionen US-Dollar verlieren könnte. Aber Fox, der versucht, die NFL zu nutzen, um Amerikas viertes und neuestes Netzwerk zu stärken, hat sich entschieden, den positiven, einen kritischen Faktor bei der Erlangung des NFC-Vertrags hervorzuheben.

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'Im Grunde haben alle anderen der Liga erzählt, dass das Baby hässlich ist, und wir denken nicht, dass wir das bezahlen sollten, was wir bezahlt haben', sagte Preston Padden, Executive Vice President bei Fox, der bei der Präsentation am 7. Dezember sprach. »Wir haben ihnen gesagt, dass Sie das schönste Baby haben, das wir je gesehen haben. Niemand will hören, dass das Baby hässlich war.'

'Sie haben die NFL als eine Bereicherung behandelt', sagte Jerry Jones, Besitzer der Dallas Cowboys, ein weiteres Mitglied des Fernsehkomitees, diese Woche. 'Das wollten wir hören.'

In frühen Verhandlungen sagte Rupert Murdoch, der australische Medienbaron, dessen Muttergesellschaft News Corp. Fox besitzt, der NFL, er sei bereit, mindestens 1,2 Milliarden US-Dollar (300 Millionen US-Dollar pro Jahr) für das vierjährige NFC-Paket und 840 Millionen US-Dollar zu zahlen (210 Millionen US-Dollar pro Jahr) für die AFC. CBS hatte in den letzten vier Jahren 1,06 Milliarden Dollar gezahlt; NBC hatte 792 Millionen Dollar gezahlt. Murdochs Zahlen lagen weit über dem, was beide Netzwerke diesmal zu zahlen bereit waren.

Drei Tage nach diesem Fox-Treffen am 10. Dezember rief der Österreicher den NBC-Sportpräsidenten Dick Ebersol und den CBS-Sportpräsidenten Neal Pilson an und erzählte ihnen von Fox' Angebot. Jetzt hatte die Liga eindeutig die Oberhand über ihre beiden langjährigen Partner.

Am 16. Dezember kam Ebersol zu einer Verhandlungssitzung mit dem TV-Komitee mit einem Angebot von 217 Millionen US-Dollar pro Jahr für das AFC-Paket, etwa 20 Millionen US-Dollar mehr als der letzte Vertrag. Beide Seiten gaben dem Deal die Hand.

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Am selben Tag erhöhte Murdoch ein letztes Mal, weil er befürchtete, dass CBS verzweifelt mehr als 300 Millionen Dollar pro Jahr erreichen könnte. Er sagte der NFL, er sei bereit, jährlich 395 Millionen Dollar für das NFC-Paket zu zahlen. Pilson beschrieb es später als 'Präventivschlag' und gab auch zu, dass es sowohl CBS als auch die Liga überraschte.

Pilson wurde in dieser Nacht über das Angebot von Fox informiert. Am nächsten Tag, dem 17. Dezember, sagte CBS, dass es bereit sei, 295 Millionen US-Dollar pro Jahr für den NFC anzubieten, aber Pilson und seine Finanzleute konnten es nicht rechtfertigen, höher zu gehen, nicht nachdem sie allein in dieser Saison 100 Millionen US-Dollar verloren hatten.

Stattdessen verlagerten sie ihren Fokus auf das AFC-Paket und legten ihr Angebot von 250 Millionen US-Dollar pro Jahr in einem Brief vor, den CBS sagt, die Liga habe zur weiteren Prüfung zugestimmt. Aber letzten Montag, den 20. Dezember, gab die NFL bekannt, dass sich NBC durchgesetzt habe, dass das TV-Komitee der Meinung war, vier Tage zuvor eine Handschlagvereinbarung mit Ebersol getroffen zu haben.

'Es war sehr schwer für uns, CBS zu verlassen', sagte Bowlen von den Broncos. „Wir hätten ehrlich gesagt nicht gedacht, dass es so gehen würde. Aber NBC machte am Donnerstag einen Schritt, CBS tat es nicht und wurde auf dem Plattfuß erwischt. CBS war einen Tag zu spät und einen Dollar knapp.

„Sie waren auch schon mindestens zweimal gefragt worden, ob sie Interesse am AFC-Paket hätten, wenn sie das NFC nicht bekommen, und sie sagten vehement nein. Ich hatte das starke Gefühl, dass wir uns NBC verpflichtet hatten. Es war eine moralische und ethische Verpflichtung, vor der wir nicht zurück konnten. Das Angebot von NBC war auch der Grund, warum wir beim Fox-Deal zu dem Punkt gekommen sind, an dem wir angekommen sind. Ich hätte mich nicht stellen können, wenn wir CBS das AFC gegeben hätten.'

Pilson sagte, er sei immer noch verwirrt darüber, dass die Liga sein letztes Angebot von 250 Millionen US-Dollar pro Jahr für die AFC ablehnte, 33 Millionen US-Dollar pro Jahr mehr als NBC gezahlt hatte. 'Wir verstehen den Prozess nicht', sagte er an dem Tag, an dem das Angebot von NBC angenommen wurde, am selben Tag, an dem er einen Brief an alle ähnlich fassungslosen Mitarbeiter von CBS Sports verfasste.

'Die Fernsehindustrie ist zyklisch', schrieb Pilson. „Der Wettbewerb ist intensiv und Großveranstaltungen wechseln mit einer gewissen Häufigkeit den Besitzer. Ich wäre natürlich lieber bei NFL Football geblieben. ... Wir müssen von hier aus weitermachen.'

Viele der Fußballmitarbeiter von CBS werden nun mit ziemlicher Sicherheit zu Fox wechseln, einem Unternehmen, das jetzt eine neue Sportabteilung unter der Leitung von David Hill gründen muss, einem Australier, der Murdochs Satellitensportgeschäft European Sky Television geleitet hat.

Noch vor drei Jahren hämmerten CBS-Publizisten für eine „Traumsaison“ auf die Trommeln. Sie hatten Herrenbasketball der National Collegiate Athletic Association, einen Super Bowl, das Finale der National Basketball Association, das All-Star Game und die World Series des Baseballs, College-Football, das Masters-Golfturnier und das Daytona 500 Stock-Car-Rennen.

'Man beginnt darüber nachzudenken, was in den letzten drei Jahren passiert ist', sagte Sandy Grossman, CBSs bester NFL-Direktor der letzten 20 Jahre.

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„Nach und nach haben wir angefangen, so viel zu verlieren. Die Entscheidung, die NBA aufzugeben, war eine schreckliche. Uns wurde gesagt, dass die Finanzen nicht stimmen, aber NBC hat es geschafft. Der Baseball-Deal war ein Debakel für uns, dann verlieren wir das. Jetzt ist es die NFL. Ich glaube, ich fühle mich ein wenig betrogen. Wir dachten, die Leute dort oben {in der CBS-Zentrale} würden es zum Laufen bringen. Aber es ist schrecklich geworden.'

Pilson bestand diese Woche darauf, dass das Netzwerk, das die NFL seit 1956 trägt, Sportarten gegenprogrammieren wird, die traditionell gut gegen Profifußball abgeschnitten haben – College-Basketball, Eiskunstlauf, Golf und alles andere, was er in den nächsten Jahren in die Finger bekommen kann. Aber er ist auch dabei, die Sportabteilung zu verkleinern und erwartet, dass die meisten seiner Top-Fußballleute nach Fox oder anderswo gehen.

'Wir wollen keine Talente entlassen, um Leute zu beschneiden', sagte Rick Gentile, Vice President of Production bei CBS Sports. 'Wir beabsichtigen weiterhin, ein lebensfähiges Sportunternehmen zu sein. Das Wichtigste für mich ist, dass es zwischen niemandem böses Blut gibt, was auch immer passiert. Ich möchte niemandem schaden. Das fällt uns allen sehr schwer. Das ist das Letzte, was wir brauchen.'

Bei Fox geht es zunächst darum, eine Sportabteilung aufzubauen, die die hohe Qualität der NFL-Zuschauer aufrechterhält, die sie für selbstverständlich halten. Das wird keine leichte Aufgabe, nicht einmal sechs Monate vor Beginn der Vorsaison 1994 Mitte Juli.

'Ich würde gerne denken, dass Sie morgen kein Netzwerk aufbauen und die Qualität von CBS herausbringen können, die so viele Jahre lang dazu beigetragen hat', sagte Gentile. „Ich kann es kaum glauben, dass jemand, der morgen kommt, das tun könnte. Es geht einfach nicht darum, dass die Kamera dem Fußball folgt. Es gibt so viele technische Details, Entscheidungen darüber, wohin Spiele im Netzwerk gesendet werden sollen, die Bewertungen generieren und Einnahmen generieren. Ich weiß nicht, ob Sie gleich einsteigen und das tun können.'

Grossmann war anderer Meinung.

»Es ist machbar«, sagte er. „Sie müssen sagen, dass wir uns dafür einsetzen, dass es funktioniert, und ich bin sicher, sie werden es tun. Wenn Sie zwei Jahre Zeit haben, um zu planen, können Sie vielleicht ein paar Abstriche machen. Sie müssen so viele schnelle Entscheidungen treffen, das können sie nicht. Es geht um mehr als nur die Talente. Du musst abgelegene Trucks buchen, Satellitenzeit. Sie brauchen freiberufliche Kameraleute, Techniker, eine lange Wäscheliste mit zu erledigenden Aufgaben. Und sie können es sich nicht leisten, zu warten. Sechs Monate kommen ganz schnell.'

Die Fox-Leute bestehen darauf, dass das kein Problem sein wird. Sie sagen auch, dass sie bereit sind, die besten Talente zu suchen, die ihr Geld kaufen kann – CBS-Analyst John Madden steht ganz oben auf der Liste – und die Zuschauer werden ein Produkt sehen, das durch mehr Kameras, mehr Videogeräte und langsamere Bewegungswiederholungen, als sie je zuvor gesehen haben.

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»Wir schaffen das«, sagte Fox's Padden. 'Das steht außer Frage.'

Bowlen fügte hinzu: „Sie haben uns gesagt, dass sie die Top-Leute wollen. Aus technischer Sicht ist es nicht so, dass wir mit Fox das Rad neu erfinden. Da waren noch so viele andere Überlegungen dabei.

„Wir mögen ihre Demografie. Sie sprechen ein jüngeres Publikum an, und wir möchten diesen Teil unseres Geschäfts ausbauen. Das war sehr wichtig. Wir bringen die Kinder nicht dazu, das Spiel zu sehen. Es ist keine große Erosion, aber unser Publikum wird auch etwas älter und Fox zieht wirklich ein jüngeres Publikum an. Jetzt haben wir beides.

„Sie werden es so bewerben, wie es noch nie zuvor beworben wurde, in ihrem Zeitplan. Das Geld? Offensichtlich ist es atemberaubend. Aber wenn wir das Gefühl hätten, dass sie bei der Produktion keinen guten Job machen können, hätten wir den Deal nicht gemacht. Mir war klar, dass sie einen guten Job machen würden. Davon sind wir überzeugt.'