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Vom Armen zu den Drucken von Paris

In einer Umkleidekabine, eigentlich nur ein kleiner, von Bildschirmen abgetrennter Bereich des Rokoko-Ballsaals des Grand Hotels, führt Modedesigner Patrick Kelly in Overall und Truckermütze die Menge um sich herum im Gebet. Er bittet Gott um Kraft, Führung und Vergebung. Die teilbekleideten Models und Assistenten, die neben ihm stehen, leisten ihr Amen.

Patrick Kelly ging es gut; seine Gebete scheinen erhört worden zu sein. Der junge amerikanische Designer, der sein Alter nicht preisgeben will, lebt in Paris, und dies ist seine vierte Kollektion. Er ist ein Meister in engen, sexy Designs, darunter Röhrenkleider und Modelle mit bunten Schleifen oder einer Mischung aus Knöpfen. In dieser Saison fallen bei einigen Kleidern Bandanas von den Schultern, andere bestehen aus dehnbaren Animal-Prints.

„Ich möchte, dass meine Kleider dich zum Lächeln bringen“, sagt er mit einem Grinsen.

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Kelly trägt einen supergroßen Denim-Overall und ein T-Shirt und befindet sich in dem geliehenen Studio, das zu seinem temporären Showroom geworden ist. Der sympathische Designer hat gerade den begehrten Designauftrag bekommen, alles außer den Pullovern für Benetton zu entwerfen, und hat gute Kritiken und Verkäufe aus seiner eigenen Kollektion erhalten.

Wenn er Paris mit der Metro durchqueren muss, trägt er eher normale Overalls, sonst wird er wegen seines anderen Aussehens angehalten, behauptet er. „Mit dem großen Overall hält dich die Polizei so oft auf“, sagt er. Deshalb hat er vor kurzem auch seine Rastafari-Zöpfe abgeschnitten.

In einer Ecke des Ateliers liegt ein Vorrat an schwarzen Puppen aus seiner über 3.000 Sammlung umfassenden Sammlung, ein Hobby von nur wenigen Jahren. Als Jugendlicher in Vicksburg, Miss., habe er nie schwarze Puppen gesehen, sagt er. Dann, vor ungefähr sechs Jahren, war er auf einem Flughafen und trug eine, die ihm gerade von einem Freund geschenkt worden war.

Er erzählt von einer schwarzen Frau, die auf ihn zukommt, um nach der Puppe zu fragen und ihm sagt, dass ihre Tochter zum Beispiel keine will. 'Und ich sagte: 'Wenn deine Tochter heutzutage eine schwarze Puppe wegwirft und sie schwarz ist, dann stimmt etwas nicht.' Es hat mich dazu gebracht, sie zu sammeln.'

Bei seiner Modenschau fanden Einkäufer und die Presse winzige schwarze Puppen, die an ihre Programme geheftet waren. Und eines seiner Kleiderdesigns war mit einem Dutzend oder mehr davon verziert.

Obwohl er erst seit drei Jahren Kollektionen kreiert, sagt er, „Mode war mein ganzes Leben lang“. Als er 12 Jahre alt war, ging er zur Ebony FashionFair in Jackson, Miss. Dort entdeckte er Audrey Smaltz, die damalige Kommentatorin der Show.

„Ich war wirklich beeindruckt, aufgeregt und wütend. Selbst wenn Sie in Mississippi Geld hätten, wer ging zu einer Modenschau? Und ich hatte kein Geld und musste mich durchkämpfen, denn schon mit 12 wusste ich, dass ich Designer werden wollte. Es hat sich in meinem Gehirn registriert.'

Seine Mutter war Hauswirtschaftslehrerin; seine Großmutter, ein Caterer; sein Großvater, ein Bauer. „Ich bin auf den Feldern aufgewachsen“, sagt er. Eines Tages brachte seine Großmutter ein Modemagazin mit nach Hause, und er erinnert sich am besten daran, dass darin nicht eine einzige schwarze Frau zu sehen war.

„Ich habe meiner Großmutter gesagt, dass es eine Schande ist. Und sie sagte: 'Nun, vielleicht hat niemand Zeit, Kleidung für schwarze Frauen zu entwerfen.' Und ich sagte: 'Okay, ich mache Kleidung für schwarze Frauen und sie können in der Vogue sein.' '

Seine Mutter war eine Künstlerin, die ihm die Grundlagen des Zeichnens beibrachte, aber hauptsächlich hat er sich selbst beigebracht. 'Meine Mutter unterrichtete, andere in meiner Familie unterrichteten, alle dachten, das einzig Gute für einen Schwarzen sei, Lehrer oder Postbote zu sein', sagt er.

Kelly ging an die Jackson State University. „Für mich war es ein Wald. Wenn Sie nicht viel Geld haben und für eine gute Ausbildung bezahlen, leiden Sie.' Er war immer ein schlechter Leser. „Ich habe darunter gelitten“, sagt er. „Mein großes Ding ist jetzt, mich weiterzubilden. Ich nehme Unterricht. Ich nehme von allen um mich herum. Ich habe [bis] mein Alter gebraucht, um zu erkennen, dass man bescheiden sein muss, um zu lernen.'

Er blieb nicht lange auf dem College. „Ich konnte es nicht ertragen. Ich hatte einen guten Kunstlehrer, aber Schule war nichts für mich.' Er zog nach Atlanta, wo er „einfach so“ einen kleinen Laden in einem Schönheitssalon eröffnete, mit antiken Kleidern und seinen eigenen Designs. Es setzte sich durch, und er eröffnete einen weiteren Laden in einer schicken Gegend namens Buckhead, immer noch mit antiken Kleidern und seinen eigenen Designs. Er begann, Schaufensterauslagen für Geschäfte wie die dortige Yves Saint Laurent Boutique zu machen. Connie Ozzo, die die YSL-Boutiquen in den USA leitet, ist einer der größten Booster von Kelly.

Der Laden wurde immer beliebter und er wurde gebeten, Modenschauen zu machen. Die Organisatoren einer Show für eine Bürgerorganisation fragten, was er brauche, um die bestmögliche Show zu machen. Er sagte ihnen: 'Wenn ich könnte, würde ich [Models] Pat Cleveland bestellen, weil sie eine der besten ist und Iman, weil sie ein neues Mädchen ist.' Sie stimmten zu und riefen Cleveland und Iman an, die sich bereit erklärten, die Show zu machen. „Wir wurden sofort gute Freunde“, sagt Kelly.

Cleveland drängte Kelly, nach New York zu gehen. Er entschied sich für die Modeschule, 'obwohl ich damals viel älter war als Kinder im schulpflichtigen Alter'. Ein Essay, das er für die Fashion Group verfasste, eine internationale Organisation professioneller Frauen in der Modebranche, wurde mit Stipendiengeldern ausgezeichnet. Er versuchte es in Parsons, wo er ein guter Schüler war, aber Geldprobleme hatte.

Kelly ist jedoch gesellig. Eines Tages nach der Schule traf er einen Computeringenieur, den er Monate zuvor in Atlanta kennengelernt hatte. Kelly sah niedergeschlagen aus, und der Mann fragte, wie er helfen könne. Kelly sagte ihm, er brauche Geld für die Schule und versprach, es ihm so schnell wie möglich zurückzuzahlen.

Kelly bekam 3.000 Dollar für die Studiengebühren. In der Schule verkaufte er seine Kleider an Schüler und deren Freunde, um das Darlehen zurückzuzahlen. Die schwarzen Models waren seine größten Unterstützer. „Sie haben immer bei mir gekauft, auch wenn sie Kleidung von den anderen Designern umsonst bekommen haben“, sagt er.

Er blieb anderthalb Jahre bei Parsons. Aber es juckte ihn, zu arbeiten, und versuchte, auf der Seventh Avenue Kontakte zu knüpfen. Er erinnert sich herzlich an Louis Dell'Olio bei Anne Klein. »Ich weiß nicht, wie ich an der Rezeption vorbeigekommen bin; Ich empfehle jedem, wenn Sie einen Designer sehen wollen, die Empfangsdame zu erschießen, weil sie wegen ihres guten Gespürs für Blockaden eingestellt wurde.'

Dell'Olio mochte seine Skizzen und bat ihn, zu seiner Partnerin Donna Karan zurückzukehren. 'Ich ging zurück und sie waren unglaublich nett und hilfsbereit', sagt Kelly. Sie hatten ihr eigenes Team, aber sie schlugen ihm andere Orte vor.

„An jedem anderen Ort wurde die Tür zugeschlagen“, sagt Kelly. „Ich weiß nicht, was es heißt, weiß zu sein, also kann ich nur denken, dass ein Teil der Ablehnung darauf zurückzuführen ist, dass ich schwarz war. Ich sage jungen Leuten, dass man überall hart arbeiten und kämpfen muss, kämpfen, kämpfen, egal welche Hautfarbe, welcher Rasse man angehört. Und das habe ich getan.'

Kelly arbeitete für einige bekannte Firmen, nennt sie aber nicht. „Ich möchte ihnen keine Anerkennung zollen, weil sie mich leiden ließen. Ich war wirklich ein Gofer. Ich war bereit, mir die Haare auszureißen.'

Eines Tages war er auf der Seventh Avenue 'nahezu explodieren', als er Pat Cleveland traf, der gerade eine Giorgio Sant'Angelo-Show verließ.

Wieder ging es darum, dass ein Freund sah, wie niedergeschlagen er aussah, und einen Rat gab. Sie schlug Europa vor. Er sagte, er habe kein Geld.

Cleveland und Kelly verabredeten sich später am Nachmittag, aber Cleveland tauchte nicht auf. Kelly ging zu Bloomingdale's, um eine Freundin im Schönheitssalon zu besuchen. Als er dort ankam, wartete in einem Umschlag ein Flugticket nach Paris auf ihn. 'Ich weiß bis heute nicht, wer dafür bezahlt hat.'

Selbst mit einem Ticket in der Hand hatte Kelly nicht das Geld, um zu gehen. Er traf wieder auf Cleveland, der ihm sagte: „Du hast dein Ticket. Gehen.'

Er hat. Fast von dem Tag an, an dem er in Paris ankam, fing er an, Kleidung für die trendige Disco Le Palace herzustellen. Die Kleider waren ein Hit, und er bekam mehr Arbeit; die Models entdeckten ihn und kamen, um Kleidung zu kaufen.

„Ich mag es nicht, dass die Leute sagen, dass man so viel [Geld] haben muss, um anzufangen. Ich hatte es nicht. Setzen Sie das nicht in das Gehirn der Leute ein, denn das tötet ihre Arbeitskraft. Die ersten beiden Kleider, die ich verkauft habe, waren ab 1000 Franken Stoff, 1000 Franken hatte ich nicht. Aber ich habe der Stoffmacherin gesagt: ‚Du musst mich später bezahlen lassen, sonst nehme ich es sowieso‘“, sagt er lachend. Er besorgte den Stoff, verkaufte die Kleider und bezahlte nach dem ersten Verkauf den Stoffhersteller. 'Junge Leute sollten wissen, dass man nicht viel Geld braucht, um anzufangen.'

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Er begann, seine Kleidung auf der Straße vor der Boutique Kashiyama zu verkaufen, die jetzt seine Kleidung verkauft. Dann eröffnete er einen Laden auf dem Flohmarkt in Port Cligancourt und war so beschäftigt, dass er Frauen fand, die ihm beim Verkaufen halfen. Seine beste Kundin war eine Libanesin, die in London lebte, aber jedes Mal, wenn sie nach Paris kam, etwas kaufte.

'Warum verkaufen Sie nicht in einem Geschäft?' fragte sie ihn eines Tages. Zu dieser Zeit arbeitete er auf minimalste Weise, an einer geliehenen Nähmaschine und geliehenem Geld, und hatte keine Möglichkeit, Kleidung für ein Geschäft herzustellen. Er erinnert sich an seine unverschämte Reaktion auf sie: 'Ich bin wirklich in einen Friedensmarsch gegen sie gegangen', sagt er.

Sie fragte, was sie tun könne, um zu helfen, und Kelly sagte, er brauche eine Nähmaschine. Sie brachte ihm an diesem Abend einen mit. 'Sie ist bei mir geblieben. Sie kommt immer noch und kauft Kleider und bringt mir Kunden und Kunden und Kunden, damit ich Geld haben kann.'

Dank Audrey Smaltz, der Modeschau-Produzentin, die er zum ersten Mal auf der Ebony Fashion Fair kennengelernt hatte, wurde er gebeten, die Sportswear-Linie von Giuliana (Roberta) di Camerino in Venedig zu entwerfen.

Dann kamen Angebote von französischen Designern, ihren Lizenznehmern zu helfen. Aber auch hier wird er keine Namen nennen. 'Das waren schlimme Zeiten in meinem Leben.' Nina Dorsey, Werbeagentin bei der französischen PR-Firma Mafia, schickte ihn zum Besitzer der Boutique Victoire, der seine gesamte Kollektion kaufte, mit unfertigen Nähten und allem. Durch die Boutique lernte Nicole Cassat, Redakteurin des Elle-Magazins, Kellys Kleidung kennen und präsentierte ihn in einem sechsseitigen Farblayout als heißes, neues Talent.

Bergdorf Goodman und ich. Magnin waren die ersten amerikanischen Geschäfte, die die Kleidung hatten, und laut Kelly waren sie ausverkauft. (Garfinckel trägt sie in Washington.)

Eine Zeit lang entwarf er die Touche-Kollektion in Mailand unter seinem eigenen Namen. „Ich musste aufhören, weil sie mich als Jersey-Person bezeichnet haben, aber ich bin nicht gerade ein Jersey-Typ. Die meisten schwarzen Designer werden als Trikot-Designer bezeichnet. Aber ich mache auch strukturierte Sachen wie Blazer.'

Durch seinen Freund Toscani, den Fotografen, der die Benetton-Werbung macht, lernte er die Benetton-Familie kennen und wurde gebeten, Benetton-Sportbekleidung zu entwerfen. Kelly wird für die Kleidung aus gewebten Stoffen und die Jeans verantwortlich sein. Er hat sich bereits einen Stoff mit einem Friedenssymbol ausgesucht, um Teil der ersten Gruppe zu sein.

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Kelly steckt das Geld aus allen Projekten in sein eigenes Designgeschäft. Er hat keinen Geldgeber. „Ich wurde von allen angesprochen, ich meine von allen. Aber ich warte darauf, dass jemand sagt: 'Hier ist etwas Geld, fangen wir an.' ' Es gibt Auflagen, die die Integrität seiner Entwürfe bewahren sollen. »Sie müssen wissen, dass ich nicht möchte, dass sie meinen Namen besitzen. Und ich möchte, dass wir beide etwas Geld verdienen. Sie müssen meine Linie schön machen und dann mache ich ihnen eine billige Linie namens Huff 'n' Puff oder was auch immer sie wollen, und sie können in den Orient gehen und so viele dieser Stücke herstellen, wie sie wollen, und es ist für mich Vorteil auch.'

In seiner aktuellen Kollektion hat er lockere und enge Kleider gemacht, aber seine engen Kleider sind das, was die Leute am besten kennen. »Mit engen Klamotten bin ich aufgefallen«, sagte er. Er machte lose Sachen für die Opernsängerin Jessye Norman. Er spricht spielerisch über ihre Größe und sagt: 'Ich habe in viel Stoff investiert.'

Für seine Pariser Show wollte er ein schwangeres Model einsetzen. „Ich ärgere mich über Frauen, dass sie diese schwangere Form nicht mögen. Ich denke, es ist eine der schönsten Formen der Welt“, sagt er. Sein schwangeres Model sagte ab, als sie herausfand, dass seine Show und ihr Geburtsdatum identisch waren.

Er will bezahlbare Kleidung herstellen, aber Läden begraben ihn in Nachwuchsabteilungen oder verlieren ihn zwischen den großen Firmen wie Escada und Esprit. Er will auf einer Etage mit den Top-Designern präsentiert werden. »Ich zeige das gleiche Datum wie Saint Laurent. Soll ich meine Preise erhöhen, um einen guten Geschmack zu haben, einen guten Platz in den Geschäften?'

In der ersten Saison war er mit der Qualität seiner Kleidung unzufrieden und verbringt jetzt drei Tage die Woche in der Fabrik, um sicherzustellen, dass die Dinge gut verarbeitet sind.

Für die letzte Kollektion kleidete er Model Cleveland wie Josephine Baker und kreierte Josephine Baker Prints (komplett mit Bananen), die vom renommierten Stoffhaus Bianchini Ferier hergestellt wurden. Das sorgte für viele Schmunzeln, aber für das große Geschäft sorgten die mit bunten Schleifen übersäten Jerseykleider. Einige sagen, dass Kellys Schleifenkleid die aktuelle Bogenbonanza inspiriert hat. Aber Kelly zollt Chanel Anerkennung.

'Sie hat so viele Verbeugungen gemacht, dass es mir im Kopf geblieben ist', sagt er. „Jeder Designer mag jemanden. Sie können sich die Sammlung von Saint Laurent ansehen, die ich liebe, und einige Balenciaga sehen, und Sie können sich Azzedine Alaia ansehen und Maggy Rouff finden.'

Die Idee zum Dekorieren mit nicht übereinstimmenden Knöpfen schreibt er seiner Großmutter zu. „Ich habe mir ständig Knöpfe vom Hemd gerissen, und sie hat sie ständig ersetzt. Eines Tages sagte ich, ich kann nicht mit jedem Knopf anders zur Schule gehen. Um von den verschiedenen Knöpfen abzulenken, fing sie an, überall Knöpfe zu platzieren.'

Ein beliebtes neues Thema sind Bandanas, am besten am Ausschnitt eines schulterfreien Kleides: 'Bandannas are very Mississippi.' Und er hat neue Versionen seines kokonförmigen Mantels mit einer einzigen Naht, den er aus Versehen zum ersten Mal in Atlanta hergestellt hat. „Ein Freund und ich gaben vor, Modedesigner und Models zu sein, hüllten uns in Stoff und der Kokon-Mantel geschah einfach. Es fühlte sich richtig an.'

Kelly sagt, dass seine Designs sein Schwarzsein widerspiegeln. 'Ich designe anders, weil ich Patrick Kelly bin und Patrick Kelly schwarz ist und aus Mississippi kommt.'

Alles, was er getan hat, beeinflusst seine Designs. Wie seine Reise auf die Seychellen in diesem Jahr, die ihn auf die Idee zu den leuchtenden Türkis- und Blautönen brachte, die er verwendet. Die Stofffirma Bianchini Ferier weigerte sich zunächst, die Farben für Kelly herzustellen, aber jetzt verkauft sie sie auch an andere.

Er würde gerne eine Jeanslinie für Levi Straus machen, „aber ich hätte gerne ein wenig Kontrolle. Ich weiß nicht, ob das möglich ist.' Er würde gerne eine Jeansjacke mit Dolmanärmeln machen. „Wenn sie glauben, dass das nicht funktionieren würde, ist das ihr Privileg, aber ich glaube, das wird es, weil die meisten Mädchen es satt haben, wie Jungen auszusehen. Deshalb sind die Klamotten so sexy geworden“, sagt er.

Aber jetzt, wo er in vollem Gange ist, denkt er darüber nach, was er als nächstes tun möchte.

„Wenn Geld kommt, werde ich es nicht abweisen; nicht wie eine dieser Schönheitswettbewerb-Königinnen, die sagen, wenn sie gewinnen, nehmen sie die Hälfte des Geldes und geben es Biafra. Ich weiß nicht, was ich tun werde. Wenn ich nicht reich werde, gehöre ich nicht zu den Menschen, die sich selbst zerstören, weil sie nicht reich geworden sind und die Leute es erwartet haben.'

Keine Sorge, er hat einen anderen Plan. Er möchte auf einem industrialisierten Bauernhof leben, der gutes Essen und vielleicht sogar Medizin produziert.

„Und vielleicht könnte ich auch ein bisschen designen“, fügt er schmunzelnd hinzu.