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AUS ZION HERAUS

In einer großen Zeremonie wurde diese Woche der Pastor einer 24.000-köpfigen Prince George's County-Kirche zum Leiter einer Gruppe von Predigern geweiht, die sich von einer 200 Jahre alten Denomination trennten, um einen neuen spirituellen Kurs für ihre Herden festzulegen.

Der Pfarrer John A. Cherry – der die Beamten der African Methodist Episcopal Zion Church verblüffte, als er vor zwei Monaten wütend aus der Konfession ausbrach – fiel auf die Knie, hob die Hände zum Himmel und erhielt den Titel „bischöflicher Pastor“ von die neu aufgenommenen From the Heart Church Ministries.

'Bist du aus Gottes Geist geboren und mit seinem Geist erfüllt, mit Beweisen dafür, dass du in Zungen redest?' fragte Rev. Frederick K.C. Price, ein in Los Angeles ansässiger Pastor und Fernseh-Evangelist, der bei der Veranstaltung amtierte. 'Und sind Sie überzeugt, dass Sie nach dem Willen unseres Herrn Jesus Christus in dieses Amt berufen wurden?'

„Ich bin voll und ganz überzeugt“, antwortete Cherry.

Tausende verfolgten den fast vierstündigen Ordinationsgottesdienst am Sonntagabend mit einem riesigen Chor, begleitet von einem Orchester und Kirchenführern in zeremoniellen Gewändern.

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Diejenigen, die sich nicht in das Heiligtum in der Piscataway Road in Clinton drängen konnten, sahen die Zeremonie per Satellit auf einem Fernsehbildschirm in der Temple Hills-Kapelle der Kirche in der Norcross Street. Wieder andere sahen auf Monitoren zu, die in den Überlaufräumen beider Kirchen aufgestellt waren.

Nach seiner Weihe ordinierte Cherry etwa drei Dutzend Pastoren – von denen die meisten ehemaligen AME Zion-Gemeinden in der Gegend von Washington und anderswo dienen – zu From the Heart Church Ministries. Er legte ihnen die Hand auf den Kopf und sagte: 'Übernimm jetzt die Autorität in der Kirche Gottes, das Evangelium zu predigen, die Gemeinschaft zu feiern, Hochzeiten zu feiern und alle Rechte und Privilegien dieses Amtes auszuüben.'

Diese 'Neuzulassung', so Cherry in einer im Ordinierungsprogramm veröffentlichten Erklärung, 'wird eine weitreichende Wirkung auf den Leib Christi haben.'

Cherry, die selten mit den Medien spricht und sich weigert, interviewt zu werden, wurde 1995 während der Rede von Präsident Clinton zur Lage der Nation ins nationale Rampenlicht gerückt. Der Präsident forderte Cherry und seine Frau Diana auf, aufzustehen, und lobte sie für die Ehe- und Familienprogramme ihrer Kirche.

Cherry, deren Vater und Großvater AME Zion-Prediger in Alabama waren, sagte später gegenüber Reportern vor seiner Temple Hills-Kirche: „Das Letzte, was ich werden wollte, war ein Pfarrer. Ich bin davongelaufen.'

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Ein ehemaliger Möbelverkäufer, Cherry, 59, sagte, er habe einst Drogen genommen, seine Ehe sei in Schwierigkeiten geraten und sein Leben habe sich „nach Süden gewendet“. Aber 1981 hatte er eine Bekehrungserfahrung und wandte sein Leben Gott zu. In diesem Jahr gründete er die Full Gospel AME Zion Church, den Vorgänger von From the Heart Church Ministries.

Zuerst versammelten sich 24 Menschen in einem ehemaligen Einrichtungsgeschäft in Suitland, um Cherrys Schnellpredigten zu hören und das Sprechen in Zungen, Heilung und andere „Früchte des Geistes“ zu erleben. Die Kirche und ihre Outreach-Programme wuchsen schnell und gewannen schließlich 200 oder mehr neue Mitglieder im Monat.

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Heute ist es eine Megakirche mit zwei Kapellen, einem im Bau befindlichen Gebäude mit 10.400 Sitzplätzen an der Wheeler Road und der Southern Avenue in Temple Hills und einem Lear-Jet für die Reisen des Pastors. Die Mitgliederliste ist computerisiert, und der wöchentliche Zehnte wird automatisch von den Bankkonten einiger Mitglieder abgezogen.

Trotz des Erfolgs seiner Kirche stand Cherry oft im Widerspruch zur konfessionellen Hierarchie.

Der regionale AME-Zion-Bischof Milton A. Williams sagte, dass Cherry jahrelang gegen die konfessionelle Politik verstoßen habe, indem sie Priester ordinierte, eine Praxis, die den Bischöfen vorbehalten sei. 'Er hat viele unabhängige Kirchen, etwa 25 bis 30, die ihn als ihren Führer ansehen', sagte Williams in einem Interview. 'Er hat nicht die Deckung dieser Kirche, um dies zu tun.'

Cherry entfremdete sich auch von der Kirchenleitung, indem sie den Gemeindemitgliedern beibrachte, während der Gottesdienste in Zungen zu sprechen – eine Praxis, die von der AME Zion Church nicht genehmigt wurde. In Zungen zu sprechen ist „eindeutig zuwider gegen das Wort Gottes“, sagte ein Pastor von AME Zion und bezog sich dabei auf die Religionsartikel, das Buch der Kirchenzucht.

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Laut Cherry „berauben“ die AME Zion-Führer Menschen, indem sie nicht über Zungen lehren. „Du hast das Recht, mit dem Geist Gottes erfüllt zu werden! Sie haben das Recht, in anderen Sprachen zu sprechen! Sie haben ein Recht auf Heilung!' Cherry boomte letzten Sonntag in einer Predigt.

Jetzt allein bittet Cherry nicht mehr um den Segen der AME Zion Church, die 1796 gegründet wurde, nachdem schwarzen Methodisten die Sakramente und die volle Teilnahme an einer rein weißen Kirche in New York City verweigert wurden.

'Da wir durch die Absonderung der geistlichen Leiterschaft nach dem Wort Gottes völlig befreit sind, werden jetzt Dutzende anderer Kirchen und Dienste die Freiheit erfahren, die Christus uns versprochen hat', schrieb er im Ordinationsprogramm.

Cherry erklärte auch, dass er als bischöflicher Pastor, ein Begriff, der in der AME Zion Church gleichbedeutend mit Bischof ist, „abgesetzt wird, um Autorität zu übernehmen“. . . der natürlichen und geistlichen Angelegenheiten“ von From the Heart Church Ministries.

Cherrys Entscheidung, AME Zion zu verlassen, geht auf den Mai zurück, als etwa 200 Kleriker und Laien als Delegierte für die Generalkonferenz der Konfession im nächsten Jahr in Greensboro, NC, ausgewählt wurden ' nicht von seinen Kollegen ausgewählt und war laut Williams und anderen Ministern verärgert.

Am Sonntag bestritt Cherry in einer Predigt vor seiner Amtseinführung als bischöflicher Pastor diese Darstellung. Stattdessen sagte er, er sei fast 20 Jahre lang von einigen Pastoren in der AME Zion-Bewegung „verfolgt“ worden und habe die Denomination verlassen, weil „Gott mir gesagt habe, ich solle Zion verlassen“.

Obwohl Cherry Zion verlassen hat, ist er vor Gericht gegangen, um das Recht zu behalten, den alten Namen seiner Kirche zu verwenden. Inzwischen hat Williams jedoch eine neue Full Gospel AME Zion Church gegründet, die sich sonntags im Colony South Hotel in Clinton unter der Leitung eines Interimspastors, Rev. Staccato Powell, trifft.

'Wir werden jetzt wegen der Verwendung des Namens verklagt', sagte Williams. 'Es ist lächerlich.'

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Die Führer von AME Zion haben privat geschworen, Cherrys Anspruch auf das gesamte Eigentum und die finanziellen Vermögenswerte seiner Kirche anzufechten. Aber der Pastor sagte seiner Herde letzten Sonntag, dass sie sich keine Sorgen um ihn oder seine Fähigkeit machen müssen, einen heiligen Krieg zu führen.

„Wenn du mich in einem Kampf mit einem Bären siehst, hilf dem Bären, denn ich werde gewinnen“, sagte er.

Bildunterschrift: Rev. John A. Cherry, Oberhaupt einer 24.000-köpfigen Kirche in Prince George's County, wird als „bischöflicher Pastor“ der From the Heart Church Ministries geweiht. Ebenfalls abgebildet sind von links Betty Price, Rev. Frederick K. Price, Diana Cherry und Rev. John A. Cherry II. Das Heiligtum in Clinton, in dem die Zeremonie stattfand, ist unten.