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Fettfresser Diese Leute betanken ihre Dieselautos mit Speiseöl. Glatt, nicht wahr?

In diesen Tagen mit überhöhten Benzinpreisen holt Mike Leahy im Barking Dog, einem beliebten Pub in Bethesda, Kraftstoff für seinen Volkswagen Beetle. Shane Sellers tankt in einem chinesischen Restaurant in Frederick neue Energie. Und Ben Tonken geht in ein Tex-Mex-Restaurant im Distrikt.

„Wenn du aussteigst, riecht es ein bisschen“, sagte Leahy, eine Anwältin in DC. »Ein leichter Pommes-Geruch. Ich mag es irgendwie; es ist irgendwie süß. Es riecht besser als Diesel.“

Willkommen in der Welt von Schmierfett – die Abkürzung für Fett und Diesel. Leahy und die anderen gehören zu einer kleinen, aber wachsenden Gruppe von Umweltschützern und sparsamen Verbrauchern, die sich kostenlos an Restaurants wenden und Pflanzenöl verwenden, um ihre Dieselmotoren zu betanken.

Mit ein wenig Filterung und einem Auto-Umbausatz ist Öl, das einst Bratkartoffeln, Frühlingsrollen oder Tortilla-Chips war, bereit für seinen zweiten Akt: den Kampf gegen die Luftverschmutzung.

Natürlich wäre es schön, die Welt zu retten. Aber diese Leute erwarten das nicht wirklich. Die meisten scheinen sich mehr die Hände fettig zu machen, um das zu beweisen: Es gibt Alternativen zu fossilen Brennstoffen, und Pflanzenöl verbrennt Studien zufolge sauberer als Dieselkraftstoff. Außerdem kann es Geld sparen.

Was die Leistung angeht, sagen die Fahrer, dass es praktisch keinen Unterschied gibt. Der Verschleiß des Motors ist der gleiche wie die Beschleunigung. Ebenso der Benzinverbrauch: etwa 40 bis 55 Meilen pro Gallone, je nach Fahrzeug.

Als Sellers, 31, vor zwei Jahren einen 800-Dollar-Umrüstsatz kaufte, „hatte das nichts mit den Kraftstoffpreisen zu tun; es war nur eine Entscheidung, eine Art Unabhängigkeit zu haben und die Nutzung fossiler Brennstoffe in Frage zu stellen“, sagte der außerordentliche Professor für Kunst am Frederick Community College.

Aber bei explodierenden Spritpreisen spart er 80 bis 100 Dollar im Monat. Sellers ist bereits auf seinem zweiten Schmierauto, einem 2002er VW Golf Schrägheck. Er hat den Umbausatz selbst eingebaut, aber wer die mechanischen Koteletts nicht hat, zahlt durchschnittlich 900 Dollar dafür. Der Einbau in Lkw kann bis zu 2.500 US-Dollar kosten.

Das Auto des Verkäufers verwendet immer noch Diesel, wenn es sein muss. Aber sobald der Motor und das Pflanzenöl warm sind, legt er einen Schalter um, um auf Pflanzenöl umzurüsten, das in einem separaten Kraftstofftank gelagert wird. Er verbrennt etwa 30 Gallonen im Monat, hauptsächlich Rapsöl.

Das Konzept von Pflanzenöl als Kraftstoff ist eher zukunftsweisend als zukunftsweisend. 1900 demonstrierte ein Ingenieur namens Rudolf Diesel mit Erdnussöl seinen neuen Hochverdichtungsmotor auf der Weltausstellung in Paris. Historiker sagen, er habe gehofft, dass Kleinbauern ihren eigenen Brennstoff „anbauen“ könnten. Aber Brennstoffe auf Erdölbasis wurden bald reichlich und billig und wurden zum Brennstoff der Wahl.

Mehr als 100 Jahre nach der Weltausstellung wecken die „Schmiermaschinen“, wie sich manche Enthusiasten nennen, wieder die Neugier des Publikums.

Ungefähr ein halbes Dutzend Mal am Tag, während der silberne VW Jetta Kombi von Geschäftsmann Ben Tonken an einer roten Ampel im Leerlauf fährt, überhäufen ihn Mitfahrer mit Fragen, nachdem sie den Aufkleber 'mit Pflanzenöl angetrieben' des Autos entdeckt haben.

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»Manche Leute lachen«, sagte Tonken, 32, aus Rockville, als er durch den Nordwesten von Washington fuhr. 'Das ist bedauerlich. Sie sind die Ungläubigen.'

Jim Hickey, 46, aus New Market, bekommt auch seinen Anteil an Witzeleien, als er seinen 1984er Volvo mit einem VW-Dieselmotor fährt. Er tankt sein Auto mit Rapsöl, das in The Orchard, seinem Vollwertrestaurant in Frederick, gebratene Tempura-Garnelen, Gemüse und Hühnchen enthält.

»Es riecht eher nach Hühnchengrill«, sagte Hickey. 'Alle lachen darüber.' Und manche fragen: 'Wie läuft das Tempura-Taxi?'

Scherze beiseite, die Idee kommt an, sagte Lee Briante, ein Sprecher von Greasecar in Amherst, Massachusetts, einem der größten Hersteller von Umbausätzen.

Das Unternehmen verkaufte im Jahr 2000 etwa 20 Kits pro Monat auf bis zu 100 pro Woche in diesem Jahr, sagte er. In den sechs Jahren seines Bestehens hat das Unternehmen landesweit 3.000 Kits verkauft, davon 50 in Virginia, 30 in Maryland und 10 im Distrikt.

'Im Allgemeinen sehen wir einen direkten Zusammenhang zwischen den Kraftstoffpreisen und den Verkäufen', sagte Briante. 'In den letzten zwei Jahren, würde ich sagen, können sich mehr Leute einfach nicht leisten, ihre Fahrzeuge zu fahren.'

Es gibt keine offizielle Zählung der US-Fahrzeuge, die mit reinem Pflanzenöl betrieben werden. Briante und Charles Anderson, Eigentümer von Golden Fuel Systems aus Springfield, Missouri, einem weiteren führenden Hersteller von Umrüstsätzen, gehen von 8.000 bis 10.000 aus.

Dennoch sieht Jonathan Overly, Executive Director der East Tennessee Clean Fuels Coalition, ein begrenztes Wachstum vor sich. 'Es wird wirklich Ihre grüne Gemeinschaft sein', sagte er. Und die Leute müssen entschlossen genug sein, um Altöl in Restaurants zu sammeln.

„Es gibt eine Menge Leute, dienichtdas tun wollen«, sagte Overly.

Leahy, Anwältin einer Naturschutzgruppe, stellte fest, dass die Ressourcen endlich sind. „Ich glaube nicht, dass es genug gebrauchtes Speiseöl gibt, um die Massen anzuheizen“, sagte er.

Eine praktischere Option, sagten Overly und andere, ist Biodiesel, eine anspruchsvollere Formulierung, die pflanzliche oder tierische Fette und eine Form von Alkohol wie Methanol kombiniert. Er verbrennt sauberer als herkömmlicher Dieselkraftstoff und benötigt keinen Umbausatz für den Dieselmotor.

Einige Gemeinden, darunter Falls Church, verwenden Biodiesel, um Flotten von Lastwagen oder Bussen zu betreiben. Etwa 75 Millionen Gallonen wurden letztes Jahr in den Vereinigten Staaten produziert.

Eine weitere beliebte Alternative, Ethanolkraftstoff, ist eine Mischung aus fermentiertem Maiszucker und Benzin, die in normalen Automotoren verwendet werden kann. Im vergangenen Jahr wurden im ganzen Land fast 4 Milliarden Gallonen produziert.

Dennoch bleiben die „Schmiermaschinen“ ihrem Low-Tech-Kraftstoff treu. Und zumindest im Moment ist es ein Kinderspiel, Fett zu bekommen. Die meisten Restaurants müssen dafür bezahlen, um es zu entsorgen, also geben sie es gerne weiter.

Eines Abends fuhr Leahy zum Barking Dog in der Innenstadt von Bethesda, um seinen Kraftstoff zu holen, den er zum Filtern mit nach Hause nehmen würde.

Als Kickballspieler für eine Nacht voller Bier und Frivolität durch die Haustür kamen, holte Besitzer John McManus einen Fünf-Gallonen-Eimer für Essiggurken für Leahy heraus. Die Gurken waren längst weg; Sojaöl schwappte bis zum Rand.

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'Ich wünschte, jeder würde es tun', sagte McManus.

Der wissenschaftliche Mitarbeiter Karl Evanzz hat zu diesem Bericht beigetragen.