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DIE HARLEM-NÄCHTE VON NATE ARCHIBALD

NEW YORK -- Es ist ein Nachmittag unter der Woche und Nate 'Tiny' Archibald ist (wo sonst?) in einem Fitnessstudio.

Aber es gibt keinen Schlag eines hüpfenden Basketballs, nur das Kreischen eines Metalldetektors; kein Quietschen von Turnschuhen, nur das Dröhnen eines zu lauten Fernsehers; keine Menschenmenge, die wild jubelt, nur die Stille einer Reihe von Betten.

Dies ist die Harlem Armory, eine Obdachlosenunterkunft, in der Archibald – NBA All-Star, der am 13.

Das Tierheim beherbergt 600 der enteigneten Männer der Stadt, viele von ihnen Süchtige oder Alkoholiker. Der kleine Archibald wuchs unter ihnen auf; Basketball war vor mehr als zwei Jahrzehnten sein Ticket.

Tiny ist jetzt zurück und verbringt mehr als 30 Stunden pro Woche als Erholungsleiter für das Tierheim. Er veranstaltet Ping-Pong-Turniere, beschafft Karten für Ausflüge, spielt Reifen mit Obdachlosen.

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Es war einfach. Archibald, der im Januar 1990 zur Waffenkammer kam, sagte, er wisse, was diese Typen durchmachen.

„Als ich zum ersten Mal aus der NBA ausstieg, befand ich mich in einer Übergangsphase. Ich war obdachlos. Ich hatte keine Richtung, ich wusste nicht, wohin ich gehen sollte“, sagte Archibald.

'Und ich weiß, dass viele Leute das nicht glauben: 'Hey, dieser Typ hat viel Geld verdient, er hat viele Verbindungen aufgebaut.' Nicht unbedingt. Ich denke, wenn die Jungs die NBA verlassen, befinden sie sich in einem großen Übergang. 13 Jahre lang habe ich nur Basketball gespielt.“

Das ist heutzutage nicht der Fall. Das Tierheim ist nicht der einzige Ort, an dem Archibald noch Hilfe leistet; Er verbringt seine Vormittage an verschiedenen Schulen in Harlem als Drogenberater für Project Decision. Und er arbeitet auf einen Ph.D. in Personalverwaltung und Erwachsenenbildung an der Fordham University.

Nicht schlecht für einen Typen, der das College vor 21 Jahren ohne Abschluss verlassen hat.

„Ich habe beschlossen, dass ich, um mich und meine Gedanken zu beschäftigen, an einem Programm teilnehmen muss, bei dem ich immer helfe“, sagte Archibald, der auf einem wackligen Sitz auf der Tribüne der Waffenkammer saß.

„Die Leute haben mir immer geholfen, als ich jünger war. Und um bei Verstand zu bleiben, muss man sich beschäftigen. Wenn Sie freie Zeit haben, nichts zu tun haben, scheinen Sie über einige der negativen Aspekte nachzudenken und nicht über die positiven.'

Das Bild von Archibald auf dem Platz ist unvergesslich: den Ball nach oben schieben, zwischen zwei größeren Verteidigern messern, den Schuss mit der linken Hand abschießen, ein Pfiff und ein Foul beim Fallen.

„Mein Ding war, ich mochte immer die Art und Weise, wie die Jungs mit dem Ball umgingen. Die Leute sagen: 'Nun, was ist mit Michael?' Ich liebe Michael Jordan. Ich könnte nie wie Michael Jordan springen“, erinnerte sich Archibald und lächelte leicht. 'Die Leute fragen: 'Hattest du jemals Dunks in der NBA?'

'Niemals.'

Archibald tat jedoch noch viel mehr. In den Jahren 1972-73 war er der erste (und einzige) Spieler, der die NBA in einer einzigen Saison in Bezug auf Tore und Assists anführte: 34 Punkte pro Spiel, mehr als 11 Assists. Er erzielte für seine Karriere, die 1984 endete, im Durchschnitt fast 19 Punkte pro Spiel.

Archibald ist mit 42 immer noch ein schlanker 6-Fuß-1; sieht immer noch so aus, als könnte er es in den Korb bringen. Doch vom Parkettboden des Boston Garden ist die Harlem Armory weit entfernt.

Das Gebäude an der 143rd Street am Harlem River ist ein rauer Ort in einer rauen Gegend. Der Wind peitscht das Wasser ab und die Betonkonstruktion wirkt ebenso kalt.

An einem kürzlichen Nachmittag rauchten zwei Männer draußen hinter einem Müllcontainer Crack. Im Inneren werden die Obdachlosen durch Metalldetektoren kontrolliert, bevor sie bleiben dürfen.

Ein Mann gibt ein Reifeneisen aus dem Müllsack ab, in dem alle seine Habseligkeiten aufbewahrt werden. „Verlier das nicht“, sagt er einem Wachmann. 'Ich brauche es zurück, wenn ich gehe.' Ein anderer Mann, der betrunken stolpert, hält eine leere Flasche Schnaps hoch.

„Ich habe es draußen losgeworden, genau wie du gesagt hast“, kichert er den Wachmann an.

Archibald ist unbeeindruckt. Die Bewohner des Tierheims begrüßen ihn mit Namen und scherzen mit dem ehemaligen NBA-Star. Tiny trägt einen laminierten Ausweis mit der Aufschrift „Nathaniel Archibald“ und fühlt sich hier genauso wohl wie auf dem Platz.

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„Er ist definitiv eine motivierende Kraft. Er hat eine unheimliche Fähigkeit zu kommunizieren. Die Jungs haben sich darauf gefreut, ihn zu sehen“, sagte Bernard Johnson, der Leiter des Tierheims. 'Hier reingekommen, als er wirklich nicht musste, war ich verblüfft über die Zeit, die er hier verbringt.'

Die Obdachlosen sind einverstanden.

„Er behandelt jeden wie einen Menschen. Er erniedrigt dich nicht, weil du obdachlos bist“, sagte Big Bob, 30, ein Absolvent des Adelphi College, der jetzt auf der Straße lebt.

Bobs langjähriger Mitstreiter, der 30-jährige David Scott, nannte Tiny 'den wertvollsten Spieler des Tierheimsystems'. Beide Männer kannten Archibald von den Basketballcamps, die er jeden Sommer auf seiner Heimreise von der NBA leitete. Sie spielen jetzt für Tinys All-Stars, das Team von Obdachlosen, das von Archibald trainiert wird.

Aber Tiny wischt solches Lob beiseite.

'Ich glaube, es ist nicht viel anders als beim Coaching', erklärte Archibald. „Unter dem Strich denke ich, dass ich hier sehr erfolgreich war und hier gewonnen habe. Viele Trainer empfinden das nicht so.“

Archibald war sich nicht sicher, wo er stand, als ihn eine Verletzung in der NBA-Saison 1977/78 aus dem Weg räumte. Unsicher über die Zukunft, kehrte er zum College zurück und erhielt seinen Bachelor-Abschluss.

Nach seiner Pensionierung im Jahr 1984 wurde Archibald Assistenz-Basketballtrainer in Georgia und an der University of Texas in El Paso. Frustriert über seine Unfähigkeit, voranzukommen, kehrte Archibald zur Schule und in die Nachbarschaft zurück, in der er geboren wurde.

Tiny ist sich bewusst, dass die meisten ehemaligen NBA-Stars nicht die Arbeit machen, die er tut. Celtics-Teamkollege Cedric Maxwell sagte einmal, er verbringe seine Freizeit gerne damit, in der Nähe von Baustellen zu sitzen und den Leuten bei der Arbeit zuzusehen.

Aber Archibald sagte, es sei wichtig, dass Kinder Vorbilder haben, und Profisportler müssen erkennen, dass sie das sind.

„Sie sind Vorbilder, ob sie es akzeptieren oder nicht. Sie stehen auf einem anderen Podest als jemand, der von 9 bis 5 arbeitet“, sagte Archibald. „Wenn Michael (Jordan) den Werbespot über das Schulbleiben macht, schauen die Leute dazu auf. . . . Es muss mehr positive Vorbilder geben.'

Tiny ist ein Vorbild, wenn auch weniger bekannt als in den Tagen, als er die NBA zerriss. Die Schüler, mit denen Archibald arbeitet, haben ihn nie spielen sehen. Die Jungs im Tierheim haben es getan, aber sie sind mehr besorgt über das, was er jetzt tut.

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Archibald mag es so.

„Wenn du die Uniform ausziehst, siehst du genauso aus wie alle anderen. Sie haben weder eine Nummer noch Ihren Namen auf der Rückseite«, sagte Archibald. »Und es geht nicht darum, was Sie getan haben. Was hast du in letzter Zeit gemacht?'