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HEART ATTACK: HIER KOMMT AMERIKAS BELIEBTESTE VALENTINES CANDY

Da ist zunächst die Empfangsdame mit großen Haaren, vor ihr auf dem Schreibtisch eine großzügig gefüllte Süßigkeitenschale. Dann sind da noch die Büros – Vintage-Holzvertäfelung, 100 Jahre alte Schränke, ausgereifte alte Messing-Türklinken. Das einzige was fehlt, sind Sekretärinnen mit Nahtnylons.

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Und dann sind da noch die Produktionshallen. Ist das eine Kaugummifabrik? Es riecht sicher nach einem. Oder vielleicht eine Pflanze für Play-Doh? Diese endlosen Behälter mit leuchtend gelbem und rosa Teig sehen aus, als könnte es sein.

Wie auch immer, der Besuch der Necco-Fabrik hat etwas, das den Nervenkitzel hervorruft, wieder ein Kind zu sein. Vielleicht liegt es daran, dass es wie ein alter Keller aussieht, gefüllt mit Teilen eines riesigen Bausatzes. Vielleicht sind es die Berge der pastellfarbenen Herzen, eine Versuchung zum Anfassen, Essen oder Eintauchen. Oder vielleicht geht es nur um Spaß und Zucker und eine Zeit, in der alles, was Sie tun mussten, war, gut zu sein.

Grab mich. Küss mich. Heirate mich. Sei mein. Wahr sein.

Hier bei Necco, dem landesweit größten Hersteller von Konversationsbonbonherzen, gibt es mehr als 100 Möglichkeiten, „Ich liebe dich“ zu sagen.

Einschließlich, ja, richtig. Das ist dieses Jahr neu. Und während Romantiker enttäuscht sein mögen, entspricht es den Kriterien.

'Sie müssen G-Rating, nicht anstößig und von Mutter Teresa genehmigt sein', sagt Walter Marshall, King of Hearts, Corporate Cupid oder wie auch immer man einen 63-jährigen Süßigkeitenmanager nennt, der sich neue Sprüche für einen der ältesten Valentinstags-Sprüche Amerikas ausdenkt Tag Traditionen.

Und die Sprüche müssen kurz sein. Denken Sie daran, wenn Sie Marshall jemals einen Vorschlag schicken wollen.

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„Da passt nicht die Gettysburg-Adresse“, sagt er und zeigt auf eine Reihe kleiner gelber Herzen, die gerade ausgetreten sind und mit 12.480 pro Minute schlagen.

Das alles summiert sich zu mehr als 8 Milliarden Sweethearts Brand Conversation Hearts, die jährlich in den drei Werken von Necco produziert werden, was sie zur meistverkauften Süßigkeit für den Valentinstag macht. Schachtel für Schachtel, noch mehr als Schokolade.

„Ich nenne es Romantik mit kleinem Budget“, sagt Marshall.

Andere nennen es nostalgisch. Das 1847 gegründete Unternehmen, das später Necco (kurz für New England Confectionery Company) hieß, ist das älteste mehrstufige Süßwarenunternehmen des Landes. In den 1860er Jahren begann der Bruder des Gründers, Sprüche auf farbiges Papier zu drucken und sie in „Herzmuscheln“, knusprige Bonbons in Form von Jakobsmuscheln, zu platzieren. 1902 wurden Gesprächsherzen geboren, zusammen mit dem meistverkauften Artikel des Unternehmens, Necco Wafers.

Nostalgisch ist das Stichwort hier in der Fabrik, einem siebenstöckigen Werk aus dem Jahr 1927, das vom Campus der M.I.T. Während des Zweiten Weltkriegs diente es neben der Herstellung von Süßigkeiten und Kriegsmaterial für die Truppen dank seiner 16 Zoll dicken Stahlbetonböden als Luftschutzbunker.

Tatsächlich ist ein Besuch hier wie eine Reise in die Vergangenheit, eine Tatsache, für die sich die Necco-Leute entschuldigen, anstatt sie zu fördern.

Sie entschuldigen sich sicherlich nicht für das Rezept, um Konversationsherzen zu machen, das auch altmodisch und einfach ist. Sowohl Sweethearts als auch Necco Wafers verwenden den gleichen Teig – es besteht zu 90 Prozent aus Zucker, mit jeweils einem Schuss Maissirup, Gelatine, Gummi und künstlichen Farb- und Aromastoffen. Um das Rezept ins rechte Licht zu rücken, verwendet Necco jährlich 40 Millionen Pfund Zucker, um die beiden Bonbons herzustellen.

Dies ist alles andere als eine glänzende neue Pflanze, die vor Chrom schimmert; ein Großteil der Maschinen steht hier, seit der Ort gebaut wurde. Aber Marshall weist schnell darauf hin, dass die Ausrüstung modifiziert oder mit neuen Motoren belebt wurde. Maximale Effizienz.

Der Typ in der weißen Uniform und dem Haarnetz scheint in diesem Moment mit maximaler Effizienz zu arbeiten. Er schlägt mit einem Hammer auf einen Trichter und versucht, den Zucker, der sich darin befindet, in einen Bottich darunter zu tropfen. Voila. Dann fügt er einen Eimer Maissirup, einen Krug mit gelber Lebensmittelfarbe mit Bananengeschmack und einen Behälter mit klebrigem Gummi Arabicum hinzu. Klingen im Inneren des Bottichs verwandeln die Mischung in eine teigige Masse; es ist nicht unähnlich, Kuchenkruste in einer Küchenmaschine zu machen.

Von dort werden die 600-Pfund-Teigchargen durch eine Rutsche geführt und zwischen Walzen gequetscht. Die resultierenden gelben „Decken“ laufen ein Förderband hinunter, werden mit 80 Sprüchen gleichzeitig gestempelt und dann in Herzen gestanzt. Die schweizer Käse-ähnlichen Beilagen werden zurück in die Rutsche recycelt.

Die neu gemachten Herzen, jetzt so weich und biegsam wie Ton, durchlaufen einen Trocknungszyklus, der sie in 45 Minuten zu zähnebrechender Perfektion härtet. Haltbarkeit: 5 Jahre, danach verflüchtigt sich der Geschmack.

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Die Haltbarkeit der Sprüche ist natürlich noch länger. Viele haben fast ein Jahrhundert überstanden – außer denen wie „You Are Gay“, die vor etwa 10 Jahren in den Staub gebissen wurden. Dann, in den frühen 90er Jahren, beschloss Marshall, sie zu aktualisieren, indem er seine neun Enkel als seinen Resonanzboden verwendete. Einige der Ergebnisse: www.Cupid. Seien Sie mein Symbol. Du gehst Mädchen. Schwester Freund. Cooler Typ.

Hip, aber nicht gerade warm und flauschig.

'In dem Jahr, in dem wir Fax Me einsetzten, bekamen wir viele Beschwerden', sagt Marshall, dessen eigene romantische Geschichte eine 42-jährige Frau und die Teilnahme an fast 3.500 Hochzeiten umfasst, als er Schlagzeug in einer Band spielte ('I've alles gesehen - Bräutigame gehen raus, Mütter brechen zusammen, Väter fallen tot um ...').

Und dann war da natürlich das Jahr von Try Me, Buzz Off und Wild One. Ein Haufen Nonnen schrieb der Firma, um zu protestieren.

„Aber die meisten Leute mögen die neuen Sprüche“, sagt Marshall.

Zurück im Büro des ehemaligen Präsidenten, wo eine Packung Necco Wafers, die auf 70 Jahre alt ist, in einem Schrank mit anderen Erinnerungsstücken aufbewahrt wird, gibt es ein Foto von einigen wirklich alten Gesprächsherzen. Vielleicht die Originale.

Das waren die Zeiten, in denen Konversationsbonbons viel aufwendiger waren, in Form von Postkarten, Uhren, Baseballs oder Hufeisen geschnitten und die Herzen mit Schnörkeln geprägt waren.

Luft kommt aus dem Ohr

Die Nachrichten waren auch viel ausführlicher. Lange Sprüche könnten auf eine Bonbon-Postkarte passen: 'Bitte eine Haarlocke per Rückpost schicken.' „Wie lange muss ich warten? Bitte seien Sie rücksichtsvoll.' Und: 'Darf ich Sie nach dem Zirkus nach Hause sehen?'

Die Romantik ist noch nicht ganz tot. Necco bekommt viele Anfragen für das Gesprächsherz, das sagt: „Marry Me“. Jede Menge Männer haben sie in Verlobungsringschachteln gesteckt, sagt Marshall.

Schulen verwenden die Herzen, um den Schülern das Zählen und die Statistik beizubringen, und Marshall sagt, er bekomme 'Hunderte' von Valentinstagskarten von Schulkindern, von denen viele Vorschläge für zukünftige Sprüche enthalten.

Für mindestens 3.500 Pfund und etwa 8.000 US-Dollar wird Necco Sonderaufträge ausführen. Religiöse Gruppen haben bei Jesus Saves um Herzen gebeten. Mercedes-Benz lässt individuelle Herzen mit den Modellnamen seiner Autos einprägen. George Bushs Kampagne verschenkte Bush '88 Herzen, als er für das Präsidentenamt kandidierte, obwohl für seine Kandidatur '92 keine bestellt wurden. 'Sehen Sie, was passiert ist?' scherzte Marshall.

Es sind nicht nur die Konversationsherzen, die ein Leben außerhalb des Valentinstags haben. Necco-Waffeln wurden für alles verwendet, von Kommunion-Waffeln über Pokerchips bis hin zu Token für die Mautstellen entlang der Autobahnen von Illinois. Marshall sagt, dass sie sogar für Schießübungen gekauft wurden (wenn Sie die rosafarbenen im Dunkeln schießen, funken sie).

Und Necco stellt nicht nur Herzen und Waffeln her. Tatsächlich umfasst die Produktlinie mit all den verschiedenen Verpackungsformen und -größen 540 Artikel.

Und so geschah es: 1963 wurde das ins Stocken geratene Unternehmen vom United Industrial Syndicate (UIS), einem privat geführten Unternehmen mit einem Vermögen von 700 Millionen US-Dollar, von den Familienbesitzern in vierter Generation gekauft. Necco ist das einzige Süßwarenunternehmen; Der Schwerpunkt liegt auf Mühlenarbeiten sowie Automobil- und LKW-Teilen.

Kokosmilch vs Sojamilch

Durch die Übernahme konnte Necco wachsen und kleinere Süßwarenunternehmen mit langjährigen altmodischen Marken auffressen. Wie Necco-Präsident Domenic Antonellis es ausdrückte: 'Wenn es eine Phase ist, brauche ich sie nicht.'

Aus diesem Grund kaufte Necco die Marke Mary Jane und die Marke Candy House (Sie wissen schon, diese bunten Punkte auf Papierstreifen, die Sie früher als Geschenk für Geburtstagsfeiern bekamen). Es erwarb die Marke Mighty Malts für Malzmilchbällchen. Und Necco fertigt auch Sky Bars, Haviland Thin Mints, Schoko-Gänseeier und die politisch unkorrekten, aber wunderbar rückläufigen Candy Sticks (ehemals Candy-Zigaretten, jetzt ohne die rot leuchtenden Spitzen). Antonellis, ein ehemaliger Ingenieur bei General Motors, hält Ausschau nach anderen Akquisitionen unter den rund 350 verbleibenden kleinen Süßwarenfirmen des Landes. In der Zwischenzeit hofft er, dass das Wetter diese Woche nicht schlecht wird, da 74 Prozent der Valentinstagssüßigkeiten die drei Tage vor dem Feiertag verkauft werden.

Was Antonellis angeht, sein Valentinstag ist fertig. „Meine Frau hat früher Pralinen bekommen – obwohl ich sie gemacht habe“, sagt er. 'Dann sagte sie vor einem Jahr: Hey, warte mal!' « Er macht eine Pause. 'Also bekommt sie jetzt Rosen.' BILDUNTERSCHRIFT: Bei der Arbeit in der Necco-Fabrik sorgen die Mitarbeiter dafür, dass jeder ein Herz haben kann. Bildunterschrift: Neccos „König der Herzen“ Walter Marshall, oben rechts, denkt sich neue Sprüche aus.