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WIE ALLE SÄUGETIERE GLEICH SIND

Emily, eine Leserin in Silver Spring, schrieb, um zu fragen: 'Was ist ein Tier?' Es mag wie eine einfache Frage klingen, ist es aber nicht wirklich.

Wie würden Sie antworten? Würden Sie sagen: „Das ist ganz einfach. Ein Tier ist etwas Lebendiges, wie ein Hund oder eine Katze oder ein Pferd.'

Du hättest natürlich Recht. Aber die vollständige Antwort ist komplizierter. Tiere sind Lebewesen oder Organismen. Aber auch Pflanzen sind Organismen. Denken Sie eine Minute an Pflanzen. Sie leben und wachsen, aber sie ziehen nicht aus eigener Kraft von Ort zu Ort. Pflanzen verwenden Sonnenlicht und Wasser zum Wachsen – ein Prozess, der Photosynthese genannt wird –, aber sie fressen keine Nahrung wie eine Katze, ein Hund oder ein Pferd. Zwei Dinge, die Tiere von Pflanzen unterscheiden, sind: 1) Die meisten Tiere können sich selbst bewegen. 2) Tiere produzieren keine Nahrung durch Photosynthese.

Tiere gibt es in einer unglaublichen Vielfalt an Größen und Formen. Ein matschiger Meeresschwamm ist ein Tier. Ebenso eine Schildkröte. Ebenso eine Möwe. Ebenso ein Elefant. So ist ein Tausendfüßler. Und so ist ein Mensch.

Biologen haben ein System zum Organisieren oder Klassifizieren lebender Organismen in verschiedene Gruppen. Dieses System besteht aus sieben Teilen: Königreich, Stamm, Klasse, Ordnung, Familie, Gattung und Art. (Es gibt einen altmodischen Gedächtnistrick, den die Leute verwenden, um sich an diese Gruppen zu erinnern. Es ist der Satz: 'König Philip kam aus Genf, Schweiz.' Verstanden? Der erste Buchstabe jedes Wortes erinnert an den ersten Buchstaben in der Klassifizierung System.

Lassen Sie uns auflisten, wie Sie in dieses Klassifizierungssystem passen. Du bist ein Mitglied des Tierreichs. Ihr Stamm ist Wirbeltier. Ihre Klasse ist Säugetier. Ihre Bestellung ist prima. Ihre Familie: Hominiden. Ihre Gattung: Homo. Ihre Spezies: Sapiens.

Wenn einige Biologen diese Informationen über Sie lesen, wissen sie mehrere Dinge: dass Sie ein lebender Organismus sind, weil Sie ein Mitglied des Tierreichs sind. Dass du Knochen hast, weil du ein Wirbeltier bist, und alle Wirbeltiere haben Knochen. Dass du warmblütig bist und Haare hast, weil du ein Säugetier bist. Dass du mit Affen und Affen verwandt bist, weil du ein Primat bist. Und sie würden wissen, dass Sie ein Mensch sind, aufgrund Ihrer Gattung (Homo, was Mensch bedeutet) und Ihrer Spezies (Sapiens, was weise bedeutet).

Wenn all dies kompliziert erscheint, denken Sie darüber nach: Auf unserem Planeten gibt es mehr als 10 Millionen Pflanzen- und Tierarten. Ohne ein Klassifikationssystem wäre es unmöglich, sie alle im Auge zu behalten.

Die meisten Kreaturen, die Ihnen in den Sinn kommen, wenn Sie das Wort 'Tier' hören, sind Wirbeltiere. Fische, Reptilien, Amphibien, Vögel und Säugetiere haben alle Knochen. Fische, Reptilien und Amphibien sind Kaltblüter. Wissenschaftler glauben, dass Fische die ersten Tiere waren, die Knochen entwickelten. Einige primitive Fische, wie Haie, haben Skelette aus einem harten Material namens Knorpel, aber alle anderen haben Knochen. Fische nehmen über Kiemen Sauerstoff aus dem Wasser auf.

Amphibien waren die ersten Tiere, die Beine entwickelten. Frösche, Kröten und Salamander sind Amphibien. Wenn sie jung sind, leben sie im Wasser und atmen mit Kiemen. Als Erwachsene entwickeln sie Beine und Lungen und leben an Land.

Reptilien sind schuppige Tiere wie Schlangen, Eidechsen, Schildkröten und Alligatoren. Sie sind kaltblütig wie Fische und Amphibien. Im Gegensatz zu Amphibien haben sie eine Lunge und atmen Sauerstoff aus der Luft, sobald sie aus ihren Eiern geschlüpft sind. Reptilien gibt es schon sehr, sehr lange – ungefähr 300 Millionen Jahre! Dinosaurier waren Reptilien. Aber Schildkröten waren vor den Dinosauriern hier und haben sie überlebt.

Vögel sind die einzigen Tiere mit Federn. Sie sind warmblütig. Sie haben Rechnungen, aber keine Zähne. Sie schlüpfen ihre Jungen aus Eiern. Sie haben zwei Beine und zwei Flügel und die meisten können fliegen. Sie haben hohle Knochen, die ihren Körper leicht genug halten, um in die Luft zu fliegen. Vögel haben wie Sie Lungen und atmen Sauerstoff. Zu dieser Jahreszeit können Sie einige Vogelarten beobachten, die von ihren Sommerquartieren im Norden zu ihren Winterquartieren im Süden ziehen.

Die Tiere, mit denen wir am meisten gemeinsam haben, sind Säugetiere. Wie wir sind sie warm und flauschig. Das liegt daran, dass alle 12.000 Säugetierarten – einschließlich Wale – warmblütig sind und in irgendeiner Form behaart sind. Säugetiere haben alle Rückgrat und Lunge und gebären lebende Junge. Sie haben vier Anhängsel – im Fall von Menschen zwei Arme und zwei Beine.

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Säugetiere haben noch eine weitere wichtige Gemeinsamkeit: Säugetiere werden in ihrer Jugend mit Milch ernährt, die der Körper ihrer Mutter produziert. Säugetierbabys – insbesondere Menschen – sind länger als andere Tiere auf ihre Eltern angewiesen, um ihnen viele der zum Überleben erforderlichen Fähigkeiten beizubringen.

Wie Sie sehen können, gehören Tiere zu den interessantesten und komplexesten Organismen der Welt. Du solltest wissen; du bist einer von ihnen!

Tipps für Eltern

Einer der besten Orte, um Tiere zu studieren, befindet sich im Distrikt: der Smithsonian National Zoological Park. Neben dem Besuch der Pandas und dem Beobachten der Robben können Sie und Ihre Kinder interaktives Lernen im Discovery Room oder Birdlab ausprobieren, das am Wochenende von 10 bis 2 Uhr geöffnet ist wird am 12. Oktober wiedereröffnet. Für Zoozeiten, Parkgebühren und Sonderprogramme rufen Sie die aufgezeichnete Infoline an: 202-673-4800.

Catherine O'Neill ist Kinderbuchautorin.