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„Ich mache Dinge, um mein Leben zu verändern“

Eine Weile zurück, Peter Voulkos – der Mann, von dem manche sagen, er habe im Alleingang die Grenzen zwischen Kunst und Handwerk in der Töpferei niedergerissen, fuhr wie üblich in seinem Pickup durch Berkeley, Kalifornien.

Voulkos fährt seinen Chevy Pickup-Truck von 1973 mit seinen 100.000 Meilen wie ein Hengst. Paradoxerweise hat es alles in sich – und vorne einen Platz für sein Getränk und seine Zigarren. „Meine Frau hat einen Volvo. Aber sie fährt meinen Truck, wenn ich nicht da bin.'

Wie auch immer, Voulkos fuhr in Oakland herum und fuhr herum, betrachtete Fabrikschornsteine, die Rohre, die hier und da aus dem Boden kamen, das Labyrinth von elektrischen Leitungen – all die Dinge, die er in sein Handwerk, seine Kunst einbaute. Und dann sah er es – eine tolle große Lebensmittelfabrik. Es müssen 15.000 Quadratmeter groß gewesen sein. Es war genau das, was er für einen Ort zum Leben, für einen Ort zum Arbeiten wollte.

Also kratzte er sich eine Weile am Kopf und überlegte, wie er das Gebäude bezahlen könnte. Und er ging zu seinen Händlern und schlug eine neue Serie von 200 Keramiktellern vor. Den Händlern gefiel die Idee nicht, aber ein Geschäftsmann, ein Freund, schon. 'Er sagte. 'Sie brauchen Geld? Ich werde es für Sie besorgen.' Und er hat mir einen Scheck ausgestellt. Wir schüttelten uns die Hand und ich ging nach Hause und fing an, Teller zu machen. Jetzt müssen ihm die Händler die Teller abkaufen – und das kostet sie“, sagt Voulkos, der Künstler als Unternehmer.

Die Keramikteller von Voulkos werden für 1.500 US-Dollar verkauft und werden bald auf 2.000 US-Dollar steigen. Das ist viel. »Die Preise für Kunst sind heute überhöht, überhöht«, sagte Voulkos. 'Aber es ist den Leuten egal, sie finden einen Weg, um Steuerabschreibungen für Kunst zu bekommen.'

Die Teller haben einen Durchmesser von etwa 18 Zoll und sind tonfarben mit Löchern darin. Hier und da sind Blasen. Lagre-Hunks werden wieder eingeklebt und mit roten Flecken übersät. Sie verkaufen sich wie Kochplatten. Es sind Teller, die in Kunstnischen in Regalen stehen, keine Teller zum Essen. Einige der Schalen, die er gemacht hat – auch mit Löchern darin – nennt er „Suppenschalen für Leute, die Suppen hassen“.

Kein Wunder. Voulkos ist wahrscheinlich die größte Signatur der zeitgenössischen Keramik des Landes. In den letzten 20 Jahren hat er bei mehr als 200 Kunstveranstaltungen im ganzen Land Vorträge gehalten, demonstriert, juriert und teilgenommen. Er hat 20 Einzelausstellungen abgehalten und war Teil von 100 Gruppenausstellungen. Er ist ordentlicher Professor für Kunst an der University of California in Berkeley. Aber durch seine Cross-Country-Auftritte hat er wie mit einer Töpferscheibe eine ganze Generation von Künstlern/Handwerkern geprägt.

Kürzlich kam er nach Washington, um einen zweitägigen Tonworkshop zu geben, der von der lokalen Sektion des American Craft Council und der Greenwood Gallery gesponsert wurde, und hielt zweimal eine Rede in der Renwick Gallery. Voulkos, dessen Eltern in Green geboren sind, spielt gerne Zeus und den Donnerkeil. Am Tag dieses Interviews wurde sein Blitz um 13:45 Uhr stundenweise gedimmt. -- 1:45 Uhr ist mehr seine Zeit.

Mit 54 trägt er immer noch gerne gestreifte T-Shirts, um sein Ouzo-Image zu unterstreichen. Er hat ein starkes Gesicht mit einer sturen Nase und großzügigen Lippen, die normalerweise zu einem Grinsen zurückgezogen werden. Er hat eine Glatze in einem U-Muster und lässt eine schwarze Haarbüschel nach vorne ragen.

Seine Hände wirken viel zu kräftig und zu groß für seine dünnen Arme. Er ist etwa 1,70 Meter groß, beugt sich aber beim Gehen vor – man nennt ihn den Gorilla der Topfscheibe. Er mag das Macho-Image; er knurrt und flucht, während er arbeitet. Studenten lieben seine Demonstrationen. Sie gelten für sich genommen als großes Theater, eine Art Konzeptkunst oder Happening.

Derzeit ist er Gegenstand einer großen Retrospektive, die vom Museum of Contemporary Art des American Crafts Council organisiert wird und nun durch die Vereinigten Staaten tourt (Milwaukee Art Center, 19. Februar - 15. April). Voulkos wird von Kunstkritikern ernst genommen, weil seine Arbeiten in erstklassigen Galerien ausgestellt werden, und seine Arbeit wird als die bildende Kunst bewertet, die sie ist.

Kein Wunder also, dass ihm seine Teller den gewünschten Platz verschafft haben. Im Laufe der Zeit wird Voulkos Ofen, Gießerei, Staffelei, Keramikerin Ann Adair und den 4 1/2-jährigen Sohn Aris in die Lebensmittelfabrik verlegen.

»Unser anderer Ort«, sagte Voulkos, »ein paar Blocks weiter eine andere Art Lagerhaus-Gebäude, wurde überfüllt. Aris braucht viel Platz. Ich muss die Studios von ihm isolieren. Ich würde zur Arbeit kommen und meine Zange wäre weg. Oder mein Schraubendreher wäre durcheinander. Er bringt all seine Freunde mit ihren Dreirädern mit und sie verwüsten mein Werkzeug.

„Aber das neue Gebäude wird gut. Aber als ich es mir neulich ansah, erschreckte mich der ganze Raum fast. Wir werden etwa 4.000 Quadratmeter als Wohnraum nutzen. Das Metallbearbeitungsstudio – ein großer, 30 Fuß hoher Raum – wird etwa 5.000 Quadratmeter einnehmen. Der Rest wird die Töpferei, das Malstudio und das Außendeck sein.

„Es sollte großartig sein. Auf diese Weise könnte ich an einem Tag an einer Bronzeskulptur, einem Töpferteller und einem Gemälde arbeiten, wenn ich Lust dazu hatte.“

Voulkos mag die Idee, von einem Studio zum anderen zu ziehen – eine Art Insider-Trucking. „Ich mag es nicht, gefangen zu sein. Ich will nicht in eine Ecke geraten. Ich bin gerne frei.'

Deshalb, sagt er, mag er Immobilien. Er hat vier große Lagergebäude, aufgeteilt in 14 Studios. Insgesamt hat er 35 separate Vermietungen. Die meisten von ihnen hat er selbst mit seinem eigenen Hammer umgebaut. »Hat mir keinen Nagel in meine neuen Studios geschlagen«, sagte er. »Könnte mir das nicht leisten. Für mich ist es wirtschaftlicher, Platten zu machen und die anderen Arbeiten zu erledigen. Es kam nicht so schlimm. Ich habe einen Freund, einen Baumeister. Als Gegenleistung für seine Arbeit gebe ich ihm eine kostenlose Miete. Die neuen Studios dauerten 2 1/2 Jahre.

„Ich bekomme Energie, wenn ich etwas anderes mache, wie Immobilien. Es ist interessant. Es gibt mir eine Energie, die ich sonst nicht bekomme. Es hilft mir und anderen Menschen.'

Dieses Studio, wie auch das letzte, in dem er 14 Jahre lang gelebt hat, liegt am Rande der Bahngleise. Er mag es, diesen Zug über die Gleise kommen zu sehen, das Symbol für die Weiterfahrt.

Er unterrichtet 12 bis 30 Schüler 12 Stunden pro Woche – hauptsächlich Bildhauerei, einige aus Ton. Er unterrichtet gerne, indem er seine eigene Arbeit mit einem Kommentar macht. Er mag Studenten. Sie können sehen, dass er eine echte Ladung von ihnen bekommt – in Berkeley oder auf der Straße. Lange Zeit veranstaltete er eine Art ewigen Samstagabend mit Pokerspielen, Billardspielen und Musikspielen in seinem Haus. jeder kam, wann er wollte, und blieb die ganze Nacht.

Voulkos ist ein All-Night-Man. Er schläft jeden Tag lange. Selbst auf seinen Roadtrips wird er vor 14 Uhr keinen Unterricht geben. Die Abendvorträge gefallen ihm viel besser, und selbst dann setzt er den Film 'Voulkos und Co.' (hergestellt im Rahmen eines Stipendiums des National Endowment for the Arts), auf den ersten, sodass sein Vortrag gegen 21 oder 21:30 Uhr beginnt. Nach einem Vortrag hält er seine Fans gerne um sich, redet, immer fröhlicher und hektischer, wenn sie nacheinander die Augenlider senken.

Die einheimischen griechischen Künstler sehen ihn bei seinen Vorträgen im ganzen Land immer mit gutem Essen, Trinken und Gesellschaft versorgt. „Ich fahre jetzt nur noch in die großen Städte. Ich gehe, wenn ich verreisen möchte. Heute Nachmittag will ich mir das Ostgebäude der Nationalgalerie ansehen und dann das Hirshhorn überprüfen.'

Voulkos sagt gerne, dass er sich entschieden hat, Künstler zu werden, weil er gehört hat, dass sie lange schlafen können.

In den Nachtstunden arbeitet er auch an seiner Kunst. „An manchen Abenden mache ich Kunst. Manchmal suche ich nach Kunst. Manchmal stoße ich zufällig darauf«, sagte er. „Es dauert ungefähr fünf Minuten, einen großen Teller zu werfen. Noch 20-30 Minuten bevor es in den Ofen geht. Aber es dauert noch so lange, bis es fertig ist. Die ganze Zeit im Lastwagen herumfahren. Denken. Es gibt keine Möglichkeit, einen Preis auf die Zeit zu setzen. Aber Kunst ist die Art und Weise, wie ich alles herausbekomme.

„Ich habe schon immer gerne Dinge gemacht. Ich mache Dinge, um mein Leben zu verändern. Ich mag es, dass sich mein Leben jeden Tag ändert. Durch meine Kunst kann ich. Es hilft mir als Person.'

Voulkos hat in den letzten Jahren einen Großteil seiner Energie auf seine großen Bronzeskulpturen konzentriert. Aber er hofft, mit den neuen Ateliers mehr Zeit mit Töpfern verbringen zu können.

»Ich hasse es, Bronze im Haus zu haben«, sagte er. „Ich versuche, es so schnell wie möglich aus meinem Blickfeld zu bekommen; sonst müssen sie es mir wegnehmen. Es ist nie fertig. Sie können weiter daran arbeiten – schneiden, sägen, schweißen, hämmern. Ich muss es loswerden. sonst säge ich es ab, schweiße es noch einmal.

„Ton ist anders. Ton hat Unmittelbarkeit. Du berührst es, es bewegt sich. Sie können es nach dem Backen nicht mehr ändern, außer indem Sie es zerbrechen. Sie müssen es respektieren; es ist eine elementare Sache.'

Voulkos hat nicht als Töpfer angefangen. Er absolvierte die High School in Bozeman, Mont., das dritte von fünf Kindern von Efrosine und Aris Voulkos. Von 1941 bis 1943 arbeitete er als Lehrling für den Bau von Liberty-Schiffen, bis er eingezogen wurde, um bis 1946, hauptsächlich als Bugschütze, beim Army Air Corps im Pazifik zu dienen.

Seine Eignungstests bei der Armee zeigten, dass er in Technik und Kunst begabt war. Er entschied sich für die Kunst. Er war begeistert von der Malerei, als er an der Montana State University anfing. Aber die Kunstabteilung sagte, er müsse einen Töpferkurs belegen, um seinen Abschluss zu machen. 'Ich sagte: 'Damit werde ich auf keinen Fall herumalbern.' Aber als ich diesen Ton in meinen Händen spürte, verliebte ich mich in ihn. Ich habe Tag und Nacht daran gearbeitet. Ich konnte nicht genug Lehm bekommen, also bin ich rausgegangen und habe ihn selbst ausgegraben.'

Rose Slivka schreibt in ihrem unterhaltsamen Buch „Peter Voulkos“ (herausgegeben von der New York Graphic Society mit dem American Crafts Council), dass Voulkos den Nachtwächter geheiratet hat, indem er ihm eine Töpfertasse gemacht und sie mit Kaffee versorgt hat. Voulkos würde eine Zeitlang durch ein Fenster kriechen, um in die Töpferwerkstatt zu gelangen, damit er zu seinen bevorzugten Nachtstunden arbeiten konnte.

Er gewann den ersten Preis auf der Montana State Fair 1949. (Slivka sagt, er trägt den Preis, einen Scheck über 2 Dollar, immer noch in seiner Tasche.) Nach seinem Abschluss in Montana ging er zum California College of Arts and Crafts in Oakland, wo er seine Masterarbeit über Deckelgläser schrieb.

Als er nach Montana zurückkehrte, traf er einen Ziegelfabrikbesitzer, Archie Bray Sr. Bray stellte ihm im Gegenzug für Voulkos' Hilfe in seiner Ziegelei eine Keramikwerkstatt in Helena zur Verfügung. Voulkos betrieb dort einige Zeit eine recht erfolgreiche Töpferei, in der nützliche Gegenstände, Vasen, Teller, Tassen und Untertassen hergestellt wurden.

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In Montana wurde er von zwei anderen großen Töpfern dieser Zeit besucht, Shoji Hamada aus Japan und seinem großen Freund Bernard Leach aus England.

Seine Töpferei erregte großes Interesse und viele Studenten. Damals galt die Töpferei nicht als die große Kunstform, die sie heute ist. Wenn Sie ein Künstler waren, dann waren Sie ein Maler. 1953 hatte er die Erfahrung, den Zaun um Kunst zu durchbrechen.

Er wurde eingeladen, für drei Wochen am Black Mountain College zu unterrichten, einem avantgardistischen Kunsthaus in Asheville, N.C. Maler Josef Albers, Komponist John Cage und Tänzer Merce Cunningham waren gleichzeitig dort. Er wurde eingeladen, New York City zu besuchen, wo er Franz Kline und andere abstrakte Expressionisten (er nennt sie A.E.'s) traf. Dies war eine Offenbarung für den Jungen aus dem Mittleren Westen, der außer in Büchern noch nie Museen oder Kunst gesehen hatte.

Voulkos hat seine Töpfe oft in abstrakter expressionistischer Manier mit breiten Streifen verdünnter Glasur dekoriert, die an Kline erinnern, und das Aushobeln und Pickeln seiner Keramik wurde mit den Action-Painern wie Jackson Pollack verglichen.

Voulkos zog dann weiter zum Otis Art Institute in Los Angeles und ging dort, schreibt Slivka, auf Anfrage, als einer seiner Studenten Lehm an die Wände kleisterte, um ein Keramikwandbild anzufertigen. 1959 ging er nach Berkeley, um an der Universität eine Keramikabteilung aufzubauen. Zu dieser Zeit hatte er die traditionellen Formen von ciay aufgegeben – die griechische Vase, die uralten Teller- und Tassenformen. Er arbeitete dann mehr mit aufgebauten Platten als mit den traditionellen gesponnenen Formen.

Er begann 1957 mit Bronze zu arbeiten, als er sich ein Atelier mit einem Bronzebildhauer in Los Angeles teilte. 1963 zog er in sein eigenes Atelier in einem Lagerhaus.

Seitdem wechselt er zwischen Keramik und Bronze. Seine 9 Meter hohe Bronzeskulptur befindet sich außerhalb der Hall of Justice in San Francisco, ein Auftrag, den er in einem Wettbewerb gewonnen hat. Er hat eine weitere 25 Fuß lange Skulptur im Federal Building in Honolulu. In Washington wurden seine Keramikarbeiten in der National Collection of Fine Arts und der Fendrick Gallery sowie der Renwick Gallery gezeigt.

Hier ist er also, der Mann, der bewiesen hat, dass Sie ein Töpfer sein können und trotzdem in all diesen hochklassigen Galerien akzeptiert werden, diese hohen Preise erzielen und dennoch der Künstler sein können, den seine Mutter ihn haben wollte. Kein Wunder, dass Voulkos herumstolziert.