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IDAHO MINING HÄLT KOSTENGÜNSTIGES VERMÄCHTNIS

WALLACE, IDAHO – Es wird das Silver Valley genannt, und nur wenige Gebiete in Amerika veranschaulichen so anschaulich den Ruhm und den Schrecken des „Hardrock“-Bergbaus in seiner Blütezeit – oder warum die Gesetzgebung zur Bergbaureform im Kongress Fortschritte macht.

Seit Ende des 19. Jahrhunderts ist das vom Coeur d'Alene entwässerte Gebiet in Idahos Panhandle einer der am intensivsten und produktivsten abgebauten Orte der Welt. Ein Ozean aus Silber – und dann aus Blei und Zink – sprudelte praktisch aus den steilen, bewaldeten Hängen des Bergbaugebiets Coeur d'Alene und schuf Vermögen und eine reiche, farbenfrohe und gewalttätige Geschichte.

Die meisten Minen hier sind seit dem Silberboom (und der Pleite) der frühen 1980er Jahre inaktiv. Aber die rohen und weitgehend unregulierten Abbaumethoden der vergangenen Jahrzehnte haben im Silver Valley ein giftiges Erbe hinterlassen, wo Bäche von verlassenen Schächten gesäumt sind und riesige Berge von Abraum Schwermetalle in Oberflächen- und Grundwasser auslaugen.

Millionen Tonnen von Abfällen sind durch das Flusssystem des Coeur d'Alene geflossen, haben Fische getötet, Flussufer vergiftet und ein potenziell katastrophales Gebräu aus Schwermetallen wie Blei, Quecksilber und Cadmium hinterlassen, das in das Sediment unterhalb des Coeur d'Alene-Sees eingebettet ist.

Gemäß der Gesetzgebung, die das Repräsentantenhaus diesen Monat verabschiedet hat und nun eine Konferenz mit dem Senat erwartet, wäre das Silver Valley ein erstklassiger Kandidat für eine Umweltsanierung, die durch neue Bergbaulizenzen finanziert wird. Die Gesetzgebung, die das Bergbaugesetz von 1872 überarbeitete, würde Bergbauunternehmen eine Lizenzgebühr von 8 Prozent auf Mineralien erheben, die aus Bundesland entnommen wurden, und die Mittel verwenden, um einen Fonds zur Rekultivierung von Hartgesteinsminen einzurichten.

Ein solcher Tag kann für Henry SiJohn, einen 76-jährigen Ältesten des Coeur d'Alene-Stammes, der seit Jahrzehnten die ständige Vergiftung des Landes und der Gewässer seiner Vorfahren beobachtet, nicht früh genug kommen.

Doch SiJohn und der 1.200-köpfige Coeur d'Alene-Stamm warten nicht auf den Kongress. Frustriert über das Tempo und das Ausmaß der Aufräumarbeiten auf Bundes- und Landesebene drängt der Stamm darauf, die Wasserscheide wiederherzustellen.

Der Stamm – der einst über 4 Millionen Hektar zwischen Missoula, Mont. und Spokane, Washington, durchstreifte und jetzt ein 345.000 Hektar großes Reservat besetzt – klagt auf den Besitz des Seebodens und der Ufer. Es nutzt seinen Status als souveräne Regierung auch, um Bergbauunternehmen nach dem Bundesgesetz über Superfonds wegen Schäden an natürlichen Ressourcen zu verklagen, und ist ein gleichberechtigter Partner der Landes- und der Bundesregierung bei einem angehenden Projekt zur Wiederherstellung des Coeur d'Alene-Beckens.

Viele der Standorte sind seit Jahrzehnten verlassen und ihre Betreiber sind oft schwer zu finden. Die Bergbauunternehmen, die hier ein Vermögen verdienten, sagten SiJohn, 'entnahmen alle Mineralien und hinterließen die Müllhaufen, und jetzt haben wir nur noch die Rückstände.'

Zu den Rückständen gehört das 21 Quadratmeilen große Bunker Hill Superfund-Gelände in Kellogg, einer kleinen Stadt am Flussufer, die von den gewaltigen Überresten eines Zink- und Bleischmelzkomplexes dominiert wird und von braunen Hügeln umgeben ist, die von Schwefelsäure in der Luft abgetötet sind.

Zehn Jahre nachdem die Umweltschutzbehörde Bunker Hill auf ihre Superfund-Liste gesetzt hat, verfolgt die Behörde immer noch eine Zustimmungserklärung mit den zahlreichen 'potenziell Verantwortlichen', die das Chaos verursacht haben, dessen Beseitigung voraussichtlich mehr als 100 Millionen US-Dollar kosten wird. Inzwischen haben mehr als ein Fünftel der Kinder der Stadt trotz der Entfernung von bleigesättigten Böden aus rund Hunderten von Haushalten immer noch erhöhte Bleiwerte.

So groß er auch ist, der Standort Bunker Hill Superfund repräsentiert nur einen Teil des Problems im Silver Valley. Außerhalb der Grenzen des Geländes, in fast jedem der Dutzenden von Bächen und Bächen, die die Südgabel des Flusses Coeur d'Alene speisen, fließen weiterhin Gifte.

Canyon Creek – der durch eine so enge Enge führt, dass ein Hotel in einer ehemaligen Boomtown einst ein Bach, eine Straße und zwei Eisenbahnschienen hatte – ist gesäumt von verlassenen Minen und Halden, aus denen Blei, Zink, Cadmium und andere Metalle. Die Bachufer sind frei von Vegetation, die Felsen sind orange gefärbt und es gibt keine Anzeichen von Fischen. Eine Bodenprobe wurde mit 76.000 Teilen pro Million Blei getestet – das 76-fache des Niveaus, das in Kellogg die Bodenentfernung auslöste.

Es wird geschätzt, dass von den 1880er bis in die 1960er Jahre 72 Millionen Tonnen Minenabfälle durch das Coeur d'Alene-Flusssystem in den Coeur d'Alene-See, ein regionales Erholungs- und Tourismuszentrum, flossen.

Selbst heute, wo die meisten Minen geschlossen sind, gelangen täglich schätzungsweise 900 Pfund Schwermetalle in das Flusssystem. Jedes Frühjahr enthüllt einen Teil des Tributs: tote Tundraschwäne, die in den Feuchtgebieten und einer Kette kleiner Seen in der Nähe von Coeur d'Alene einer Bleivergiftung erliegen.

Wie viele solcher Websites gibt es in den Vereinigten Staaten? Eine im Juni veröffentlichte Studie des Mineral Policy Center – einer Umweltgruppe, die eine Reform der Bundesgesetze für den Bergbau fordert – schätzt, dass es mehr als eine halbe Million verlassene Hartgesteinsabbaustätten gibt und dass deren Sanierung zwischen 32,7 und 71,5 Milliarden US-Dollar kosten wird Milliarde. 'Es ist ein großes nationales Umweltproblem', sagte der Präsident der Gruppe, Philip M. Hocker.

Der American Mining Congress unterstützt zwar eine Bundesinventur, um den Umfang des Problems zu bestimmen, bestreitet jedoch die Zahlen als wild überhöht. In einer Zeugenaussage vor dem Kongress im vergangenen August sagte Graham M. Clark Jr., Senior Vice President der Newmont Mining Corp.: „Es ist sehr wahrscheinlich. . . dass die Zahl der verlassenen, nicht wiedergewonnenen Stätten, die erhebliche Umweltgefahren darstellen, äußerst gering ist.'

Allein die Kosten für die Säuberung des Silver Valley wären astronomisch, wenn es überhaupt möglich wäre, und der Rekultivierungsfonds in der Bergbaugesetzgebung des Repräsentantenhauses wird voraussichtlich nur etwa 100 Millionen US-Dollar pro Jahr einbringen.

Die Schwermetalle jetzt im Sediment unterhalb des Flusses und des Coeur d'Alene-Sees zu entfernen, ohne sie in die Wasser- und kommunalen Trinkwassersysteme zu entlassen, würde eine gewaltige technische Herausforderung darstellen und den Aufwand möglicherweise nicht wert sein. Auf der anderen Seite befürchten einige Experten, darunter EPA-Beamte, dass der Sauerstoffverlust im See durch die anhaltende Beladung mit Düngemitteln und anderen Nährstoffen beginnen könnte, die Metalle freizusetzen.

Gordon Crow, Leiter einer Bergbauindustriegruppe namens Council for Mineral Information in Coeur d'Alene, sagte, das Seewasser sei sicher zum Trinken, Angeln und zur Erholung. Crow räumte ein, dass Abraumhalden und Minenöffnungen, die in den Fluss und seine Nebenflüsse münden, gesäubert werden sollten, sagte jedoch, dass 'Mutter Natur eine bemerkenswerte Fähigkeit hat, sich selbst zu reparieren.'