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IVAN LENDL zieht sich von 'GAME I LOVE' zurück

Ivan Lendl, einst der körperlich fitteste Mann im Tennis, gab gestern seinen Rücktritt wegen einer Rückenerkrankung bekannt.

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'Dies ist eine sehr schwierige und traurige Zeit für mich', sagte der 34-jährige Lendl, der derzeit auf Platz 54 der ATP-Tour steht, gestern in einer Telefonkonferenz. 'Das ist nicht die Art und Weise, wie ich in den Ruhestand gegangen wäre, und ich bin mir sicher, dass ich das Spiel, das ich liebe, verpassen werde.'

Ärzte diagnostizierten Lendls Problem im Februar als Facettengelenksyndrom, eine degenerative Erkrankung der Wirbelsäule, und er wird das ganze Jahr über behandelt. Letzte Woche sagten ihm die Ärzte jedoch, dass es keine Hoffnung auf Genesung gebe und die Schmerzen sich nur verschlimmern würden, wenn er weiter Tennis spielte. Nachdem Lendl, der führende Geldgewinner in der Geschichte des Profi-Tennis der Männer, das Wochenende damit verbracht hatte, mit der Entscheidung zu ringen, beschloss am Montag, aufzugeben.

'Ich habe versucht, besser zu werden und ein paar Seniorenturniere zu spielen, aber mir wurde klar, dass ich wegen der Schmerzen und der Rückenkrämpfe nicht einmal in diesen spielen kann', sagte Lendl, der sein letztes Spiel in der zweiten Runde beendete die US Open, ein Turnier, das er dreimal gewann. 'Es ist unmöglich zu sagen, wann ich {den Ruhestand} mental akzeptieren werde, aber ich beschäftige mich seit den U.S. Open damit, und vielleicht bin ich auf dem Weg.'

In seiner 17-jährigen Karriere sammelte Lendl 94 Einzeltitel, darunter acht Grand Slams, und hielt 157 Wochen in Folge die Nummer 1 der Männer und einen Rekord von 270 Wochen insgesamt. Er war 13 Jahre in Folge unter den Top 10 und gewann von 1979 bis 1993 jedes Jahr mindestens ein Turnier. Und während seine Preisgewinne von mehr als 20,5 Millionen US-Dollar ihn zum All-Time-Leader machen, ein deutsches Magazin, das einst seinen Preis hinzufügte Geld, Auftrittsgebühren, Ausstellungen und Vermerke berichteten, dass Lendl 140 Millionen US-Dollar mit dem Sport verdient hat.

Er gewann nie den schwersten Preis des Tennis, Wimbledon, und seine Saison 1994 war voller Enttäuschungen. Aber, sagte er gestern Reportern, er wusste, dass er eine Ära des Tennis repräsentierte und glaubte, dass er das Spiel weiterhin beeinflussen könnte. Bis dieses Wochenende.

'Damit sind die Big Five der 80er Jahre abgeschlossen – jetzt sind sie alle weg', sagte Tenniskommentator Bud Collins unter Berufung auf Chris Evert, Martina Navratilova, Jimmy Connors und John McEnroe. '{Lendl} war ein wirklich großartiger Spieler, aber er hatte mehr als nur einen eisernen Willen, er hatte einen Kryptonit-Willen, und das verursachte ihm manchmal Probleme mit anderen Spielern und mit den Medien.'

Tatsächlich wurden Lendl und seine boomende Vorhand die meiste Zeit seiner beruflichen Laufbahn von einem Image als kalt und mechanisch verfolgt. Das hat einige gemildert, seit er 1992 US-Bürger wurde, aber die meisten Fans sehen ihn immer noch als den ernsthaften, detailbesessenen Spieler, der er auf dem Platz war. Aber Lendl, der im Vorstand der Hartford Whalers sitzt, gerne Howard Stern zuhört und Deutsche Schäferhunde züchtet, sagte, die Etiketten seien unfair.

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Diejenigen, die ihn gut kennen, stimmen zu. Tomas Smid, der sieben Jahre lang mit Lendl im tschechoslowakischen Davis-Cup-Team spielte und ein enger Freund bleibt, merkte an, dass Reporter und andere Spieler Lendls trockenen Humor nicht immer verstanden.

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'Er hat einen anderen Sinn für Humor als alle anderen, aber das macht ihn nicht zu dem eisigen Kerl, den man auf dem Platz gesehen hat', sagte Smid, jetzt Leiter des italienischen Spielerentwicklungsprogramms. 'Er war ein großartiger Champion und das ist einfach traurig, weil er gegen viele Leute verloren hat, gegen die er normalerweise nicht verlieren würde.'

Von Ärzten für alle Sportarten mit hoher Belastung verboten, sagte Lendl, er werde seinen Wettkampfinstinkt jetzt auf Schwimmen und sein geliebtes Golf lenken. Während Michael Jordans Heldentaten ihn von einem Lauf bei der PGA Tour abgehalten haben, sagte er, er würde gerne versuchen, sein Handicap von 18 zu senken und auf Vereinsebene anzutreten. Außerdem wird er Spectrum Sports, seiner Sportmarketingfirma, sowie seiner Frau und seinen vier Töchtern mehr Zeit widmen.

'Im Idealfall würde man sich dafür entscheiden, ein großes Turnier zu gewinnen und dann in den Ruhestand zu gehen, aber das ist nicht realistisch', sagte Lendl, der vorerst nicht in den Trainerberuf einsteigen will. 'Ich habe das Spiel wirklich genossen, ich hatte viele tolle Zeiten und werde es vermissen.'

Bildunterschrift: Schmerzen zwangen Ivan Lendl aus seinem letzten Match bei den US Open im September. „Im Idealfall würdest du ein großes Turnier gewinnen und dann in Rente gehen“, sagte er.