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Jessica Long, amputierte Schwimmerin, bei ihren dritten Paralympischen Spielen im Alter von 20 Jahren

Die beste Schwimmerin, von der Sie noch nie gehört haben, schaffte es im Alter von 12 Jahren ins US-Team für die Athener Sommerspiele, wo sie ihre Rivalen schockierte und mit drei Goldmedaillen nach Hause kam. Sechs weitere, vier davon Gold, holte sie in Peking ab und ist derzeit in Colorado Springs, wo sie ihre Vorbereitungen für London in einem Vollzeit-Trainingsprogramm abschließt, das von der US-Olympisches Komitee .

Mit 15 gewann sie den ehrwürdigen AAU Sullivan-Preis, an den besten Amateursportler des Landes verliehen. Einige der Leute, die sie geschlagen hat? Sie kennen sie: Quarterback Brady Quinn, Basketballspieler Joakim Noah, Eisschnellläufer Apolo Ohno und Mitschwimmer Michael Phelps.

Bis heute ist die 20-jährige Jessica Long die einzige Athletin mit einer Behinderung, die diese Ehre in ihrer 82-jährigen Geschichte erhalten hat.

Ich habe nicht einmal eine Rede vorbereitet oder so. Es war nicht so, als ob ich dachte: ‚Oh, es gibt eine Chance, dass ich gewinnen könnte‘, sagte die gebürtige Baltimoreerin, als ich sie kürzlich anrief. Ich hätte nie erwartet, dass sie mich holen.

Also saß ich einfach da oben auf der Bühne, und sie geben den Gewinner bekannt, und ich starrte ins Leere. Ich erinnere mich daran, als ich ins All starrte, und sie sagten meinen Namen und ich starre immer noch ins All. Und ein Mädchen, ich vergesse, wer sie war, tippte mir auf die Schulter und sagte: ‚Das bist du, du hast gewonnen.‘

Schwimmerin Jessica Long wird bei ihren dritten Paralympischen Spielen in London antreten. Ihr erstes war 2004 in Athen, als sie gerade 12 Jahre alt war. (Mit freundlicher Genehmigung von Jessica Long / MIT freundlicher Genehmigung von JESSICA LONG)

Die Paralympische Spiele alle vier Jahre die Olympischen Spiele verfolgen, ohne dass die Fanfare und die weltweite Aufmerksamkeit auf das Hauptereignis gerichtet sind. Wenn sich die besten Athleten der Welt versammeln, um gegeneinander anzutreten, wollen wir wissen, wer den Titel des schnellsten Mannes der Welt verdient – ​​nicht der schnellste mit Zerebralparese oder der schnellste mit Sehbehinderung.

Zum ersten Mal tritt ein Amputierter – der Südafrikaner Oscar Pistorius – in London gegen funktionstüchtige Olympioniken an, was in diesem Jahr das Spielfeld ein wenig verändern könnte. Aber behinderte Schwimmer treten meist im Dunkeln an und werden in 14 Kategorien verglichen, in denen sie gegen andere mit ähnlichen körperlichen, geistigen oder visuellen Behinderungen antreten. In dieser Welt ist Long ein Superstar.

Sie hält 20 Weltrekorde, nennt Unternehmen wie Zeigen , Coca Cola , Ralph Lauren , Oakley und Tacho Sponsoren und hat eine aufstrebende Modelkarriere. Sie steht 5 Fuß 10 in ihren Beinprothesen, mit breiten Schultern und beträchtlicher Oberkörperkraft – ein menschlicher Prototyp für Geschwindigkeit im Wasser, wie der angehende US-Star Missy Franklin. Außer dass, wo Franklin Schuhe der Größe 13 trägt, Long ohne die meisten Knochen in ihren Füßen, Knöcheln oder Wadenbeinen geboren wurde und kurz nach ihrem ersten Geburtstag beide Beine unterhalb des Knies amputiert wurden.

Das schien sie als Kind nie aufzuhalten. Ihr Vater, Steve Long, erinnert sich an ein Kleinkind in ständiger Bewegung, das, da sie sich daran gewöhnt hatte, sich ohne Unterschenkel fortzubewegen, überall hinkommen konnte, wo sie wollte. Er und seine Frau würden sie auf Küchentischen finden und auf den Kühlschrank klettern, sagte er mir.

Auch auf Fitnessgeräten und Klettergerüsten. . .sie konnte andere Kinder übertrumpfen. Sie konnte sich festhalten und herumschwingen und so aussehen, als wäre sie nie müde geworden. Und sie hatte immer das Leistungsfeuer einer Sportlerin: Sie wollte immer beweisen, dass sie das kann, was alle anderen können, sagte er. Und nicht nur, machen Sie es besser als die anderen.

Die Longs, die selbst zwei Kinder hatten, adoptierten Jessica und einen kleinen Jungen, den sie Josh nannten, aus einem sibirischen Waisenhaus, als Jessica 13 Monate alt war. Ihre offensichtliche körperliche Behinderung, genannt fibulare Hemimelie, schreckte sie nicht ab.

Wir waren eigentlich offen für Kinder mit körperlichen Behinderungen, sagte Steve Long. Wir fühlten uns in der Lage, ihnen zu helfen. Wir waren dieser Herausforderung gewachsen.

Es dauerte nicht lange, bis die jüngste Tochter des Paares im Wasser war.

Ich bin schon immer gerne geschwommen, sagte Jessica Long. Seit ich denken kann, bin ich im Pool meiner Großeltern geschwommen. Jeden Sonntag nach der Kirche gingen wir zum Brunch dort hin und ich aß so schnell ich konnte, um der Erste im Pool zu sein. Ich schwamm stundenlang in diesem Pool, bis meine Augen blutunterlaufen waren. Ich liebte es.

Es hat etwas für mich, das Gefühl des Wassers und das Gefühl, ich weiß nicht, gleich und wie alle anderen. Was irgendwie lustig ist, weil ich nicht gleich mit dem Schwimmen als Sport angefangen habe.

Nein, Longs erster Sport war Gymnastik, den sie liebte. Aber ihre Eltern machten sich Sorgen über den Tribut, den all diese Landungen auf ihren Knien verlangen würden. Es verletzte alle, die zusahen, sagte Steve Long. Sie fand es einfach normal. Ihre Eltern verlangten von Jessica, ihre Prothesen zu tragen, was sie damit verglich, einen Schwebebalken auf Stelzen zu überwinden. Sie wandte sich dem Schwimmen zu.

Nach den ersten Paralympischen Spielen im Jahr 2004 erlitt Long ein Burnout, als sie mit weniger als den sieben Goldmedaillen nach Hause kam, die sie für Peking vorhergesagt hatte. Sie sagte, Reporter hätten sie nur gefragt, ob sie ihr Ziel verfehlt habe, nicht die sechs Medaillen, die sie gegen Konkurrenten aus der ganzen Welt gewonnen habe.

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Sie wechselte den Trainer und schrieb sich für das olympische Trainingsprogramm des USOC ein, verschob die College-Pläne und zog nach Colorado Springs, um im Alter von 18 Jahren Vollzeit zu trainieren.

Ich bat sie, einen harten Trainingstag zu beschreiben. Es hat mich erschöpft, nur zuzuhören. Sie ist jeden Tag um 7 Uhr morgens im Pool, um zwei Stunden lang zu trainieren und an ihrer Technik zu arbeiten. Dann streckt sie sich und trainiert ihre Bauchkraft, bevor sie frühstückt und ein Nickerchen macht. Nach dem Mittagessen hebt sie Gewichte und geht dann ins Erholungszentrum für eine Massage oder andere Arbeit an überforderten Muskeln. Am Nachmittag gibt es ein weiteres 90-minütiges Training, das Schwimmen mit Langhanteln in jeder Hand oder einem Eimer voller Gewichte an ihrer Taille umfassen kann. Nach dem Abendessen macht sie Cardiotraining, Yoga oder Pilates.

Long hat die Weisheit erlangt, sich diesmal keine öffentlichen Ziele zu setzen. Sie sagt, dass sie nach London fährt, um eine Menge Spaß zu haben.

Ich habe nichts zu beweisen, sagte sie. Ich möchte der Welt immer noch zeigen, dass ich nicht nachgeben werde.. . .Ich werde natürlich kämpfen, um hoffentlich an der Spitze zu stehen.

Wenn Sie später in diesem Monat auf Ihren Fernseher klicken, jubeln Sie Missy und Michael und Ryan Lochte unverfroren zu. Wir machen das alle vier Jahre. Es zieht uns zusammen, um nach den Schnellsten und Stärksten zu suchen.

Aber dann bleibt dran für Jessica Long und ihre Teamkollegen. Verdient haben sie es sich auch.

Jessica Long ist auf Twitter unter @jessicalong .