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John Glenn, erster Amerikaner, der die Erde umkreist, stirbt bei 95

John Glenn, der 1962 als erster US-Astronaut die Erde umkreiste, machte ihn zu einem rein amerikanischen Helden und trieb ihn zu einer langen Karriere im US-Senat. Der letzte Überlebende der ursprünglichen Mercury-7-Astronauten war 95 Jahre alt.

Glenn starb im James Cancer Hospital in Columbus, Ohio, wo er mehr als eine Woche im Krankenhaus lag, sagte Hank Wilson von der John Glenn School of Public Affairs.

John Herschel Glenn Jr. hatte zwei große Karrierewege, die sich oft kreuzten: Fliegen und Politik, und er stieg in beiden auf.

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Bevor er durch seine Weltumrundung berühmt wurde, war er Kampfpilot in zwei Kriegen und stellte als Testpilot einen transkontinentalen Geschwindigkeitsrekord auf. Später diente er 24 Jahre im Senat von Ohio.

Seine lange politische Karriere ermöglichte es ihm, 1998 im Alter von 77 Jahren mit dem Shuttle Discovery ins All zurückzukehren, eine kosmische Siegesrunde, die er genoss und in einen lehrreichen Moment über das Altern verwandelte.

Glenn posiert für das offizielle NASA-Foto für seinen Flug 1998 mit der Raumfähre Discovery. (NASA/Reuters)

Glenn war vor allem der ultimative und einzigartig amerikanische Weltraumheld: ein Kampfveteran mit einem lockeren Lächeln, einer starken Ehe von 70 Jahren und Nerven aus Stahl. Nach ihm wurden Schulen, ein Raumfahrtzentrum und der Flughafen Columbus benannt. Kinder waren es auch.

Die Sowjetunion machte einen Sprung in der Weltraumforschung, indem sie 1957 den Satelliten Sputnik 1 in die Umlaufbahn brachte und dann am 12. April 1961 den ersten Menschen, den Kosmonauten Juri Gagarin, in einem 108-minütigen Orbitalflug ins All schickte Alan Shepard Jr. und Gus Grissom war es an Glenn, der erste Amerikaner zu sein, der die Erde umkreiste.

Gott sei Dank, John Glenn, sein Astronaut-Kollege Scott Carpenter funkte, kurz bevor Glenn von einer Startrampe in Cape Canaveral donnerte. Zum Zeitpunkt dieses Fluges am 20. Februar 1962 war Glenn 40 Jahre alt.

Während des vierstündigen und 55-minütigen Fluges äußerte Glenn einen Satz, den er sein Leben lang häufig wiederholen würde: Null G, und ich fühle mich gut.

Es erscheint mir immer noch so lebendig, sagte Glenn 2012 in einem Interview mit Associated Press zum 50. Jahrestag des Fluges.

Glenns Fahrt in der beengten Friendship 7-Kapsel hatte ihre gruseligen Momente. Sensoren zeigten, dass sein Hitzeschild nach drei Umlaufbahnen locker war, und die Missionskontrolle befürchtete, er könnte beim Wiedereintritt verbrennen, wenn die Temperaturen 3.000 Grad erreichten. Aber der Hitzeschild hielt.

Glenns Liebe zum Fliegen war ein Leben lang; John Glenn Sr. sprach von den vielen Sommerabenden, an denen er nach Hause kam und seinen Sohn mit ausgestreckten Armen durch den Hof lief und so tat, als würde er ein Flugzeug steuern.

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Glenn, zweiter von rechts, begibt sich am 29. Oktober 1998 mit anderen Mitgliedern der Discovery-Crew zur Startrampe. (Bob Pearson/Agence France-Presse über Getty Images)

Glenns Ziel, Verkehrspilot zu werden, wurde durch den Zweiten Weltkrieg geändert. Er verließ das College, um dem Naval Air Corps und kurz darauf den Marines beizutreten. Er wurde ein erfolgreicher Kampfpilot, der 59 gefährliche Missionen durchführte, oft als Freiwilliger oder als angeforderter Ersatz für zugewiesene Piloten.

Glenns öffentliches Leben begann, als er den transkontinentalen Fluggeschwindigkeitsrekord brach und in drei Stunden, 23 Minuten und acht Sekunden von Los Angeles nach New York City platzte. Mit einer durchschnittlichen Geschwindigkeit von 725 Meilen pro Stunde seines Crusader bewies der Flug von 1957, dass der Jet Stress aushalten konnte, wenn er über lange Strecken auf Höchstgeschwindigkeit getrieben wurde.

Er wurde 1974 in den US-Senat gewählt und vertrat Ohio bis zu seiner Pensionierung 1998.

Glenn kehrte 1998 in einem lang erwarteten zweiten Flug an Bord der Raumfähre Discovery ins All zurück. Er konnte sich viel länger an Bord des Shuttles bewegen – neun Tage gegenüber knapp fünf Stunden im Jahr 1962 – sowie schlafen und mit Blasen in der Schwerelosigkeit experimentieren. Die Reise bescherte Glenn einen Rekord, der immer noch gilt: der älteste Mensch im Weltraum.