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Ken Anderson: Der harte Weg zur einfachen Straße

Vor einigen Wochen, inmitten der Siegesserie der Cincinnati Bengals über fünf Spiele, erhielt Ken Anderson einen Anruf von der Today Show von NBC-TV.

Würde er die Show machen? Bestimmt.

Gut, sagte der Vertreter der Show, wir schicken dir eine Limousine, die dich abholt.

Das ist okay, sagte Ken Anderson, ich fahre mein eigenes Auto.

Ken Anderson ist anscheinend sein ganzes Leben lang sein eigenes Auto gefahren. Der Quarterback, der der Toast einer Stadt ist, die verrückt nach ihrem plötzlich erfolgreichen (10-4 und führt die AFC Central) Football-Team ist, spielte nicht mit einem Stipendium College-Football. Er wuchs in einer winzigen Stadt in Illinois als Sohn eines Highschool-Hausmeisters auf. Der Job seines Vaters verschaffte ihm Zugang zu Sportgeräten in der Schule.

In seinem letzten Jahr musste er das College wegen einer Verpflichtung zur Nationalgarde abbrechen. Nach seinem ersten Jahr im Profifußball verbrachte er die Nebensaison im aktiven Dienst beim Militär.

Vielleicht, weil ihm niemand etwas gegeben hat, als er zu kämpfen hatte, schreckt Ken Anderson vor denen zurück, die ihn jetzt verwöhnen würden.

„Man hört Ken nie sagen: ‚Habe ich'“, sagte Anthony Munoz, einer der offensiven Linemen, die dafür bezahlt wurden, Anderson zu beschützen. „Er sagt immer, ein guter Tag sei wegen dem, was alle anderen getan haben. Er hat sich nie beschwert, wenn er keine Zeit zum Werfen hatte. Jetzt, wo er es hat, redet er die ganze Zeit darüber.'

Statistische Erfolge sind für Anderson nichts Neues. Er trat in diese, seine 11. NFL-Saison, mit dem niedrigsten Interception-Prozentsatz in der Geschichte der Liga ein. Er war zweimal der führende Passant der NFL.

Aber die Bengals waren 1978, '79 und '80 Verlierer, und ihre kombinierte Bilanz in diesen Saisons war 14-34. 1980 startete Anderson 12 Spiele, beendete aber nur zwei wegen Verletzungen. Er begann diese Saison im Alter von 32 Jahren mit einer ungewissen Zukunft. Er hatte im Frühjahr sein Jurastudium abgeschlossen und obwohl er sich hier niedergelassen hat, dachten einige, er wollte gehandelt werden. Andere dachten, es sei an der Zeit, eine juristische Karriere zu beginnen.

'Ich bin letztes Jahr trotz der Verletzungen nie runtergekommen', sagte Anderson, der seine Worte so sorgfältig wählt wie seine Pässe. „Wenn du lange genug spielst, wirst du Verletzungen haben. Ich dachte, ich würde diese Saison wiederkommen.'

Beim Saisonauftakt gegen Seattle wurde Andersons erster Pass abgefangen und für einen Touchdown zurückgegeben. Im dritten Viertel stand es 21:0 in Seattle, es gab eine weitere Unterbrechung und Anderson konnte die Buhrufe hören. Trainer Forrest Gregg riss ihn.

'Ich habe es verdient, gerissen zu werden und ich habe es verdient, ausgebuht zu werden', sagte Anderson. „Ich war an diesem Tag schlecht. Aber es hat mein Selbstvertrauen nicht gestört. Du akzeptierst die Tatsache, dass du nicht gut warst. Sie akzeptieren die Tatsache, dass jeder Quarterback, der das Spiel jemals gespielt hat, ausgebuht wurde.

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'Aber du gibst dich nicht wegen einer schlechten Hälfte auf.'

Turk Schoenert, der dritte Quarterback der Bengals (der zweite Stringer Jack Thompson wurde verletzt) ​​führte ein Comeback, das zu einem 27-21 Bengal-Sieg über die Seahawks führte. Gregg gab bekannt, dass Schoenert in der folgenden Woche der Quarterback sein würde.

Normalerweise könnte eine solche Ankündigung Anderson verärgert haben. Nicht diese Woche. Kurz nach dem Spiel wurde bei seinem 6-jährigen Sohn Matt eine Blutkrankheit festgestellt, die ihn extrem anfällig für Blutergüsse machte.

»Eine Zeitlang war es beängstigend«, sagte Anderson. „Natürlich hat es den Fußball weniger wichtig erscheinen lassen. Meinen Sohn so zu sehen, relativiert sicherlich, ausgebuht zu werden.'

Der Tag nach dem Seattle-Spiel war der Tiefpunkt. Seitdem hat sich Matts Zustand wieder normalisiert und Andersons Berufsleben hat sich verbessert. Letzteres verdankt er Paul Brown, bengalischer Besitzer, Vizepräsident und Gründer des Franchise.

Brown ist 73, spricht aber täglich mit seinem Trainer über die Bengals. Brown war es, der Anderson 1971 in der dritten Runde aus dem winzigen Augustana College entwarf und ein Jahr später Anderson als seinen Quarterback Nr. 1 einsetzte. Gerade als es so aussah, als würde Anderson auf der Bank sitzen, war es Brown, der Gregg „empfahl“, bei Anderson zu bleiben.

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Gregg folgte der Empfehlung.

Anderson führte in der nächsten Woche einen Comeback-Sieg gegen die Jets an, wurde dann während einer 20-17-Niederlage gegen Cleveland erneut ausgebuht. Die Bengals gewannen acht ihrer nächsten zehn, darunter Siege in Folge über Houston, San Diego, Los Angeles, Denver und Cleveland. Während dieser Strecke erzielte Cincinnati durchschnittlich 35 Punkte pro Spiel und gewann mit einem durchschnittlichen Vorsprung von 17.

'In diesem Jahr sind viele gute Dinge passiert', sagte Anderson. „Ich denke, das Wichtigste ist, dass wir alle an Forrest Greggs System gewöhnt sind und alle wissen, was uns jetzt erwartet. Es dauert ein Jahr, sich daran zu gewöhnen, was ein neuer Trainer macht.

'Es hat wieder Spaß gemacht.'

Für Anderson hat die Hinzufügung der Rookie-Receiver David Verser, dem Nr. 1-Draftpick, und Cris Collinsworth, dem Nr. 2, unermesslich geholfen. Als Collinsworth am Sonntag während der 21:3-Niederlage gegen San Francisco einen Pass fallen ließ, waren die Bengals fassungslos, weil er so sicher ist.

Die junge, aber riesige Offensivlinie ist ein Jahr älter und hat Anderson Zeit gegeben – außer am Sonntag, als die 49ers ihn gnadenlos verfolgten, bis Anderson beim Versuch, zu Beginn des dritten Viertels zu kämpfen, den großen Zeh seines rechten Fußes überstreckte.

Dieselben Fans, die ein solches Ereignis im September vielleicht bejubelt hätten, saßen schweigend da, als Anderson mit vereistem Fuß auf einem Golfwagen vom Feld geholt wurde. Jetzt, da die Bengals in der Lage sind, den Division-Titel durch einen Sieg gegen die Steelers (8-6) in Pittsburgh Sunday zu holen, ist Anderson's Zeh in diesem Bundesstaat seit Lou Grozas Rücktritt vor 17 Jahren der meistdiskutierte.

„Es ist irgendwie albern, auch nur darüber zu reden, wie viel Kenny uns bedeutet“, sagte Wide Receiver Steve Kreider. „Dies ist ein intelligentes Team und wir alle vertrauen Jack (Thompson). Aber Kenny Anderson ist der wertvollste Spieler der Liga. Wir brauchen ihn da drin.'

Natürlich könnten die Steelers Terry Bradshaw gebrauchen, definitiv mit gebrochener Hand. Anderson ist fraglich.

'Ich möchte in diesem Spiel mitspielen, es bedeutet viel', sagte Anderson. 'Wir waren seit 1975 nicht mehr in den Playoffs. Ich möchte dazu beitragen, dass wir wieder da sind.'