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LERNENDER ANHANG KÄMPFEN, UM DIE KLASSE ZU SCHAFFEN

Als Learning Annex Inc. im Sommer 1984 seine Aktien der Öffentlichkeit anbot, prahlte Gründer William I. Zanker damit, dass eine Millionen-Infusion von Investoren das in New York ansässige Erwachsenenbildungsunternehmen zum „McDonald's of Education“ machen würde.

Laut Zanker strömten junge Erwachsene in Dutzenden von Städten im ganzen Land in seine gemieteten Klassenzimmer, um in schnellen, standardisierten „How-to“-Kursen unterrichtet zu werden, die von „Chutzpa 101“ und „How to Make the Perfect Rib or the Art of . reichten the Barbeque“ bis „Schreibe und verkaufe dein eigenes Drehbuch“. Sein Motto: „Die Menschen, die das Lernen erleichtern“.

In den allgegenwärtigen Katalogen von Zanker ist auch oft der Kurs „Ein eigenes Unternehmen gründen: Fallstricke vermeiden“ aufgeführt. Und in dieser Hinsicht ist der 35-jährige New Yorker ein reumütiger Experte.

Zehn Jahre nach seinem Start überlebt der Learning Annex kaum noch.

Von 18 Standorten im ganzen Land betreibt das Learning Annex jetzt nur noch sechs, darunter sein Washington Center im Cleveland Park. An einem Punkt forderte es weit über 300.000 Studenten pro Jahr, aber jetzt gibt es nur 130.000 landesweit Studenten - davon 20.000 in der Gegend von Washington.

Es hat seit 1983 keinen Gewinn mehr gemacht und die Belegschaft wurde auf 40 halbiert. Von den fast 3 Millionen US-Dollar, die Zanker 1984 beim Börsengang aufgebracht hatte, oder von einer 2,5 Millionen US-Dollar-Investition eines australischen Unternehmens zwei Jahre später ist nur noch wenig übrig.

Seine einst beliebte Aktie, die 1986 im Freiverkehr für 6 US-Dollar pro Aktie verkauft wurde, ist jetzt in die Penny-Aktie „Pink Sheets“ verbannt, die die Preise obskurer, dünn gehandelter Emissionen auflistet. Es wird jetzt für etwa 18 Cent pro Aktie verkauft – die Art von illiquider Aktie, die „nach Vereinbarung“ gehandelt wird, wie die Aktienanalysten scherzen.

Das Unternehmen hat seit letztem April wegen gemeldeter finanzieller Turbulenzen und der Unfähigkeit, seine Buchhalter zu bezahlen, keine erforderlichen Finanzoffenlegungsformulare bei der Securities and Exchange Commission eingereicht, sagt Zanker.

Auch Rancor baut vor allem in Washington. Hier war Zanker in Klagen mit vielen Ex-Lehrern verwickelt, die sich über die Nichtzahlung von Gehältern beklagen.

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Angesichts all dieser Schwierigkeiten bleibt Zanker, der einst versucht hat, 10.000 Dollar aus dem Empire State Building als Werbegag zu werfen, zuversichtlich. „Ich stehe morgens auf und denke an die zig Millionen Menschen, die an Erwachsenenbildungskursen teilnehmen wollen“, sagt Zanker, der in den letzten 10 Jahren 2 Millionen von ihnen in seinen Klassenzimmern gesehen hat. 'Und ich will immer noch einen Prozentsatz dieses Marktes.'

Zanker war ein 26-jähriger Filmstudent, als sein Vater ihm die Studiengelder strich und ihm sagte, er solle sich einen Job suchen. Er gründete das Annex in New York, das eine Reihe von Kursen anbot, und das Geschäft kam gut an, angespornt von Zankers harter und Hype-Persönlichkeit.

Der von New York aus zentralisierte Betrieb bietet in jeder Stadt viele der gleichen Kurse an, mit einigen regionalen Unterschieden. Die meisten treffen sich nachts für ein paar Stunden, einige jedoch erst in den letzten Wochen. Die Kursleiter erhalten eine Aufteilung – von 20 bis 30 Prozent – ​​der Kursgebühren, die durchschnittlich 50 US-Dollar pro Schüler betragen, als Gegenleistung für die Vermarktung durch das Unternehmen, einschließlich des monatlichen Katalogs von Learning Annex, der immer ein Titelfoto eines Jugendlichen enthielt Frau.

Diese sexy Betonung – in der Vergangenheit hat Zanker sein Geschäft als „Meet Market“ bezeichnet – unterscheidet sich von den meisten privaten Erwachsenenbildungsunternehmen, die im Allgemeinen aus dem empfindlichen Selbstverbesserungsgefühl der freien Bildung der 60er Jahre hervorgegangen sind Bewegung.

Zanker änderte das und betrachtete die Volksbildung als trendiges und stark gehyptes Produkt – mit schnellem Konsum und hohem Umsatz. „Als ich Anfang der 80er Jahre zu einem der ersten nationalen Treffen ging, trugen alle Jeans und T-Shirts und ich war der einzige mit Mantel und Krawatte“, sagt Zanker.

Sich selbst „revolutionär“ nennend, sagte Zanker, er wisse, dass seine Denkweise Wellen schlug. 'Ich sah dies als ein schwieriges Geschäft und die meisten Leute nicht', sagte er. 'Ich fuhr hart und manche Leute mochten das nicht.'

Sie mochten es überhaupt nicht in D.C., wo, wenn verletzte Gefühle ein Geschäft zum Scheitern bringen könnten, die Filiale von Learning Annex auf dem Meeresgrund liegen würde.

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Die Schwierigkeiten begannen kurz nachdem er 1985 die Open University – ein lokales Erwachsenenbildungszentrum – für 500.000 US-Dollar für eine Zweigstelle des Learning Annex gekauft hatte. Ihre Mitbegründerin Sandy Bremer, eine ehemalige Freiwillige des Friedenskorps, die es seit 1978 leitete, „bemutterte“ Schüler und Lehrer, mit denen sie 50 Prozent der Einnahmen teilte.

'Als ich es leitete, war es inhabergeführt ... es ist ein Fall eines Mittelwestens gegen einen New Yorker', sagte Bremer, der heute ein Reisebüro in D.C. besitzt. „Wir haben es zum Spaß gemacht und Geld verdient, weil es den Leuten Spaß gemacht hat. Wenn es darum geht, Geld zu verdienen, ist das ein Problem.'

Als Zanker mit genau diesem Gedanken in diese zurückhaltende Atmosphäre kam, begann er zu stolpern. Zuerst schickte er Briefe an die Lehrer, in denen er sagte, dass alles beim Alten bleiben würde. 'Es wäre dumm von unserer Seite, etwas zu ändern, das so wunderbar funktioniert hat', sagte er damals gegenüber The DNS SO. 'Du reparierst nur Sachen, die kaputt sind.'

Aber er senkte den Lehreranteil bald auf 20 Prozent, eine Aktion, die eine Gruppe von ihnen veranlasste, Zanker aus Protest eine Petition zu organisieren und zu senden. Für ihre Mühe erhielten sie einen Brief von Zankers Anwalt, in dem sie mit rechtlichen Schritten drohten und behaupteten, sie würden in faire Handelspraktiken eingreifen.

„Wir wollten nur verhandeln und uns nicht diktieren lassen, und hier hat er versucht, uns vor Gericht zu bringen“, sagt Peter Kranz, der Kurse in Fossilienjagd und Außerirdischen unterrichtet. 'Es war, als wären wir entbehrlich und er würde jemand anderen finden.'

Zanker sieht das anders. 'Ich hatte gerade eine halbe Million Dollar für dieses Geschäft ausgegeben und würde keine Gewinne machen, wenn ich Geschäfte auf die gleiche Weise machte, wie sie es gewohnt waren', sagte er.

Als die finanziellen Probleme zunahmen, erhielten einige Lehrer erst spät Gehaltsschecks. Als die Beschwerden zunahmen, gaben die Lehrer an, dass Zanker verspätete Rechnungen von ihnen, Computerprobleme und sogar langsame Post verantwortlich machte. Das meiste Geld, das den Lehrern geschuldet wurde, betrug Hunderte von Dollar, aber es war immer noch genug, um viel Ärger zu verursachen.

Solche Taktiken ärgerten Lynda Rosenberg, die Farbanalyse- und Bildkurse unterrichtete. Letztes Jahr hatte sie Mühe, eine Teilzahlung zu bekommen. 'Es war nicht einmal das Geld, es war das Prinzip, und es war so schmerzhaft und ärgerlich, mit ihnen umzugehen', sagte Rosenberg.

Manche Probleme landeten sogar vor Gericht. Ron Ludin lehrte Weinschätzung und brachte Zanker wegen Vertragsbruchs vor ein Bagatellgericht, als er während seines letzten Semesters bei Learning Annex aus einem Katalog ausgeschlossen wurde. Zuvor habe ihn das Annex-Management belästigt, die Weinkosten durch den Kauf billigerer Flaschen zu senken. 'Ich dachte, Studenten zahlen ihr Geld für Qualität und verdienen das Bessere', sagte Ludin.

Julian Trail, der Musikverständnis lehrte, streitet sich immer noch mit Zanker um Geld, das ihm aus dem letzten Jahr geschuldet wurde. Trail, der sagt, er habe viele Male Rechnungen an Zanker geschickt, ist jetzt mit Zanker vor einem Bagatellgericht.

Viele andere verärgerte Lehrer von D.C. Learning Annex sind in die First Class gezogen, die andere Erwachsenenbildungsschule der Stadt, die seit 1984 50.000 Schüler betreut.

Zanker gibt zu, dass die Dinge nicht glatt gelaufen sind. 'Vielleicht sollte ich kommunikativer sein', sagte er, umging die Frage, was ein Firmenpräsident mit solchen Managementdetails macht. 'Es war ein wirklich süßes, einheimisches Geschäft, und es ist schwer, sie so vor Ort zu erledigen, wenn man im ganzen Land Dinge zu erledigen hat.'

Auch in anderen Städten gab es Probleme. In Boston versuchte Zanker aggressiv, das Boston Center for Adult Education zu kaufen, und als er abgewiesen wurde, sagte er den dortigen Führungskräften, dass er sein eigenes Geschäft eröffnen würde, um mit ihnen zu konkurrieren. Er tat es 1987 und es wurde 1988 geschlossen.

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Er versuchte die gleiche Taktik 1986 in Dallas und erzielte die gleichen Ergebnisse, die 1988 geschlossen wurde. In Denver wurde das Annex 1987 eröffnet und 1989 geschlossen. In Chicago wurde es 1984 eröffnet und als es Ende 1989 geschlossen wurde, beschuldigten Vermieter, darunter eine Gruppe von Nonnen, das Learning Annex der Nichtzahlung der Miete.

Bisher sind die Aktionäre von Zanker ruhig. Jules Leventhal, der sechs Jahre als Executive Vice President und Chief Operating Officer für das Unternehmen tätig war, spricht Zanker sein Vertrauen aus, obwohl er mehr als 600.000 Aktien hält, eine 18-Prozent-Beteiligung am Annex.

'Der Markt stürzte ab und die Annex-Aktie erhielt nicht die Art von Unterstützung, wie es viele andere Unternehmen zu dieser Zeit taten', sagte Leventhal. „Ich erwarte, ein langfristiger Spieler zu sein. Es ist eine lebensfähige Industrie und es ist immer noch eine gute Idee.'

Ein 15-Prozent-Anteil des Unternehmens wurde 1986 von McPherson's Ltd., einem australischen Medienunternehmen, für fast 5 US-Dollar pro Aktie gekauft, ein Deal, der Zanker einen Geldbetrag in die Tasche steckte, da er ihnen damals 200.000 Aktien seiner Beteiligung verkaufte 1,1 Millionen Aktien.

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Das Unternehmen antwortete nicht auf die Telefonanrufe eines Reporters, um einen Kommentar abzugeben, aber C. Ralph Ward-Ambler, der damalige Geschäftsführer von McPherson's, erinnerte sich: „Wir dachten, dass sie Gewinne erzielen könnten, also legten wir Bargeld ein, damit sie wachsen konnten. .. aber zu schnell wachsend erprobte Managementressourcen eines kleinen Unternehmens.' Ward-Ambler glaubt immer noch, dass das Geschäft erfolgreich sein könnte.

Andere in der Branche jedoch nicht. 'Seit Beginn dieser Programme hat jemand versucht, eine Kette zu gründen, um ein lokales Unternehmen zu einem nationalen Netzwerk auszubauen', sagte William Draves, Geschäftsführer des Learning Resources Network (LERN), dem 1974 gegründeten nationalen Verband mit Sitz in Manhattan, Kan. 'Offensichtlich haben sie es nicht getan, und ich frage mich, ob jemand der Donald Trump der Erwachsenenbildung sein kann.'

Jamie Jaffe vom Boston Center stimmt dem zu. 'Der Ansatz von McDonald's hat viele von uns erschreckt, aber man kann nicht von einem Konzept ausgehen und erwarten, dass alles durchgeht', sagte sie.

Zanker besteht darauf, dass er es kann – und wird es wieder tun. Er sagt, dass das Unternehmen für 1989 minimale Verluste erleiden wird und verspricht, seine Finanzformulare im nächsten Monat bei der SEC einzureichen.

Nach der Rückkehr zur Profitabilität sieht Zankers Pläne weniger, aber besser standardisierte Klassen vor. Er sagt, dass die Kurse ernster werden und weist darauf hin, dass zum ersten Mal seit einem Jahrzehnt kein hübsches Mädchen auf dem Cover des Mai-Katalogs zu sehen ist.

Und Zanker sagt, er werde die Marketingpläne verbessern, um den Städten gerecht zu werden, der größte Fehler, den er in der Vergangenheit gemacht hat. Um mehr Einnahmen zu erzielen, möchte er mehr Produktanbindungen wie Videobänder und Bücher an die Kurse vornehmen. Einen gescheiterten Versuch vor zwei Jahren, Quickie-Bücher unter dem Namen Learning Annex zu vermarkten, weist er als Opfer von schlechtem Marketing und Vertrieb ab.

Von seinem Rekord führt er es auf Erfahrung zurück. 'Die Probleme haben mich verändert, und ich hoffe, es hat mich gelehrt, was ich beim nächsten Mal richtig machen soll.'

Doch als er auf sein angeschlagenes Geschäft zurückblickt, erinnert er sich an einen weiteren Rat seines Vaters. „Er hat mir gesagt, ich solle nicht zu schnell expandieren“, sagt Zanker seufzend. 'Aber du hörst nicht immer auf, was dein Vater sagt, weißt du?'