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EIN LEBEN AM ABGRUND

ES IST KEIN Geheimnis, dass die Downtowns des 19. Jahrhunderts wie Manhattan oder Chicagos Loop jetzt Konkurrenz haben. Sie sind zunehmend von sogenannten Edge Cities umgeben – Orten wie dem Technologiegebiet Route 128 in Boston, dem Gebiet des O'Hare International Airport in Chicago, dem Gebiet Irvine südlich von Los Angeles und Tysons Corner, Virginia.

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In den USA gibt es bereits fast 125 dieser Edge Cities; jeder von ihnen ist nach allen funktionalen städtischen Maßstäben größer als Memphis – hohe Gebäude, helle Lichter, Firmenzentralen, Luxushotels, schicke Geschäfte, sogar die Bevölkerung. Sie sind den rund 35 alten Stadtkernen vergleichbarer Größe zahlenmäßig weit überlegen.

Und fast 100 weitere Edge Cities stehen kurz davor, die kritische Masse zu erreichen. Nur 12 Prozent aller Amerikaner leben in den alten Großstädten von der Größe von El Paso oder größer. Im Gegensatz dazu wird bei den Präsidentschaftswahlen 1992 erstmals die Mehrheit aller Wähler des Landes in und um Edge Cities leben und arbeiten. Über diesen Punkt stimmen wir schon lange mit den Füßen ab.

Einige Leute scheinen jedoch die Vorstellung zu hassen, dass dies der Weg ist, den die Amerikaner in Richtung ihrer urbanen Zukunft eingeschlagen haben. Tatsächlich erkennen sie kaum, wie sehr sich die Schlafzimmervororte der 50er Jahre in pulsierende Zentren verwandelt haben. Diese Leute sind besonders hartnäckig unter denen, die glauben, dass westlich von Cambridge, Massachusetts, nur Unbehagen lauert. Ganz zu schweigen von denen, die sich nicht mehr von Manhattan nach New Jersey wagen würden, als sie heimische Rose schlürfen würden.

Dennoch haben sie einen Punkt. Amerikanische Städte litten lange unter unangenehmen Vergleichen zwischen europäischen Orten mit tausendjähriger Geschichte und, sagen wir, Kansas City. Wie in jeder anderen Kultur haben die Amerikaner eine Weile gebraucht, um urbane Gebiete mit Raffinesse, Witz, Vielfalt und Charme zu bauen – Orte wie San Franciscos North Beach oder New Yorks Greenwich Village. Oder vielleicht Takoma-Park.

Diese Leute schätzen die Tatsache, dass es uns endlich gelungen ist, Viertel zu schaffen, die Repertoire-Kinos, Secondhand-Buchläden und Orte, die Wein im Glas verkaufen, bieten. Daher betrachten sie mit Verzweiflung die Vorstellung, dass wir Amerikaner, mit den Worten von Huckleberry Finn, wieder einmal „Licht aus für das Territorium“ machen – unsere Arbeitsplätze und unsere Mittel zur Schaffung von Wohlstand in Richtung der Beltways verlagern, in denen wir gelebt haben, und prägt unser Leben seit zwei Generationen.

Aber warum genau haben sie diese Reaktion? Wir Menschen haben uns im Laufe der Geschichte Dutzende von Arten von Städten ausgedacht. Warum sollte es einige Leute zurückschrecken lassen, wenn der neue amerikanische urbane Ort jetzt in erster Linie in Orten wie Fairfax County, Virginia und Contra Costa County, Kalifornien, und nicht in Cleveland zu finden ist?

Ein Kunstkritiker aus meinem Bekanntenkreis hat ihr Leiden diagnostiziert: Er nennt es „Angst vor Weißbrot“, was den Schrecken, den sie empfinden, gut beschreibt. Sie empfinden Edge Cities als nicht weniger als das Ertrinken des Seltenen und Individuellen in einem Meer von Einkaufszentren – und das Ende der Welt, wie sie es kennen.

Nun, nachdem ich vier Jahre in dieser Welt verbracht habe, habe ich einen kleinen Trost. Es steht außer Frage, dass die Zukunft von Edge City mit Fragen wie diesen verbunden ist: Werden diese Orte jemals gute Orte sein, um sich zu verlieben? Um eine Parade zum 4. Juli zu veranstalten? Werden wir unsere Tante Tilly jemals in unsere strahlende neue Stadt auf dem Hügel mitnehmen wollen, wenn sie aus Iowa kommt?

Aber inzwischen sind die Amerikaner nicht so dumm. Edge City ist nicht nur jetzt gar nicht so schlimm; es verspricht stetig besser zu werden. Um fair zu diesen Orten zu sein, sollten wir sie nicht als Teil einer großen amerikanischen Arbeit betrachten, die im Gange ist? Schließlich gab es sie vor 30 Jahren kaum. Edge Cities sind immer noch schlaksige Heranwachsende. Lassen Sie uns also einige der modischen Spottes gegen Edge City nehmen und sie einzeln untersuchen: Edge City ist eine Weißbrotwelt.

Vielleicht galt das vor 40 Jahren für Wohnvorstädte, aber Edge City ist so heterogen wie Amerika selbst. Amerika erlebt die größte Einwanderungswelle seit einem Jahrhundert, und die meisten Neuankömmlinge werden in den Edge Cities zu Amerikanern. Los Angeles, der Urgroßvater der Landschaften von Edge City, ist nicht nur das heutige Ellis Island, sondern auch Montgomery County hat 80.000 Einwohner, deren Muttersprache nicht Englisch ist. Es wird immer schwieriger, eine presbyterianische oder baptistische Kirche in Virginia ohne koreanische Untertitel auf ihrem Schild zu finden. Die Mehrheit der Schwarzen in der Gegend von Washington lebt nicht in Chocolate City, sondern in den angeblich „Vanille“-Gebieten, die sie umgeben. Die Mittelschicht kommt heutzutage in vielen Farben vor. Edge City ist ein kulturelles und intellektuelles Ödland.

Die Fairfax Symphony reift heran und die Torpedo Factory in Alexandria hat ihre Reize, aber es steht außer Frage, dass die Kunst in Edge City immer noch hinterherhinkt. Die Stadtdesignerin Patricia L. Faux hält das in dieser Phase ihrer Geschichte jedoch für selbstverständlich. Das liegt daran, dass die verkrusteten alten Bussarde, die diese Edge Cities gebaut haben, noch nicht gequakt haben – und Symphonien und Museen große Stiftungen hinterlassen haben. Schauen Sie sich den schillerndsten Tempel der Hochkultur an, der in den letzten zehn Jahren in Kalifornien gebaut wurde: das 73 Millionen US-Dollar teure Orange County Performing Arts Center mit 3.000 Sitzplätzen. Es befindet sich in der Edge City von Costa Mesa und wurde vollständig privat finanziert. Lokale Randstädte zeigen unterdessen Anzeichen von intellektuellem Leben, vom George Mason University Center for the Arts bis hin zu Wolf Trap. Sogar das Essen in Edge City wird besser. Eine der größten Ansammlungen von Restaurants in der Gegend lauert inmitten der Hochhäuser der Edge City von Bethesda/Chevy Chase. Die beste vietnamesische und hispanische Küche der Gegend gibt es in und um Rosslyn/Ballston. Es ist unmöglich, in Edge City zu Fuß zu gehen.

Ich habe diese Logik nie ganz herausgefunden, aber ich bin hier, um Ihnen zu sagen, dass der Spaziergang unter dem Licht des Himmels durch Bäume, die ständig belaubt sind, von einem Ende von Tysons I zum anderen fast so lang ist wie der Weg vom Tempelplatz in Salt Lake City zum nächsten Spirituosenladen. Inzwischen gibt es weit mehr funktionale Ähnlichkeiten zwischen einem Spaziergang durch die gemischte Nutzung der Tysons II Galleria und einem Spaziergang entlang einer Einkaufsstraße wie der Fifth Avenue, als Sentimentalisten zugeben möchten. Alte Leute strömen morgens in unsere klimatisierten Edge City Center, um ihre Übungen wie auf einem chinesischen Dorfplatz zu machen. Teenager gehen dort am frühen Abend zum Flanieren vor dem anderen Geschlecht, wie auf einem mexikanischen Dorfplatz. An den besten dieser Orte in Edge City, wie dem Reston Town Center, sind Geschäfte und Hotels sowie Büros und Restaurants in einer dichten und gemischten und begehbaren Umgebung vereint, die auch mehr Auswahl bietet als in den alten Städten üblich. Sie können draußen spazieren gehen, wenn es schön ist, aber Sie können auch drinnen gehen, wenn es nicht so ist, und fahren, wenn Sie fahren möchten. Deshalb besuchen wir diese Orte. Niemand lebt in Edge City.

Dies ist ein weiterer merkwürdiger Vorwurf. Wie viele Menschen leben in den alten Innenstädten? Weit weniger als in Sichtweite des Wahrzeichens von Edge City leben, dem 4.000 Quadratmeter großen Bürozentrum. Immerhin ist Edge City inmitten einer Geographie entstanden, die früher nichts als Schlafzimmervororte war. Fairfax County hat mehr Einwohner als San Francisco und enthält fünf ausgewachsene Edge Cities. Tatsächlich leben reiche Leute so nah wie möglich an den Jobcentern von Edge City – genau wie in Paris. Zu den nahegelegensten Vierteln von Tysons gehören die atemberaubenden Hauspreise von McLean, Vienna und Great Falls. Ich dachte immer, das Erstaunliche an Tysons sei nicht, dass dort niemand lebte, sondern dass es tatsächlich Tausende von Menschen tun. Der Aufstieg von Edge City zerstört die alten Innenstädte.

Nicht viele Beweise dafür. Die 1980er Jahre waren das beste Jahrzehnt dieses Jahrhunderts für die alten zentralen Geschäftsviertel. Von Boston über Philadelphia über Washington bis Los Angeles bis San Francisco bis Seattle und Dallas bis Houston bis Atlanta florieren die Geschäfts- und Unterhaltungsviertel der Innenstädte. Detroit ist der einzige große Kern, der wirklich auf dem Rücken ist. Auch Manhattan ist nicht so schlimm. Dies liegt wahrscheinlich daran, dass wir die alten Innenstädte im besten Sinne als Antiquitäten betrachten. Wir erkennen sie als Orte an, die es zu schätzen und zu bewahren gilt. Es stimmt, sie sind vielleicht nicht mehr die unbestrittenen Zentren unseres täglichen Universums. Aber jetzt, da wir einen Großteil unserer Arbeitsplätze und unserer Mittel zur Schaffung von Wohlstand nach Edge City verlagert haben, können wir die alten Innenstädte mit neuen Augen betrachten. Wir können diese hässlichen Kais nehmen, an denen die Rosteimer-Frachter nicht mehr anlegen, und sie für Feste am Wasser nutzen. Auf diese Weise verwandeln sich die Innenstädte in Touristenzentren, Kongresszentren und gute Orte für junge und Singles. Und weil White-Collar-Office-Center der zentrale Arbeitsplatz des Informationszeitalters sind, konnten sie gleichzeitig in den Innenstädten und Edge Cities wachsen. Aus einer vom Automobil geprägten Stadtlandschaft lässt sich nichts ästhetisch Wertvolles machen.

Ich bin kein Architekt, aber ich habe mich immer über diesen Gedanken gewundert. Edge City ist ein direkter Nachkomme von Frank Lloyd Wrights Broadacre City und den von Rasen umgebenen Türmen von Le Corbusier. Das größte Konstruktionsproblem des Automobils besteht technisch darin, dass es etwa 25-mal so massiv ist wie ein gehender Mensch und parken muss. Daher muss jede Landschaft, die versucht, beides unterzubringen, auf zwei Skalen operieren. Aber warum ist das so undenkbar? Ich habe mich immer gefragt, ob Leute, die sagen, dass Edge City keine Stadt sein kann, weil sie von breiten Autobahnen gekennzeichnet ist, gegen die Stätte von St. Louis protestieren würden, weil sie von diesem breiten Transportmittel, dem Mississippi River, gekennzeichnet ist. Ist nicht die Lösung, mehr Brücken zu bauen? Vielleicht ein paar Disney-Züge reinwerfen? Ich denke, die Frage für Intellektuelle und Designprofis, die Edge City aufwirft, ist nicht, ob diese Orte mit Venedig mithalten können oder nicht; heute sind sie unbestreitbar immer noch wild und roh. Wenn ich dachte, dass dies ihre endgültige, erwachsene Form wäre, würde ich der Zukunft der Republik nicht so verhalten optimistisch entgegensehen wie ich es bin.

Aber meine Lektüre der Geschichte legt nahe, dass die Amerikaner Teil einer wild individualistischen und entschlossenen Kultur sind, die vielleicht weiß oder nicht, wie man Probleme löst, die aber reflexartig und zwanghaft Hindernisse angreift. Die entscheidende Frage, die Edge City aufwirft, lautet also: Wo wird es in 20 Jahren stehen? Der Trick besteht darin, sich ein wenig lokaler Zukunftsforschung zu widmen – sofort in diese Edge Cities zu fahren und ein wenig die Augen zusammenzukneifen. Wie werden diese Orte sein, wenn die Fehler planiert und die Parkplätze bebaut werden und die Bäume wachsen und der Wandel, den diese Orte jetzt darstellen, bekannt wird?

Schließlich schrieb Charles Dickens 1848 über London: „Es gab hunderttausend Formen und Substanzen von Unvollständigkeit, wild vermischt von ihren Plätzen, verkehrt herum, in der Erde grabend, in der Erde strebend, im Wasser verrottend und unverständlich“ wie in jedem Traum.'

Ist es nicht seltsam, dass diese Beschreibung unserer Stadt im Industriezeitalter, als sie neu war, für unsere heutigen Städte des Informationszeitalters genau zutrifft? Vielleicht kann eines Tages auch Edge City als historisch betrachtet werden. Es ist die Erschaffung einer neuen Welt, die durch das Freie in einem ständig neu erfundenen Land geformt wird.

Joel Garreau, ein leitender Autor für The DNS SO, ist der Autor von 'Edge City: Life on the New Frontier', das diesen Monat von Doubleday veröffentlicht wurde.