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Das Wunder auf der Matte

Der Superschwergewichts-Wrestler Alexander Karelin, 33, ist ein furchterregender, finsterer Turm von einem Mann, eine 286 Pfund schwere griechische Statue, breit an den Schultern und schmal an den Hüften. Als er zu den Olympischen Spielen in Sydney kam, hatte er seit 13 Jahren kein griechisch-römisches Spiel verloren. In 10 Jahren wurde nur ein Punkt gegen ihn erzielt. Er hatte bei den letzten drei Olympischen Spielen Gold gewonnen. Einmal kaufte er sich einen Kühlschrank und trug ihn nach Hause – und acht Treppenstufen hinauf zu seiner Wohnung. Er ist eine Legende.

Die Goldmedaille war vor Beginn des Wettbewerbs so gut wie kassiert worden. Sicherlich hatte niemand damit gerechnet, dass Rulon Gardner, ein Farmerjunge aus Wyoming, der noch nie in seinem Leben einen internationalen Titel gewonnen hatte, den Titel gewinnen würde. Doch heute Abend im Sydney Exhibition Centre besiegte Gardner – ebenfalls 286 Pfund, nicht nur Muskelmasse – Karelin um die Goldmedaille mit 1:0.

Nennen Sie es das Wunder auf der Matte.

'Ich kann nicht glauben, dass ich tatsächlich gewonnen habe', sagte Gardner.

Acht Meilen entfernt im olympischen Baseballstadion inszenierte das US-Team ein eigenes Wunder und besiegte Kuba mit 4:0, um die Goldmedaille in das Land zu holen, das den Sport als seinen nationalen Zeitvertreib betrachtet. Weder der Baseballsieg noch Gardners Sieg können mit dem schieren Erstaunen um das Miracle on Ice 1980 mithalten, als das US-Eishockeyteam die Russen bei den Lake Placid Games besiegte. Aber beide Siege stehen ganz oben auf einer Liste unwahrscheinlicher US-Triumphe auf der olympischen Bühne.

'Es ist unser Spiel', sagte der US-Baseballmanager Tommy Lasorda. 'Wir können niemandem unser Gold überlassen.'

Baseball mag zu Amerika gehören, aber das griechisch-römische Wrestling nicht. Nur zwei Amerikaner hatten vor dem Spiel am Mittwochabend olympisches Gold in diesem Sport gewonnen. Der Präsident des Internationalen Olympischen Komitees, Juan Antonio Samaranch, gehörte zu denen, die nie daran gedacht hatten, dieser Liste ein Drittel hinzuzufügen. Er besuchte das Spiel, um Karelin danach seine vierte Goldmedaille zu überreichen.

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Der Beitritt zu Samaranch war ein volles Haus von brüllenden Fans, darunter der ehemalige US-Außenminister Henry Kissinger. Sie sahen fassungslos zu, wie Gardner den vernichtenden Angriffen von Karelin standhielt, den Stare-Downs, den Kopfschlägen und den Versuchen, ihn aufzuheben und als menschlichen Pfahltreiber zu benutzen.

Und er tat das Undenkbare – er holte einen Punkt in der Mitte des Spiels bei einem technischen Anruf, der so kurz war, dass er zur Bestätigung auf Video überprüft werden musste, und hielt dann die Verlängerung durch, um diese Spiele zu verärgern, und er war einer der größten von allen Olympia. Noch undenkbarer, mit acht Sekunden vor Schluss ließ Karelin die Hände fallen und räumte seinen ersten Verlust ein.

'Was bedeutet das?' sagte US-Trainer Steve Fraser. 'Er hat gerade den besten Wrestler in der Geschichte des Wrestlings geschlagen.'

Beide Wrestler hatten bescheidene Anfänge, aber die Ähnlichkeit endet dort. Gardner wuchs als jüngster von neun Jahren auf einer Milchfarm in Afton, Wyo., mit 1.400 Einwohnern auf. Er rang an der University of Nebraska, hat aber meistens in der Dunkelheit in einem Sport angetreten, der in Amerika von seinem inszenierten Cousin, dem professionellen Wrestling, überschattet wird.

„Das Wichtigste, was ich mir gesagt habe, war: ‚Geh nicht auf‘, sagte Gardner. „Daher, wo ich herkomme, mit dem Leben, das ich hatte, war ich mein ganzes Leben lang der Außenseiter. Als jüngstes von neun auf einem Milchviehbetrieb war das Leben nie einfach. Wir standen auf und melkten, schleppten Heu, wechselten die Pfeife, gingen dann zur Schule, übten Ringe und kamen nach Hause und melkten noch einmal. Von dort aus, wo ich angefangen habe - nicht einmal ein Wrestling-Staat - ist es erstaunlich, was hier passiert ist.'

Karelin ist in Sibirien aufgewachsen, gilt aber heute in Russland als Superstar. Er reist mit Trainern, Masseuren und Ärzten im Helikopter, besitzt ein Casino und ein Hotel und wurde auf Anraten seines Freundes, Präsident Wladimir Putin, ins russische Parlament gewählt.

»Bei seiner Geschichte«, sagte Gardner, »hatte man Ehrfurcht. Alles, was ich tun konnte, war, mein Bestes zu geben - es auf die Matte zu werfen und zu sehen, was passiert.'

Es war das erste olympische Gold für einen US-amerikanischen griechisch-römischen Ringer seit dem Sieg von Jeff Blatnick im Jahr 1984.

Gardner, 28, könnte der Nutznießer eines gemeinsamen olympischen Schubs gewesen sein, der diejenigen erreicht, von denen wenig erwartet wird.

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Er besiegte Matt Ghaffari für das Recht, zu den Spielen zu kommen. Ghaffari, ein Silbermedaillengewinner von 1996, hatte in seiner herausragenden Karriere 22 Mal gegen Karlin gekämpft – und 22 Mal verloren. Gardner hingegen hatte bei den Weltmeisterschaften 1997 nur einmal gegen Karelin gekämpft und mit 5: 0 verloren, als Karelin ihn hochhob und ihn mit den Füßen voran über den Kopf drehte.

Gardner erinnert sich gut daran. „Es hat mich erschreckt, mich der Kraft zu stellen, die er hatte. Es war, als würde man ein Pferd anschieben. Er hat mich dreimal hochgehoben, um das Reverse Bodylifting auszuprobieren, und das letzte Mal hat er es beendet.'

Aber Mittwochabend ließ sich Gardner nicht bewegen. Immer wieder versuchte Karelin, ihn hochzuheben, aber Gardner wand sich oder kämpfte sich frei. „Der Schlüssel war nur zu wissen, dass ich stark genug war, um ihn davon abzuhalten, mich abzuholen und den Aufzug zu beenden. Ich konnte nur mithalten, war graben, graben, graben und niemals aufgeben.'

Das griechisch-römische Ringen unterscheidet sich vom Freistil dadurch, dass die Teilnehmer ihren Gegner nur über den Beinen angreifen können. Alle Bewegungen und Griffe befinden sich auf dem Oberkörper, was der stierähnlichen Stärke einen hohen Stellenwert einräumt.

Gardner erzielte seinen unwahrscheinlichen Punkt nach einem torlosen dreiminütigen ersten Drittel, als die beiden sich umkreisten und wie Gnus aufeinanderprallten, ohne dass sich jemand einen Vorteil verschaffte. Nach den Regeln werfen die Offiziellen nach einem torlosen ersten Abschnitt eine Münze und der zweite Abschnitt beginnt damit, dass die beiden aufstehen und sich gegenseitig um die Brust fassen. Der Gewinner des Münzwurfs darf den ersten Verschluss machen.

Es ist ein erheblicher Vorteil, aber nach der Regel muss er den Clinch halten, bis er trifft oder der Gegner ausbricht. Karelin verlor den Punkt, als Gardner kurzzeitig den Clinch brach. Karelins Hände flogen für den Bruchteil einer Sekunde auseinander, als die beiden grunzten und sich hoben.

Die Beamten waren sich nicht sicher, ob das Spiel tatsächlich unterbrochen wurde und ein Videoband überprüft wurde, das deutlich zeigte, wie sich die Hände des Russen trennten. Ein Punkt ging nach oben und Gardner hatte einen Vorteil, den er nur 4 1/2 Minuten halten musste.

Als es vorbei war, machte Gardner keinen Flip, wie es kleinere griechisch-römische Ringer oft tun, um zu feiern. Das hätte das Haus buchstäblich zum Einsturz bringen können. Aber er schlug ein Rad und rollte einen Salto, dann raste er wie ein spielendes Nashorn durch die Arena und schwenkte die US-Flagge.

Karelin stahl sich wortlos davon. Gardner redete und redete. Dann war er weg und stürmte wie ein Bulle in eine riesige Schar von Bewunderern, der unwahrscheinlichste Held der Olympischen Spiele 2000.