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Die Nationalgalerie feiert 75 Jahre dank altmodischer Philanthropie


Mehr als 1.500 Menschen nahmen an dem Smoking-Empfang zum 75-jährigen Bestehen der National Gallery of Art teil. (Kate Patterson für The DNS SO)

Catherine Conover sauste in einen Raum voller unbezahlbarer Gemälde von van Gogh, Degas und Gauguin und entdeckte van Goghs Stillleben mit Orangen und Zitronen mit blauen Handschuhen – in einem reich verzierten vergoldeten Rahmen.

Das war in unserem Wohnzimmer, ohne Rahmen, sagte die Tochter des verstorbenen Philanthropen Paul Mellon. Sie drehte sich um und betrachtete van Goghs Green Wheat Fields, Auvers. Dieses auch. Ich finde sie sehen ohne Rahmen besser aus.

Ein paar Schritte weiter hing ein weiteres Gemälde aus der Familiensammlung: Degas’ The Riders, eine wunderschöne Komposition von Männern und Pferden. Das war die Lieblingskunst meines Vaters, sagte sie.

Und jetzt hängen die Gemälde nicht mehr in einem Privathaus, sondern schmücken die Wände der Galerie 83 der National Gallery of Art.

Zum Auftakt sein 75-jähriges Jubiläum , veranstaltete die NGA am Mittwochabend einen Abendempfang für 1.400 Kunstsammler, große und kleine Spender und andere Gönner. Oberflächlich betrachtet war es eine Feier der Vergangenheit, Gegenwart und Zukunft. Der Subtext war die Bedeutung der traditionellen, altmodischen Philanthropie. Die Galerie ist in Washington so eine feste Größe, dass man sich kaum daran erinnern kann, dass sie dank der Vision eines Mannes erst 1941 eröffnet wurde.

Andrew Mellons Idee war eine amerikanische Idee, sagte Earl Rusty Powell III, der in den letzten 24 Jahren Direktor der NGA. Es war die Idee, dass Amerika eine große Nationalgalerie haben sollte.

Traditionell bauten wohlhabende Kunstliebhaber des 19. Jahrhunderts lokale Museen und spendeten sie an, wodurch Städte mit großartigen Kunstsammlungen wie New York und Boston entstanden. Mellon, ein wohlhabender Geschäftsmann aus Pittsburgh, ließ sich von der National Gallery in London und dem Madrider Prado inspirieren. Als ehemaliger Finanzminister und Botschafter in Großbritannien schenkte Mellon seine Kunstsammlung der Nation und bezahlte das imposante neoklassizistische Westgebäude an der Mall, um es unterzubringen. Er bestand darauf, dass sie Nationalgalerie der Kunst genannt werden sollte – es war sein Geschenk an die Nation, kein Denkmal für sich selbst, und er wollte, dass sie andere inspirierte.

Er baute es in der Hoffnung, dass sie kommen würden, und sie kamen, sagte Powell und kreuzte die Namen anderer großartiger Sammlungen an – Widener, Rosenwald, Kress und Dale – die der Galerie gespendet wurden. Mellons Sohn Paul setzte die Familientradition fort, indem er nicht nur seine umfangreiche Privatsammlung schenkte, sondern auch den Bau des modernen Ostgebäudes von I.M. Pei bezahlte.


Bei der Gala floss Champagner. Die großen und kleinen Galeriespender und andere Kunstliebhaber waren bei der Feier dabei. (Kate Patterson für The DNS SO)

Nun tritt Milliardär David Rubenstein, der letztes Jahr einer der fünf Treuhänder der Galerie wurde, in ihre Fußstapfen. Er spendete 10 Millionen US-Dollar für die Erweiterung des East Building (zusammen mit 10 Millionen US-Dollar von der ehemaligen NGA-Präsidentin Victoria Sant und ihrem Ehemann Roger und 10 Millionen US-Dollar vom derzeitigen Treuhänder Mitch Rales und seiner Frau Emily) und versucht, andere zum Nachahmen zu ermutigen Patriotismus von Andrew Mellon.

Ich versuche, die Leute dazu zu bringen, ihrem Land mehr zu geben, wie es die Mellons getan haben, sagte Rubenstein, und ich versuche auf meine eigene bescheidene Art, dies zu tun. Aber ich hoffe, dass andere auch damit anfangen.

Andrew Robison, seit 42 Jahren leitender Kurator der Galerie, sagte, dass die National Gallery landesweit eine enorme Bedeutung hat, was ihm einen Vorteil bei Spendern verschafft.

Ich verlange nie alles, sagte er. Ich sage immer, wenn ich einen Sammler besuche: ‚Unterstützen Sie Ihr Heimatmuseum, aber geben Sie uns ein Stück Kuchen. Für die Nation.“

Viele dieser Spender waren zur Feier am Mittwoch eingeladen. Es war die größte Party in der Geschichte der Galerie (soweit sich jemand erinnern kann), mit einem Gedränge von Leuten, die Champagner tranken, die Buffets schwärmten und durch die ständige Sammlung wanderten, wo sie Selfies mit der unbezahlbaren Kunst machen durften. Ein Teller krachte auf den Marmorboden und zerbrach. Es war ein Unfall, keine Performance-Kunst. Jetzt war es offiziell eine Party.

[ Mellon Foundation vergibt 30 Millionen Dollar Match Grant an die National Gallery ]

Die Stimmung war ausgelassen – teilweise wegen all dem Champagner, teilweise weil so viele Leute herumliefen, aber vor allem, weil dies ein großes Jahr für die Galerie ist: ein einjähriges Jubiläum mit einer 75-Millionen-Dollar-Stiftungsaktion und der Wiedereröffnung des East Building in diesem Herbst, die beide entworfen wurden, um die Position der NGA als eine der besten Kunstinstitutionen der Welt zu sichern.


Der Präsident der Nationalgalerie Frederick Beinecke mit seiner Nichte Kit Krugman beim Empfang. (Kate Patterson für The DNS SO)

Das Größte in diesem Jahr ist nicht diese Party. Es ist die Eröffnung des East Building, sagte NGA-Präsident Frederick Beinecke. Es ist mit Abstand das Wichtigste, was wir tun. Der erweiterte Raum wird die Sammlung des 20. Jahrhunderts beherbergen, die Powell die Zukunft der Galerie nennt. Alle Kunst war irgendwann moderne Kunst, stellte er fest.

Zum 50-jährigen Jubiläum der Galerie verbrachte der damalige Direktor Carter Brown fünf Jahre damit, Sammler davon zu überzeugen, einen Teil ihrer preisgekrönten Kunstwerke an die Galerie zu geben. Jetzt versucht Powell, Geld zu sammeln, um den bestehenden Stiftungsfonds in Höhe von 750 Millionen US-Dollar aufzustocken – eine kritische, aber schwierigere Aufgabe, da niemand seinen Namen an einer Wand neben einem schönen Gemälde trägt.

Auch hier ist das Erbe von Mellon von entscheidender Bedeutung. Anlässlich des 75-jährigen Jubiläums hat die Andrew W. Mellon Foundation 30 Millionen US-Dollar zugesagt, wenn die Galerie innerhalb von fünf Jahren 45 Millionen US-Dollar aufbringt.

Wir werden es tun, sagte Powell mit dem Selbstvertrauen eines Mannes, der zwei milliardenschwere Philanthropen in seinem Vorstand hat.