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Nina Zagat und ein 500-Millionen-Dollar-Battle of Wills

Schließlich das Hauptereignis. Das vorgerichtliche Sparring ist vorbei, die Geschworenen sitzen in der Kiste, und der Fall von J. Seward Johnsons letztem Willen und Testament ist im Manhattans Surrogate Court im Gange. Es war letzte Woche schwierig, einen Sitz als Johnsons Witwe zu finden (diejenige, die 400, vielleicht 500 Millionen US-Dollar vom pharmazeutischen Vermögen von Johnson & Johnson erbt, wenn das Testament besteht), seine Kinder (die wenig oder nichts erben und antreten), Trupps von hochpreisige Anwälte, Journalisten und Gerichtsgebäude - alle drängten sich in den getäfelten Gerichtssaal, hungrig nach Enthüllungen.

Über mehrere Monate wird alles herauskommen, die Behauptungen und Gegenklagen: dass der alte Mann senil war, dass er vollkommen kompetent war, dass seine junge dritte Frau eine intrigante Opportunistin oder eine hingebungsvolle Gefährtin war, dass seine Kinder aus karitativer Sorge handeln oder aus purer Gier.

Mittendrin eine kleine, rundliche Frau in dezenten Anzügen und überdimensionaler Brille. Nina S. Zagat, 43, war die erste Zeugin, die den Zeugenstand bezog. Sie war die Anwältin von Seward Johnson, aber was sie sonst noch war, hängt davon ab, wer die Beschreibung anbietet. Wie viele der Hauptdarstellerinnen in diesem Drama spielt sie eine Rolle, die widersprüchlichen Interpretationen unterliegt.

Szenario A: Wie in den von einem der Anwälte der Kinder eingereichten Gerichtsakten argumentiert, war Zagat ein „Komplikator“, der bei der Ausarbeitung des angefochtenen Testaments des Megamillionärs der jungen Frau half, die angeblich ihren alten und geschwächten Ehemann zu einem Erbe zwang, das es sie eine der reichsten Frauen der Welt.

Zagats Belohnung für ihren Dienst an der Söldnerwitwe ist nach diesem Argument ein Vermögen an Provisionen und Gebühren. Als Testamentsvollstreckerin würde sie bis zum Tod der 49-jährigen Barbara (Basia) Piasecka Johnson jährlich mindestens 6 Millionen Dollar plus eine Dreiviertelmillion oder mehr Treuhänderhonorare erhalten.

Szenario B: Zagat war eine gewissenhafte Anwältin, die, wie sie letzte Woche aussagte, lediglich den Anweisungen des kränkelnden, aber geistesgestörten Industriekapitäns folgte, den größten Teil seines Eigentums der Frau zu hinterlassen, die ihm seine letzten Lebensjahre erhellt hatte. Und obwohl Zagat sehr zutreffend darauf hinwies, dass Johnson seine Testamentsvollstrecker auf niedrigere Provisionen beschränken könnte, als es die staatlichen Gesetze vorschreiben, bestand er darauf, dass sie den vollen Betrag erhalten.

Schließlich hatte Zagat ein Jahrzehnt lang seine zahlreichen Testamente und Nachlässe verfasst, den An- und Verkauf von Flugzeugen bis hin zu Kunst arrangiert, Abschlüsse erstellt, als juristischer Troubleshooter, vertrauenswürdiger Berater und Freund agiert. Vielleicht war es schwierig, diese Frau mit ihrem Juraabschluss in Yale, ihrer Verbindung zu einer Top-Kanzlei und ihrem liebevollen Ehemann und ihren Kindern nicht mit Johnsons eigenen sechs Kindern zu vergleichen, von denen einige weniger Karriereambitionen und deutlich weniger Ehestabilität gezeigt hatten.

Und jetzt, nach dem Szenario, das von den Anwälten von Zagat und Basia Johnson in Gerichtsdokumenten dargestellt wurde, versuchen diese Kinder, 'diesen Nachlass zu plündern', obwohl ihr Vater vor Jahrzehnten starke Trusts gegründet hatte, die jeden von ihnen selbst zu Megamillionären machten. Selbst der Ärmste ist jetzt fast das Vierfache des Honorars von Nina Zagat als Testamentsvollstrecker wert.

Namensnennung und Verleumdung sind zu erwartende Elemente in jedem saftigen Wettbewerb, die wahrscheinlich in direktem Verhältnis zu den Millionen zunehmen, die auf dem Spiel stehen. Es wird angenommen, dass an diesem Kampf mehr Millionen beteiligt sind, als jemals im Bundesstaat New York gekämpft wurde. Es hat in den 2 1/2 Jahren, seit sich die sechs Johnson-Kinder entschieden haben, anfechten zu wollen, Zehntausende von Seiten mit Zeugenaussagen, Memoranden, Anträgen, eidesstattlichen Erklärungen, Anordnungen und Mitteilungen erzeugt. Es überrascht nicht, dass die Anwälte der Stadt unter denjenigen sind, die dem sich abzeichnenden Drama große Aufmerksamkeit schenken.

„Jeder ist sich dessen sehr bewusst“, sagt ein New Yorker Trust- und Nachlassspezialist. „Wir kennen die Spieler. . . und es geht um viel Geld; das ist immer prickelnd.'

Zagats Anwälte – sie und Basia Johnson, „Befürworter“ des Testaments, werden von Sullivan & Cromwell vertreten, während die Kinder oder „Gegner“ Milbank, Tweed, Hadley & McCloy angeheuert haben – haben ihr geraten, keine Interviews während des Prozesses. Aber die umfangreichen Aussagen vor Beginn des Prozesses, ergänzt durch Interviews mit Freunden, Kollegen und Anwälten auf beiden Seiten des Falles, bieten einen Einblick in eine ungewöhnlich faszinierende Anwalts-Mandanten-Beziehung.

Im Herbst 1963 trat Nina Safronoff, frisch mit Auszeichnung abgeschlossen von Vassar, in die Yale Law School ein - eine Aktion, die, wie eine Kollegin betont, 'damals keine leichte Aufgabe einer Frau war'. Es gab nur 12 Frauen in der Klasse von 167 Studenten, die drei Jahre später ihren Abschluss machten.

Anwälte, die sie damals und heute kannten, neigen dazu, sowohl von ihrer Herzlichkeit als auch von ihrer Gewissenhaftigkeit zu sprechen. 'Sie war ein Mensch, verstehst du was ich meine?' erinnert sich an Peter Zimroth, einen Yale-Klassenkameraden, der hier jetzt Partner in Kostelanetz und Ritholz ist. „Sie war ein sehr warmherziger, sehr offener, sensibler Mensch. In einer Atmosphäre einer juristischen Fakultät ist so jemand bemerkenswert.'

Ihre Yale-Freunde gingen 1965 zur Hochzeit, als Nina Safronoff ihren Klassenkameraden Eugene Zagat heiratete, der allgemein als Tim bekannt ist. Sie leben jetzt mit ihren beiden Söhnen im Alter von 8 und 11 Jahren im Central Park West.

Absolventinnen der Anwälte wurden Mitte der 1960er Jahre in großen Anwaltskanzleien weniger herzlich aufgenommen. 'Unsere Klassenkameraden kamen zu uns und sagten: 'Warte, bis du das hörst'', sagt Klassenkameradin Betsy Levin, jetzt Dekanin der University of Colorado Law School. 'Die Leute sagten Dinge, die sie jetzt nicht zu sagen wagen würden.'

Nachdem beide Zagats 1967 als Anwalt in New York zugelassen wurden, wurde Nina jedoch als Associate bei Shearman & Sterling, einer der größten Kanzleien des Landes, eingestellt. Sie hat immer in der Einzelmandantenabteilung gearbeitet, einer Gruppe von etwa 20 Anwälten, die den Respektlosen als 'Full-Service-Anwälte für die sehr Reichen' bekannt sind. Anstatt die Abteilungen der Kanzlei für ihre verschiedenen Bedürfnisse - Steuern, Rechtsstreitigkeiten, Trusts und Nachlässe - konsultieren zu müssen, könnten vermögende Kunden ihre Probleme an eine einzige Einheit bringen. Zagat hatte wie ihre Kollegen mehrere Kunden, aber im Laufe der Jahre verbrachte sie immer mehr Zeit damit, für einen bestimmten zu arbeiten.

Zagat war „eine sehr diskrete Person in einer sehr diskreten Firma“; ihre Freunde wussten, dass 'sie immer nach Florenz oder irgendwohin zu einer Immobilientransaktion fuhr', aber nicht in wessen Auftrag, sagt ein befreundeter Anwalt. Erst vor wenigen Jahren wurde allgemein bekannt, dass Zagat J. Seward Johnson Sr., den Sohn des Gründers von Johnson & Johnson, und dessen Frau vertritt.

Warum Shearman & Sterling Zagat, nach fast 20 Jahren immer noch Associate, nicht zum Partner der Kanzlei machte, war eine Frage im Vorverfahren. Zagat sagte aus, dass sie 'nicht überrascht' war, als sie erfuhr, dass ihr keine Partnerschaft angeboten werden würde.

In gewisser Weise hatte sie sich von diesem Weg abgebracht. Ein Jahr nach ihrer Einstellung beantragte und erhielt Nina Zagat eine Versetzung in das Pariser Büro der Kanzlei, wo Tim Zagat für seine Anwaltskanzlei arbeitete. Sie hatten wundervolle anderthalb Jahre, Nina nahm an Kochkursen im Le Cordon Bleu, ihr gemeinsames Interesse an Essen führte zu einem vervielfältigten Ranking französischer Restaurants, das ein Vorläufer des beliebten New Yorker Restaurantführers war, den sie heute veröffentlichen. (Sie planen ähnliche Reiseführer für Washington, Los Angeles und mehrere andere Städte.) Aber es war nicht der empfohlene Karriereschritt in Richtung Partnerschaft. Auch bei ihrer Rückkehr durchlief Nina Zagat nicht die verschiedenen Abteilungen der Kanzlei, wie es von zukünftigen Partnern erwartet wird.

Freunde weisen auch darauf hin, dass Zagat ihre Familie ungefähr zu dem Zeitpunkt in ihrer Karriere gründete, als Partnerschaftsentscheidungen getroffen wurden, eine Entscheidung, die ihrer Meinung nach gegen sie gewogen war.

Aber Zagat, eine befreundete Anwältin, sagt, „sind sehr zufrieden mit dem, was sie tat und mit ihrer Fähigkeit, ihren Kindern nahe zu sein. . . Sowohl [Nina als auch Tim Zagat] waren schon immer an Dingen außerhalb des Büros interessiert. Keiner von ihnen fällt in die Kategorie der Menschen, die entschlossen sind, sechs Tage die Woche 14-Stunden-Tage zu arbeiten, um Partner zu werden.'

verstopfte Schweißdrüse in der Achsel

Es stellte sich heraus, dass es sich als entscheidender Vorteil erweisen könnte, wenn es um das Testament von Johnson geht, ein Partner von Shearman & Sterling zu bleiben. Zagat hatte sich an keinem der Honorare beteiligt, die ihr Mandant der Kanzlei für ihre Dienstleistungen zahlte. Ihr Gehalt und ihre Boni beliefen sich 1983, dem Jahr, in dem Seward Johnson starb, auf 102.000 US-Dollar und im folgenden Jahr auf 107.000 US-Dollar. Aber wenn das von ihr verfasste Testament steht, werden ihre Millionen an Provisionen nicht an Shearman & Sterling weitergegeben, wie es in Partnerschaftsverträgen oft vorgeschrieben ist. Da sie nur eine Mitarbeiterin, eine Angestellte ist, ist sie berechtigt, sie zu behalten.

Barbara Piasecka, die 1968 aus Polen in die USA emigrierte, wird meist als ehemaliges Zimmermädchen im Haus der Johnsons bezeichnet – eine genaue, aber unvollständige Beschreibung, die ihren Universitätsabschluss und ihr Kunststudium ignoriert. Seward Johnson ließ sich 1971 von seiner zweiten Frau scheiden und heiratete Basia, wie Piasecka bekannt war, 1971, als sie 34 und Seward 76 Jahre alt war.

Nina Zagat trat anscheinend in diesem Jahr in ihr Leben; unter anderem bezeugte sie ein Testament von Seward Johnson aus dem Jahr 1971, obwohl sie es nicht verfasste. 1973 begann sie, ihn zu vertreten, sagte sie. Das beinhaltete eine Vielzahl von Aufgaben. Zagat wurde gerufen, um einen Sotheby's-Verkauf von alten Meistern aus der Johnson-Kunstsammlung zu arrangieren, um Einwanderungsprobleme zu lösen, als Basia Bedienstete aus Übersee einstellen wollte, um Baumaterial für Jasna Polana (das Anwesen, das die Jungvermählten in der Nähe von Princeton errichteten) zu hüten Zoll. Sie war Beraterin der Harbour Branch Foundation, dem gemeinnützigen ozeanographischen Forschungsinstitut, das Seward Johnson gegründet und unterstützt hatte. Sie erstellte Finanzberichte. In den letzten Jahren – nachdem Johnson, der an Prostatakrebs starb, nach Ft. Pierce, Florida -- Zagat hatte eine Vollmacht, die es ihr erlaubte, seine Schecks auszustellen.

Und natürlich verfasste sie Testamente und Nachlässe. Seward Johnson machte 22 zwischen 197 und dem letzten vom 14. April 1983, obwohl Zagat am frühesten nicht arbeitete. 'Herr. Johnson war wie viele reiche Leute – ihr Vermögen und ihr Geld sind ständig im Kopf“, sagt eine mit dem Fall vertraute Quelle. 'Er hat sein Testament jedes Mal neu geschrieben, wenn das Steuergesetz geändert wurde.'

Sein Testament nach seiner dritten Ehe passte in ein Muster – sie erhöhten den Betrag, der Basia direkt und durch Treuhandschaften hinterließ, während die karitativen Vermächtnisse verringert wurden. Insbesondere die Harbour Branch Foundation war kein Nutznießer seines endgültigen Willens und hat Dewey, Ballantine, Bushby, Palmer & Wood beauftragt, ihre Interessen in diesem Verfahren zu vertreten.

Auch die sechs Kinder seiner ersten beiden Ehen erhielten kein Vermächtnis, abgesehen von einer Million Dollar und einem Haus in Cape Cod, das Seward Jr. hinterlassen hatte. Aber auch das war Teil eines Musters. Nachdem er vor langer Zeit Trusts für sie gegründet hatte (Trusts, von denen Zagats und Basia Johnsons Anwälte behaupten, dass sie heute jeweils mehr als 100 Millionen Dollar wert wären, wäre der Auftraggeber nicht angegriffen worden), hatte Seward Sr. ihren virtuellen Ausschluss aus seinem Testament konsequent angeordnet. Die Ernennung von Nina Zagat als Testamentsvollstrecker und Treuhänderin, zusammen mit Basia und Seward Jr., war ebenfalls Teil des Musters seit 1976, als Seward Sr. Zagats Namen zum ersten Mal in seiner eigenen Handschrift in ein Testament schrieb. „Ich glaube, er bewunderte ihre Kompetenz und Professionalität, die Tatsache, dass sie arbeiten und eine Familie gründen konnte“, sagt ein Anwalt, der Zagat nahe steht. „Er hat sich bei ihr wohl gefühlt. Sie ist eine Leistungsträgerin.'

Außerdem hatte sie im Laufe des Jahrzehnts eine sehr enge Beziehung zu ihren Kunden aufgebaut. Sie besuchte die Häuser der Johnsons nicht nur für Rechtsberatungen, sondern auch für Geburtstagsfeiern, gesellschaftliche Mittagessen und sogar die Beerdigung von Sewards Tierboxer Princie 1982. Sie und Basia reisten zusammen durch Europa auf Reisen, die 'teils geschäftlich, teils zum Vergnügen' waren, sagt ein Mitarbeiter von Basia Johnson. Sie besuchten Kunstauktionen in Monte Carlo, besuchten Rom, Paris und London. Als Zagats Söhne geboren wurden, schickten die Johnsons Blumen und kleine Sparbriefe und schenkten ihr einen Silberteller zum Geburtstag; sie brachte ihnen Marmelade, die sie aus ihren Florida-Orangen gemacht hatte. Kurz bevor Seward seinen letzten Willen unterzeichnete, verbrachte die Familie Zagat auf seine Einladung hin ein langes Osterwochenende auf Children's Bay Cay, einer Insel, die ihm auf den Bahamas gehörte.

Freundschaften zwischen Anwälten und Mandanten sind natürlich üblich. Aber vor allem Zagats Beziehung zu Basia Johnson wird ein Thema im Prozess sein. In einer eidesstattlichen Erklärung, die auf Informationen seiner Klienten und anderer basiert, porträtierte Anwalt Alexander Forger von Milbank Tweed Basia als eine kreischende Spitzmaus, die einen senilen und sterbenden Ehemann dominiert, und bezeichnete Zagat als 'ihren Komplizen'.

Johnsons Kinder glauben, so Forger, „dass die Haupttreue von Nina S. Zagat nicht der alternden Kundin Seward war, sondern eher ihrer Kundin Basia, einer zeitgenössischen Reisegefährtin und engen persönlichen Freundin, deren Loyalität und Unterstützung belohnt wurde von Basia war die ausserordentliche Entschädigung – ja ein Vermögen für sich –, die sie als Treuhänderin erhalten soll. . . '

Arnold Bauman, ein Partner in Zagats Firma, nannte diese Aussage „unwahr“. Zagat hat immer wieder behauptet, dass sie nach Sewards Anweisungen gehandelt habe.

Wie bei allen Testamentsstreitigkeiten hängt der Fall Johnson von der „testamentarischen Fähigkeit“ ab – ob der testamentarische Erblasser senil und desorientiert war oder ob, wie Donald Christ, Sullivan & Cromwells führender Anwalt es in seiner Eröffnungserklärung formulierte, „er tat, was“ er wollte und wusste, was er tat, wenn er es tat.' Der Fall hängt auch davon ab, ob Seward „Betrug, Nötigung, Nötigung und unangemessener Einflussnahme“ ausgesetzt war. In der Praxis überleben die meisten im Bundesstaat New York angefochtenen Testamente solche Herausforderungen; wenige sind kaputt.

Die Wettbewerbe können dennoch erschütternd sein. Zagat wurde letzten Sommer für 25 Tage abgesetzt; ihre Hinterlegung umfasst mehr als 3.000 Seiten. Die erste angerufene Zeugin sitzt seit zwei Wochen im Zeugenstand. Selbst während der Auswahl der Geschworenen saßen sie und Basia täglich vor Gericht, saßen Seite an Seite, sahen zu und hörten zu, während Zagat gelegentlich Notizen auf einem gelben Notizblock machte. Alle Johnson-Kinder waren zumindest für einen Teil des Verfahrens vor Gericht und saßen in der Nähe, ohne die beiden Frauen anzusehen oder mit ihnen zu sprechen.

Freunde beschreiben Zagat als optimistisch und optimistisch, aber müde von den Bemühungen, sich auf den viel verzögerten Prozess vorzubereiten. „Rechtsstreitigkeiten in Nachlasssachen sind mit enormen Emotionen verbunden“, sagt Christ, ihr Anwalt. 'Jeder, der daran beteiligt ist, bekommt ein wenig blaue Flecken.'

Obwohl Shearman & Sterling Zagat und Basia Johnson nicht vertreten konnte, sagt Partner Bauman, der Zagat und Johnson vor Gericht begleitet hat, da seine Partner und Mitarbeiter Zeugen sein werden, dass die Kanzlei „vollständiges Vertrauen in Frau Zagat und ihre Beteiligung an der die Angelegenheiten von Herrn Johnson. . . Wir wissen, dass Mr. Johnson sie sehr schätzte. Er war ein Geschäftsmann mit scharfem Urteilsvermögen und hatte lange Erfahrung mit ihr.'

Aber Milbank Tweed hat in Gerichtsakten argumentiert, dass Zagat keine juristische Arbeit (einschließlich Testamente) für Johnsons hätte leisten sollen und „unfähig war, . . . Seward mit unabhängiger Rechtsvertretung.' Obwohl es für Anwälte üblich und nicht unethisch ist, beide Ehepartner zu vertreten, wird dies immer mehr unter die Lupe genommen. 'Anwälte tun es immer noch, wenn alles harmonisch und offen ist', sagt Robert Taisey, Partner bei Windels, Marx, Davies & Ives und ehemaliger Vorsitzender eines staatlichen Unterausschusses für Nachlass- und Treuhandverwaltung. 'Aber wenn es zu Konflikten kommt, ist es ratsam, dem einen oder anderen vorzuschlagen, einen anderen Anwalt zu konsultieren.'

„In diesem Fall gab es nicht den geringsten Anlass, einen Konflikt zu vermuten“, sagt Bauman. Ob die Ehe der Johnsons harmonisch oder umstritten war, ist natürlich einer der Streitpunkte im Prozess.

Die Anwälte der Kinder haben in Gerichtsakten auch argumentiert, dass die Entschädigung, die Zagat aus den von ihr verfassten Testamenten (die 1981 eine vorherige Begrenzung der Treuhandprovisionen aufhob) ableiten würde, „für ein Familienmitglied vielleicht verständlich“, aber „im Fall höchst fragwürdig“ sei des Rechtsanwalts-Zeichners.'

Laut Staatsgesetz hat Zagat als Treuhänder Anspruch auf 2 Prozent des Nachlasses, sobald dieser 5 Millionen US-Dollar übersteigt, ohne Obergrenze. Jeffrey Brinck, ein an dem Fall beteiligter Milbank-Tweed-Partner, sagt jedoch, dass „normalerweise, fast routinemäßig, in sehr großen Anwesen eine Obergrenze verwendet wird. Andernfalls kommt es zu Provisionen, die den Wert aller denkbaren Leistungen bei weitem übersteigen. Es ist nur ein Element guter Praxis.'

Zagat hat ausgesagt, dass sie Seward Johnson mehrmals über seine Option informiert hat, Provisionen und Gebühren zu begrenzen, und dass er sich dafür entschieden hat, den vollen, staatlich vorgeschriebenen Betrag zuzulassen. (Nach seinem Testament hätte Seward Jr. dieselbe Entschädigung erhalten, wenn er sich nicht dafür entschieden hätte, sich seinen Geschwistern anzuschließen. Basia könnte durchaus auf ihre Provisionen verzichten, da sie sowieso aus dem stammen, was sie sowieso erben würde.)

'Es ist die Entscheidung des Erblassers', kommentiert Taisey. „Er kann anordnen, dass der Anwalt zu einer reduzierten Gebühr oder ohne Gebühr zugestellt wird, und der Anwalt kann zustimmen oder nicht. Steht im Testament nichts, wird davon ausgegangen, dass der Erblasser vom Testamentsvollstrecker den gesetzlich vorgeschriebenen Betrag erwartet hat.

„Wenn es nachweislich verdient wurde, ist es völlig richtig. Das Gericht wird sagen, dass sie dazu berechtigt ist“, sagt Taisey. 'Im Fall Johnson stelle ich mir vor, dass die Komplexität ausreichend ist, damit ein Testamentsvollstrecker seine Entschädigung verdienen würde.' Aber eine solche Feststellung, fügt Taisey hinzu, kann erst erfolgen, nachdem das Testament als Nachlass zugelassen und das Vermögen des Erblassers gesammelt und ausgezahlt wurde. Bei der Schlussabrechnung entscheidet das Gericht, ob die Testamentsvollstrecker ihr Honorar verdient haben oder nicht, eine Feststellung, die in diesem Fall noch Jahre dauern könnte.

Denn wenn Seward Johnsons letztes Testament aufgehoben wird, können Nina Zagat und Basia Johnson das vorherige Testament einbringen. Es gibt mehr als genug Testamente, um Gerichte jahrelang zu beschäftigen – und alle seit 1976, als niemand behauptet, Seward sei geistig inkompetent, Zagat als Testamentsvollstrecker zu nennen. Natürlich kann es auch zu einer eventuellen Einigung kommen. In beiden Fällen scheint Nina Zagat eine beträchtliche Summe zu erhalten.

Und natürlich auch eine Schar anderer Anwälte. Vor Gericht gab es letzte Woche ein leises Lachen, als Zagat von der Überprüfung des jetzt angefochtenen Testaments mit ihrem Mandanten erzählte. Nachdem sie sich mit Umarmungen, Küssen und Vornamen begrüßt hatten, gingen Zagat und Seward Johnson das Dokument Artikel für Artikel durch. . . so wie ich es normalerweise tat«, sagte sie. Irgendwann fragte sie Johnson, ob er einen Brief an seine Witwe schreiben wolle, in dem sie sie aufforderte, der Harbour Branch Foundation den Vorzug zu geben, wenn sie nach ihrem Willen Vermächtnisse macht.

'Herr. Johnson sagte „Nein“, sagte Nina Zagat. ' 'Das wird nur bei vielen Anwälten enden.' '