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NORTHAMPTONS LESBEN, FREI ZU SEIN

NORTHAMPTON, MASSE. -- Sie waren verliebt, wollten heiraten und wollten, dass die Welt davon erfährt. Aber Karen Bellavance und Beth Grace hätten sich nie träumen lassen, dass sie mit ihrer Verlobungsanzeige in der lokalen Zeitung einen Präzedenzfall schaffen würden.

'In einer Gemeinschaft wie dieser schien es unwahrscheinlich, dass wir die Ersten sein würden', sagt Bellavance.

Das liegt daran, dass diese Gemeinde – Northampton und das idyllische Pioneer Valley im Westen von Massachusetts – als sozialer, kultureller und beruflicher Zufluchtsort für Frauen, insbesondere Lesben, bekannt ist. Frauen weisen hier auf eine bemerkenswerte Offenheit hin, die es ihnen ermöglicht, ihre Sexualität auszudrücken. Sie sagen, dass die Gemeinschaft sie als Hausbesitzer und als Geschäftsinhaber willkommen heißt. Und sie verwenden immer wieder das Wort „sicher“, um zu beschreiben, wie sie sich fühlen, in dieser 30.000-Einwohner-Stadt zu leben.

Hier gehen Frauen Hand in Hand die Main Street entlang oder tanzen zusammen mit heterosexuellen Paaren in einem örtlichen Club. Der Wäscheladen der Stadt hat seine jährliche Gentlemen's Night zugunsten der Lesbians' Night aufgegeben. Und die neu gewählte Bürgermeisterin wird von einigen Einwohnern als Frau beschrieben, die „mit einem Mann verheiratet ist“.

'Niemand hat sich die Stadt angesehen und gesagt: 'Hier ist eine großartige Umgebung für Frauen.' Aber genau das ist passiert“, sagt Judith Fine, Präsidentin der Downtown Business Association der Stadt. „Die Ökonomie der Stadterneuerung und die Politik der Frauenbewegung konvergierten zufällig“, bis heute fast die Hälfte der 246 Unternehmen in Northampton Frauen gehört.

„Diese Gegend scheint nur starke Frauen hervorzubringen“, sagt Fine.

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Dieses Image hat viele Frauen nach Northampton gezogen – und andere ermutigt, hier zu bleiben, nachdem sie an Smith, Mount Holyoke oder den drei anderen Colleges der Region studiert haben.

Die Zahl der Lesben im Pioneer Valley wird auf etwa 10.000 geschätzt, ein Achtel der Bevölkerung. Manche Einwohner nennen Northampton eine Art lesbisches Ellis Island. „Alle Lesben kommen hier mindestens einmal durch“, heißt es im Volksmund.

'Ich habe gehört, dass es Lesbianville heißt', sagt Grace, eine 29-jährige Smith-Absolventin. 'Ich finde das irgendwie nett.'

Politik, Kultur & Kulinarik Es ist Frühstückszeit und Bellavance und Grace halten Händchen und schlürfen Kaffee. Sie tragen passende Ohrringe, ihre Geburtssteine, die sie sich am Tag ihres Heiratsantrags gegenseitig geschenkt haben.

Inmitten der Fotografien von Bräuten in Schleiern und Bräutigamen in Cutaways wurde die Ankündigung ihrer Verlobung diesen Herbst auf der Living-Seite der 200 Jahre alten Daily Hampshire Gazette veröffentlicht, zusammen mit einer Beschreibung der neuen Politik der Zeitung, gleichgeschlechtliche Ankündigungen zu veröffentlichen .

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'Die Leute erwarten, dass wir diese Entscheidung angesichts der Natur dieser Gemeinschaft schon vor langer Zeit getroffen hätten', sagt Gazette-Redakteur Jim Foudy. Aber die Zeitung hatte das Thema noch nie angesprochen, weil niemand danach gefragt hatte.

Gleichgeschlechtliche Verlobungs- und Hochzeitsanzeigen seien eine logische Weiterentwicklung, sagt Foudy, denn 'wir haben seit einigen Jahren Geburtsanzeigen von lesbischen Paaren veröffentlicht'.

Diese Art von Aufgeschlossenheit ist in der gesamten Gemeinde verbreitet. Eingebettet in den Schatten der Berkshire Mountains, hat sich Northampton seit langem in einer Tradition des politischen Fortschritts gesonnt, die bis in die Amerikanische Revolution zurückreicht. Friedensorganisationen mit Namen, die in den 1960er Jahren bekannt waren – Another Mother for Peace und SANE – gedeihen weiter. Mehrere östliche Religionen – darunter der Zen-Buddhismus und die Internationale Gesellschaft für Krishna-Bewusstsein – haben starke lokale Anhänger. Künstler und Musiker machen auf dem Weg nach New York oft Halt, um in Northampton aufzutreten; im Sommer zieht das Boston Symphony Orchestra ins weniger als eine halbe Stunde entfernte Tanglewood.

Fünf nahe gelegene Colleges – Smith, Amherst, Hampshire, Mount Holyoke und die University of Massachusetts in Amherst – bieten einen starken intellektuellen Dreh- und Angelpunkt und sorgen auch für einen stetigen Strom von wissenschaftlichen Besuchern. In vielen der 37 Restaurants Northamptons, deren abwechslungsreiche Speisekarten der Stadt den Spitznamen 'NoHo' eingebracht haben, sind rund um die Uhr temperamentvolle Diskussionen über Politik oder abstrakte akademische Themen zu hören, ein Spiel auf SoHo, New Yorks Gourmetschlucht.

„Dies ist ein sehr schöner Kulturraum. Es ist ein sehr lebenswerter Ort“, sagt Victoria Safford, die unitarische Ministerin in Northampton. Safford lebte hier in den frühen 1980er Jahren, verließ sie und kehrte 1987 zurück. Seitdem, sagt sie, sei die Zahl der Frauen, die sie gebeten hätten, in lesbischen „Diensten der Gewerkschaft“ zu amtieren, stetig gestiegen.

Transformation Northamptons Bürgermeister David B. Musante Jr., der im Januar nach zwölf Jahren sein Amt niederlegen wird, zeichnet einen Imagewandel der Stadt bis in die späten 1970er-Jahre nach, als die urbane Gentrifizierung ernsthaft begann. Eine Handvoll Investoren, einige von ihnen Professoren an den nahegelegenen Colleges, kauften und sanierten verblasste viktorianische Backsteingebäude. Fast über Nacht, sagt Musante, 'wurde die Innenstadt von Northampton in Mode.'

1976 eröffnete Richard Pini, Professor für französische Literatur am Amherst College, das Pleasant Street Theatre in Northampton. „Damals war es ein ganz anderer Ort“, erinnert sich Pini. »An der Hauptecke war ein alter Sears Roebuck-Laden. Wir hatten keine Sachertorte oder Croissants. Wir hatten keine 700 Anwälte, Immobilienentwickler, Therapeuten usw.'

Die Ankunft von Pinis gemütlichem kleinen Filmhaus mit ausländischen Filmen und Titeln, die oft nicht in Erstaufführungskinos laufen, fiel mit einer Erweiterung der Fakultät und der Studenten an der University of Massachusetts im nahe gelegenen Amherst sowie einem wachsenden Gefühl für Konsortium zusammen unter den Hochschulen der Region. Dies war laut Pini auch die Zeit, als die Schulen der Region begannen, Programme wie Frauenstudien auszuweiten.

„Plötzlich kamen viele junge Professorinnen mit viel Talent und Energie“, sagt Pini.

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Die Anwesenheit von zwei rein weiblichen Colleges war zweifellos ein Magnet, der Frauen in diese Gegend zieht. Smith und Mount Holyoke, ein Stück weiter in South Hadley, gehören zu den etwa 100 Colleges nur für Frauen, die in den Vereinigten Staaten verbleiben.

Beide sind kleine Eliteschulen mit einer Schülerschaft von weit unter 3.000. Beide rühmen stolze Erbe, beeindruckende Fähigkeiten und angesehene Alumnae. Smith zum Beispiel mag als Alma Mater von Nancy Reagan und Barbara Bush bekannt sein, aber es ist ebenso schnell, Betty Friedan, Julia Child und Gloria Steinem zu ihren Absolventen zu zählen.

Die Atmosphäre ist so entgegenkommend, dass viele Smith-Absolventen – wie Grace – entweder hier bleiben oder einige Jahre später zurückkehren. Nach ihrem Abschluss im Jahr 1985 arbeitete Grace zwei Jahre lang in der Personalabteilung in Hartford, Conn. Aber sie kehrte schnell nach Northampton zurück, weil 'ich einen Ort zum Leben brauchte, an dem ich mich wie zu Hause fühlen konnte.'

Smiths 'Ruf für Lesbenismus', wie die Schulpräsidentin Mary Maples Dunn es in einer offiziellen 'Erklärung zum Lesbenismus' nannte, hat wahrscheinlich eine Verbindung zu Northamptons Image.

'Ich kann Ihnen nicht sagen, ob es daran liegt, dass die Stadt Northampton hier ist und einen Einfluss auf Smith hat, oder ob Smith einen Einfluss auf die Gemeinde hat, aber offensichtlich ernähren sie sich gegenseitig', sagte Joyce Chiang ., Präsidentin der Smith Student Government Association .

Viele Frauen – sowohl Heterosexuelle als auch Lesben – sagten, es sei einfach, hier einen Freundeskreis zu finden, dass die Unterstützung anderer Frauen nirgendwo anders zu erreichen sei.

„Meine Großmutter ist gestorben und sie war die wichtigste Person in meinem Leben“, sagt die Schriftstellerin Leslea Newman. »Ich habe telefoniert und eine Frau angerufen. Innerhalb einer Stunde saßen 13 Frauen in meinem Wohnzimmer und sagten Kaddisch.'

Newman ist vor neun Jahren aus New York City hierher gezogen. Vier Monate nach ihrer Ankunft outete sie sich als lesbisch.

'Ich denke, hier müsste das Wort Toleranz sein, nicht aufgeschlossene Akzeptanz und schon gar nicht Stolz', sagt Newman. 'Ich denke, die Leute hier haben sich an Lesben gewöhnt - aber sie möchten immer noch nicht, dass ihre Töchter eine sind.'