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Bei Ole Miss, vorbei an der Fackel

Um besser zu verstehen, wer Eli Manning ist und warum er an einer ungewöhnlichen Schnittstelle von Vergangenheit und Zukunft, von Erinnerung und Hoffnung steht, kann es hilfreich sein, den Namen des Raums zu kennen, den er gerade auf dem Campus der University of Mississippi betreten hat. Es ist der Archie Manning Room, benannt nach seinem Vater, der als Quarterback im All-Century-Team der Schule anfing. Der Raum ist mit Archie-Erinnerungsstücken gefüllt, alle unter Glas. William Faulkner und Archie, sie sind die Söhne von Mississippi, deren Namen hier an diesem Ort der Literatur- und Fußballtradition so oft wie jeder andere gesprochen werden.

Es ist vielleicht nicht mehr möglich, ein Romanautor wie Faulkner zu sein, obwohl andere gekommen sind, um es zu versuchen. Es ist vielleicht auch nicht möglich, ein heldenhafter Quarterback des Südens wie Archie zu sein, aber es ist Elis Schicksal, es zu versuchen.

'Archie Manning ist ein Volksheld', sagte der Mississippi-Historiker David Sansing. „Er ist keine Berühmtheit. Er ist ein Volksheld. Der Unterschied ist, dass sie Lieder über Prominente schreiben, aber Balladen über Volkshelden.“

Eli folgt dem Vater zu Ole Miss und stellt sich vor, die Schule in ihr goldenes Zeitalter des Fußballs zurückzubringen, das vor mehr als 30 Jahren mit Archie endete. Der Sohn hat Erwartungen geweckt, die wie die Sommersonne brodeln. Sie würden ihn sicherlich ersticken, wenn er nicht Eli wäre, was bedeutet, dass er zusätzlich zu seiner körperlichen Statur – 6 Fuß 4, 215 Pfund – und seinen natürlichen Quarterback-Fähigkeiten und allem, was ihm beides beigebracht hat, Archie und sein älterer Bruder Peyton, der Quarterback der Indianapolis Colts, besitzt ein gottgegebenes Talent dafür, sich von nichts aus der Fassung bringen zu lassen. Oder so scheint es.

„Keiner der Schüler hier hat meinen Dad spielen gesehen“, sagte er, der es sich in einem großen Stuhl zwischen den Archie-Artefakten bequem machte, „während Peyton gerade Tennessee verlassen hatte und alle immer noch über ihn johlten und brüllten.“ Eli stellte sich immer vor, in Tennessee für Peytons Quarterback-Mentor und Offensivkoordinator David Cutcliffe zu spielen, weil er so viel für Peyton getan hatte, und Cutcliffe rekrutierte Eli hart. „Aber ich musste ihn anrufen und ihm sagen: ‚Ich glaube nicht, dass ich nach Tennessee gehen kann. Ich würde zu viel Druck machen“, sagte er. 'Das wäre zu viel gewesen, um damit fertig zu werden.'

Eli reduzierte seine College-Auswahl auf Texas und Virginia, während Ole Miss ein weites Drittel hinterherhinkte.

Drei Wochen später rief Cutcliffe an. »Ich rekrutiere Sie wieder«, sagte der Trainer, »diesmal für Ole Miss.« An diesem Tag war Cutcliffe zum Cheftrainer der Rebellen ernannt worden. Bald darauf kam er im Manning-Haus in New Orleans an, wo Archie den größten Teil seiner Profikarriere gespielt und sich niedergelassen hatte. Eli wuchs in einem Vorkriegshaus in der First Street im Garden District auf, der Sohn von Archie und Olivia, der versuchte, mit Peyton und seinem ältesten Bruder Cooper mitzuhalten, die auf dem Rasen vor dem Haus Fußball spielten. Eli lachte leise über Cutcliffes zweite Annäherung und sagte: 'Ich glaube, ich konnte ihn nicht zweimal abweisen.'

Eli ist ein Junior, 21, mit kurz geschnittenen braunen Haaren und gedehnt. Nach einer Redshirt-Saison und einer Erstsemester-Saison mit mehr Warten warf er im zweiten Jahr 31 Touchdown-Pässe und nur neun Interceptions. In der vergangenen Saison beendeten die Rebels 7: 4, darunter eine Niederlage in sieben Verlängerungen und eine 58: 56-Niederlage gegen Arkansas – das längste Spiel in der Geschichte der Majors, in dem Eli sechs Touchdown-Pässe warf. Mit dem Countdown zum Start einer neuen Saison am 31. August steigen die Erwartungen mit jedem Sonnenaufgang. Man sagt, wenn man genau hinhört, kann man vielleicht die ersten Klänge einer neuen Ballade über einen zweiten Ole Miss-Quarterback namens Manning hören.

Archies Trainer bei Ole Miss, Johnny Vaught, wird von den Gedanken an Eli zum Summen gebracht. Mit 93 Jahren hat Vaught so legendäre Zeitgenossen wie Paul 'Bear' Bryant, Wally Butts und Bob Neyland überlebt. Vaught lebt am Stadtrand von Oxford, auf einem 160 Hektar großen Anwesen, das zwar nicht Tara ist, aber auch nicht weit davon entfernt.

»Eli kann Abwehrmechanismen erkennen und weiß, wo die Schwächen liegen«, sagte Vaught, der vor einem Panoramafenster saß, das ein Panorama seines hügeligen Landes bot. „Er hat Fußball studiert. Er studiert die Opposition. Er studiert die Verteidigung. Ich mag es nur, ihn da draußen zu sehen und ihn zu Tode zu pflücken. Ich kann es kaum erwarten, dass er zur Line of Scrimmage kommt und einfach sagt, auf zwei, und das Spiel anruft. Ich denke, Eli kennt wahrscheinlich mehr Fußball als sein Vater oder Peyton zu dieser Zeit ihrer Karriere.'

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Vaught beugte sich vor. Seine Augen verengten sich.

'Er hat das Potenzial, so gut zu sein wie sie es immer waren', sagte er.

Meinte er so gut wie Archie und Peyton – oder so gut wie jeder Quarterback aller Zeiten?

»So gut wie jeder andere, ja«, sagte Vaught. »Er hat alles. Die körperliche Fähigkeit. Starker Arm. Er hat auch den Verstand. Verlangen. Ich weiß nicht, was Sie sonst noch wollen würden.'

Quarterbacks. Die besten von ihnen sind besonders. Spitzenhunde. Bereit zu leiden, um erfolgreich zu sein. Reizvoll. Offiziere unter Mannschaften. Sie sehen das ganze Feld. Sie müssen wissen, was alle anderen im Spiel wissen, und noch mehr. Sie hantieren den Ball jedes Mal. Sie sind klug. Sie improvisieren. Manchmal sind sie sogar noch mehr: bescheiden, zum Spaß spielend. Linemen heben sie auf ihre Schultern und tragen sie triumphierend in die Verbindungsparty. Sie gewinnen die Heimkehrkönigin.

Das war Archie Manning – und Olivia Williams war die Ole-Miss-Heimkehrkönigin.

'Archie kam zu einem sehr kritischen Zeitpunkt zu Ole Miss', sagte Sansing, ein emeritierter Professor, der eine Geschichte der Schule geschrieben hat. 'Archie war eine wunderbare und angenehme Ablenkung von unseren alltäglichen Problemen.'

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Davon gab es in den 1960er Jahren in Mississippi reichlich, nach einer Zeit, in der Ole Miss sowohl All-Americans als auch Miss Americas ein rotes Hemd trug. Im Jahr 1962 wurden zwei Menschen bei Unruhen getötet, die ausbrachen, als James Meredith sich als erster schwarzer Schüler der Schule einschrieb; Präsident Kennedy entsandte 16.000 Bundessoldaten, um den Aufstand niederzuschlagen. In diesem Jahr starb auch Faulkner, der zweimal den Pulitzer-Preis gewann. Die Ole Miss Rebels, 57-6-2 von 1957 bis '62, gingen 1962 10-0 und gewannen die nationale Meisterschaft. Aber die Geister waren von den Geistern einer Vergangenheit, die neu in Erinnerung geblieben war, zermalmt worden.

Dann kam Archie, rothaarig, sommersprossig, aus einer Kreuzung namens Drew im Delta im Nordwesten von Mississippi. Er war Elisha Archie Manning III, und er war es. Die Saisons 1968, '69 und '70 spiegelten die Großartigkeit einer Zeit wider, als Vaught sechs Titel in der Southeastern Conference sammelte und drei nationale Titel holte. Ein Linebacker aus Tennessee antwortete auf die Frage, ob er Archie Manning in einem bevorstehenden Spiel nicht fürchtete, abfällig: 'Archie wer?' Das Endergebnis an diesem November-Samstag in Jackson war 38:0, Ole Miss, und so wurde 'The Ballad of Archie Who' geboren.

Archie und Olivia haben ihre Wurzeln in New Orleans, wo er die meisten seiner 15 NFL-Saisons verbracht hat. 1978 war er NFC-Spieler des Jahres, was angesichts seiner Notlage mit den ewig unglücklichen Heiligen etwas über seine Fähigkeiten aussagt. Archie sagte neulich, dass er, als ihr erster Sohn geboren wurde, ihn anders als Archie IV nennen wollte, weil ich von Anfang an keinen Druck auf ihn ausüben wollte, angesichts der Bekanntheit, die ich hatte . Außerdem dachte ich, er möchte vielleicht Klavier spielen.«

Er wurde nach Olivias Vater Cooper Williams benannt und wurde der erste Fußball spielende Sohn, die alle einen ähnlichen Körperbau und ein ähnliches Aussehen haben. Cooper ging mit bescheidener Fanfare zu Ole Miss – schließlich war er ein Receiver, kein Quarterback. Doch die Entdeckung, dass er einen verengten Wirbelkanal hatte, beendete seine Fußballzeit. Cooper liebte es jedoch, eine gute Zeit zu verbringen, und zog in eine Wohnung im zweiten Stock am Platz, die der Schriftsteller Willie Morris immer groß geschrieben hatte und in der er den Geist von allen zu treffen schien, die er jemals liebte oder bewunderte.

Als es für Peyton an der Zeit war, aufs College zu gehen, litt das Fußballprogramm von Ole Miss unter dem Doppelschlag anhaltender Mittelmäßigkeit und NCAA-Prüfung, der zu Sanktionen führen würde. Der ernsthafteste der drei Söhne, Peyton, quälte sich darüber, schnallte sich jedoch den Kinnriemen zu und suchte das Land nach einer Alternative ab. »Eli wollte eine schnelle Rekrutierung«, sagte Archie. 'Peyton wollte den ganzen Weg gehen.'

Als Peyton Tennessee auswählte, öffneten sich die Gräber in Oxford so gut wie.

Archie fiel in Ungnade.

'Archie steht unter einem großen Teil der Leute hier, ein größerer Teil, als ich zugeben möchte, ist untergegangen', sagte Sansing. 'Aber Peytons Karriere in Tennessee war so hervorragend, dass viele Leute am Ende sagten: Nun, das ist wahrscheinlich das Beste für ihn, dorthin gegangen zu sein.'

»Ole Miss war damals nicht der richtige Ort für Peyton«, sagte Vaught. „Es war eine schwere Sache für Archie, das steht fest. Es war ein harter Anruf. Aber sie mussten es tun, ich meine, um Peytons willen.'

Dann kam Eli. Und nach Hause kam Archie. Er und Olivia kauften eine Eigentumswohnung in der University Avenue auf halbem Weg zwischen dem Platz und dem Campus, wo sie von New Orleans aus pendeln und bei jedem Heimspiel der Ole Miss ein verlängertes Wochenende verbringen. 'Es ist wunderbar, regelmäßig zurück zu sein', sagte Archie. Sie können zu 'The Grove' laufen, einem 10 Hektar großen Rasen im Herzen eines Campus, der von großen Eichen beschattet wird.

Vor den Spielen, auf dem Weg, sich im Stadion anzuziehen, gehen die Spieler gemeinsam den 'Walk of Champions', einen gepflasterten Weg durch die Menge im 'The Grove' von Picknickern - Tausende drängen sich auf dem Rasen. Diejenigen, die sich in der Nähe des Spaziergangs befinden, können die Spieler ausstrecken und berühren, während sie in Jubel gebadet werden.

Archie ist jetzt ein Gesicht in 'The Grove', ein ergrauter Huck Finn, der jedoch mit Elis Ankunft zu vollem Glanz zurückkehrt, während Eli, der einst die Spiele besuchte und ein Ole Miss-Trikot bis zu den Knöcheln trug, den Weg gehen darf. Vielleicht kann Eli auf dem Feld alles schaffen, weil er sowohl richtig ehrerbietig als auch ein wenig amüsiert über die Verehrung jeden Samstags wirkt.

»Das ist eine großartige Tradition, eine Südstaaten-Tradition, eine Ole-Miss-Tradition«, sagte er. »Das ist eine nette Sache. Das macht richtig Lust auf die Spiele. Sie geben den Leuten die Hand, Sie geben den Kindern High-Five.' Er stoppte. „Ich mag es, für alle Fälle etwas in meiner rechten Hand zu halten, ein Spielbuch oder so, irgendwie mache ich das alles mit der linken Hand. Man muss sich um das Recht kümmern, man weiß nie. Wir könnten LSU spielen, und es könnte ein LSU-Fan sein, der versucht, etwas Scharfes hineinzustecken.

„In meinem zweiten Jahr hier spielten wir LSU – es war ein Nachtspiel – und die Leute schlugen mir auf die Schulter und irgendwie verirrte ich mich mitten in ‚The Grove‘. Ich bin vom Weg abgekommen. Ich musste mich durch alle hindurchzwängen, um wieder auf Kurs zu kommen.'

Elisha Nelson Manning – das ist der ganze Name des jüngsten Quarterbacks von Manning. Archie kennt die Herkunft von Elisha in seiner Familie nicht. Nelson war der Nachname von Archies Mutter. Eli soll eine Kombination der vielen Mannings sein. Er ist bescheiden wie sein Vater. Er kann extrem ernst sein, zumindest wenn die Spiele beginnen, wie es Peyton fast immer ist.

'Sie können Eli in der Menge in die Augen sehen und sagen, wie intensiv er ist und was Sie tun müssen', sagte Ben Claxton, Ole Miss Seniorenzentrum. Eli und Peyton telefonieren jeden Donnerstagabend während der Fußballsaison mit X und O. Aber Eli kann fast so entspannt sein wie Cooper, von dem Archie sagte, dass er 'gerne unterhält und voller Einzeiler ist'.

Eli nimmt auch die Manning-Frauen hinter sich. »Mama leitet die Familie«, sagte er. »Sie ist die Art von Person, ohne die wir verloren wären. Sie unterstützt uns. Ich war meiner Mutter sehr nahe, als meine beiden Brüder auf dem College waren und Dad viel unterwegs war. Es waren einfach meine Mutter und ich zu Hause, und wir gingen unter der Woche viel essen, wenn sie keine Lust hatte, für eine Person zu kochen.'

Archie sagte, dass Eli Peytons Frau Ashley und Coopers Frau Ellen, die beide Virginia besuchten, 'extrem nahe steht, verrückt nach' ist, weshalb Eli daran interessiert war, dorthin zu gehen.

Archie sagte, Olivia kümmert sich immer um die Dinge und sie war es, die dafür gesorgt hatte, dass Eli in der ehemaligen Wohnung von Cooper am Platz wohnte. Dies scheint das einzige Zugeständnis von Ole Miss an Eli zu sein, ein Manning zu sein. Sein Mitbewohner ist der Senior Tight End Doug Zeigler. Charlie Flowers, 1959 rein amerikanischer Außenverteidiger bei Ole Miss, aß vor kurzem eines Abends in einem Restaurant auf dem Platz und staunte gutmütig: „Können Sie sich vorstellen, dass Coach Vaught uns auf dem Platz leben lässt? Wenn ich dort gelebt hätte, wäre ich nicht weggegangen, um Profifußball zu spielen.“

»Ich sitze nicht jede Nacht auf dem Balkon«, sagte Eli und versuchte, seine klassische Umgebung herunterzuspielen, die ein Bilderbuch-Gerichtshof und eine Faulkner-Statue auf einer Bank vor dem Rathaus umfasst.

'Eigentlich ist es gut, dass er da ist, weil er auf seine Ps und Qs achten muss', sagte Archie. Eli lebte in seinem ersten Jahr auf dem Campus und trat einer Bruderschaft bei, wurde aber auf einer Party festgenommen und wegen öffentlicher Trunkenheit angeklagt. Er sagte, er sei zum Zivildienst befohlen worden. Seitdem amüsiert er sich in Grenzen.

'Ich glaube, ich wollte mir eine Schule aussuchen, an der ich immer noch glücklich wäre, wenn ich nie Fußball spielen oder meine Karriere beenden würde', sagte er. „Ich mag Ole Miss. Es ist so eine kleine Schule. Man sieht immer und immer wieder dieselben Leute.' Es gibt etwa 10.700 auf dem Campus und 11.700 in der Stadt.

Elis Zeit hat viel mit Fußball zu tun. Heben. Laufen. Werfen. Studieren. Im Gespräch mit Cutcliffe. 'Eli hat, wie ich es nenne, 'schnell zuckende' mentale Fasern', sagte der Trainer. 'Er hat eine großartige Fähigkeit, Fußball zu denken. Er hat einen sofortigen Abruf und ist in der Lage, ihn zu verwenden. In diesen drei bis fünf Sekunden eines Spiels kann er 45 Sekunden lang Gedanken durch seinen Kopf gehen lassen.' Wie Peyton.

Robert Khayat, der Universitätspräsident, in den frühen 60ern ein Platz-Kicker für die Redskins, bezeichnete Elis Fähigkeit, schnell zu denken, als „einen sechsten Sinn der Vorfreude“. Aber er ist genauso beeindruckt von Elis Selbstvertrauen und seinem ausgeglichenen Temperament auf dem Feld. Khayat erinnerte sich an ein Spiel in der letzten Saison und sagte: „Sie haben einen Rückschlag zum Außenverteidiger gemacht, und Eli wusste einfach, dass Chris Collins treffen würde. Eli ging einfach lässig auf die Bank.'

Eli sagte, dass Archie seinen Söhnen nie Fußball „aufgezwungen“ habe, aber Fußball für sie war fast unvermeidlich. Sie waren nicht viel mehr als Knirpse, als er anfing, die richtige Passtechnik zu vermitteln. Archie, ein Scrambler, der manchmal mit der Handfeuerwaffe warf, lehrte das Lehrbuch, das Peyton bekannt gemacht und Eli in der letzten Saison mit Auszeichnung repliziert hat.

Er stellte 17 Schulrekorde auf oder stellte sie fest. Er erzielte drei Comeback-Siege im vierten Quartal gegen Alabama, LSU und Vanderbilt. Er absolvierte 18 Pässe in Folge gegen Murray State. Aber er und eine unterdimensionierte Mannschaft ermüdeten in der Rückrunde, nachdem sie sechs der ersten sieben Spiele gewonnen hatten.

In dieser Saison wird Eli stärker sein. Aber die Verteidigung bleibt ein Fragezeichen. Cutcliffe hat seinen dritten Defensivkoordinator innerhalb von drei Jahren eingestellt, und ein brutaler SEC-Plan erwartet Sie. In einer Strecke von fünf Spielen muss Ole Miss Straßenspiele gegen Alabama, Arkansas, Georgia und LSU spielen.

Archie, der einen Präventivschlag abfeuerte, hat Ole Miss-Beamte angewiesen, keine Heisman-Trophy-Kampagne für Eli durchzuführen, nachdem er gesehen hatte, wie Peyton 1997 unter Druck gesetzt wurde, als er Heisman-Vizemeister wurde. Eli fügte hinzu, dass es ihm am wichtigsten ist, zu helfen, zu gewinnen Spiele für Ole Miss.

Rebellenfans sehnen sich nach einer Wiederholung vergangener Fußballruhm. Mehr als 42.000 Dauerkarten wurden für die kommende Saison verkauft, ein Schulrekord, und die Kapazität des Vaught-Hemingway-Stadions (Richter William Hemingway war Professor an der juristischen Fakultät und langjähriger Vorsitzender des Sportausschusses der Schule) wurde mit a . auf 60.580 erhöht fegende Endzonenaddition. Es sorgt für einen herrlichen Anblick.

»Das ist nicht das Haus, das Eli gebaut hat«, sagte Sansing. »Aber es ist das Haus, das Eli füllen wird. Er wird dieses Stadion für die nächsten zwei Jahre füllen.'

Ole Miss's Eli Manning ist der Sohn des ehemaligen Rebels-Quarterbacks Archie Manning, einem Volkshelden im Magnolia State. 'Eli hat, wie ich es nenne, 'schnell zuckende' mentale Fasern', sagte sein Trainer David Cutcliffe. Als Jugendlicher lernte Eli Manning gut von seinem legendären Vater Archie. Im zweiten Jahr der letzten Saison warf Eli 31 Touchdown-Pässe. Im Gegensatz zu seinem älteren Bruder Peyton Manning, der in Mississippi für Aufruhr sorgte, indem er nach Tennessee ging, entschied sich Eli dafür, ein Rebell zu werden. »Ich mag Ole Miss«, sagte Eli. 'Es ist so eine kleine Schule.'

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