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EIN LETZTER GESCHMACK VON CHASEN'S

Das Fernsehen, der immerwährende Lieferant stellvertretender Erfahrungen, macht es jetzt möglich, an einer Totenwache für jemanden teilzunehmen, den Sie vielleicht noch nie gekannt haben. Eigentlich ist es keine Person, sondern ein Ort: Chasens Restaurant, eine einst stolze Hollywood-Institution, die majestätisch an der Grenze zu Beverly Hills saß.

Tränen wurden für diese Grande Dame vergossen, als sie am 1. April 1995 im zarten Alter von 60 Jahren verstarb. Im Leben war Chasen's mehr als ein Treffpunkt für die Berühmten. Im Tod ist es zu einem Symbol für ewig vergangene goldene Zeiten geworden, für Feierlichkeiten, die jetzt beendet sind.

'Off the Menu: The Last Days of Chasen's', eine 90-minütige Dokumentation über den Palast der Fülle und alle, die darin wohnten, feiert heute Abend um 11:30 Uhr auf Cinemax Premiere. Es ist ein schöner Film, aber seine Erstaufführung nach der Primetime ist so, als würde man auf Chasens Grab spucken. Der Grund mag sein, dass manche Führungskräfte von Cinemax jung und gefühllos sind, aber das ist nur eine Ahnung.

Der Film teilt seine Zeit fast zu gleichen Teilen zwischen Chasens berühmten Kunden und den treuen Mitarbeitern, die für sie gearbeitet haben. Einige der Mitarbeiter von Chasen waren mehr als 30 Jahre im Unternehmen und waren niedergeschlagen, nicht nur ihren Arbeitsplatz zu verlieren, sondern regelrecht obdachlos zu werden. Ein paar von ihnen sind unterhaltsam zickig über die reiche Geschichte des Restaurants und seine schmerzhaften letzten Jahre.

Selten war der Star, der nicht bei Chasen auftauchte und entweder beim Essen fotografiert oder gefilmt wurde, als er unter dem langen grünen Baldachin draußen ankam. Schau, da ist Bing Crosby! Da sind Bob Hope und Bogie und Bacall und Bette Davis und Joan Crawford (natürlich nicht zusammen). Alfred Hitchcock hatte jeden Donnerstagabend Tisch Nr. 1. Elizabeth Taylor war nicht nur Stammgast, sondern ließ sich Chasens berühmte Chili nach Rom liefern, während sie 1962 'Cleopatra' drehte.

Eines der Fotos an den Wänden zeigt John F. Kennedy in einem albernen Partyhut. Vielleicht war es St. Patrick's Day.

Fay Wray, die Frau in King Kongs Pfote, gehörte zu denen, die den Tod von Chasen fürchteten. Sie liest aus einem Artikel, den sie schrieb, als sie hörte, dass er geschlossen wurde: 'Ich hatte das Gefühl, dass Dutzende von roten Teppichen unter mir weggezogen wurden.' Dies ist das Restaurant, in dem Ronald Reagan Nancy Davis angeblich einen Antrag gemacht hat, wo ein verärgerter Orson Welles brennende Sterno-Dosen auf den Produzenten (und späteren Schauspieler) John Houseman warf, wo Freunde Jimmy Stewart am Abend vor seiner Hochzeit eine Junggesellenparty veranstalteten.

In jüngerer Zeit ließ sich Popstar Donna Summer von Chasen's zu ihrem Hit 'She Works Hard for the Money' inspirieren. Der Titel kam ihr, als sie Onetta Johnson zusah, eine langjährige und immer hilfsbereite Damentoilette, die wählerischen Kunden mit ihren Kleidern und Haaren und so weiter half.

Während die Stars aßen, eilte das Personal. Am gesprächigsten unter den ehemaligen Mitarbeitern, die interviewt wurden, ist Tommy Gallagher, ein legendärer geselliger Kellner, der mit Frank Sinatra mit Vornamen sprach. Er schaffte es auch, sich mit fast jeder Berühmtheit, auf die er wartete, fotografieren zu lassen, von Cary Grant über Elvis Presley bis hin zu Barbra Streisand. Es gibt sogar ein Farbfoto von Tommy mit vier amerikanischen Präsidenten, die eines Nachts zu einer Party bei Chasen waren: George Bush, Jimmy Carter, Gerald Ford und Reagan.

Sie müssen sicherlich nicht reich und berühmt sein, um bei Chasen's zu essen. Ich habe den Ort geliebt, weil er sich so alt-Hollywood und gemütlich anfühlte. Das Essen war gut und die Kellner witzig. Eines Abends, als ich mit Freunden bei einem Bankett war, kam Maude Chasen selbst, Witwe des Gründers Dave, an den Tisch, um Grüße zu überbringen. Sie war in ihren Achtzigern und immer noch elegant hinreißend, ein wahrer Atemberaubender.

Dem Film zufolge scheint die inzwischen 90-jährige Maude verschwunden zu sein. Die Produzenten – darunter Diandra Douglas und Alicia Sams – konnten sie nicht für ein Interview ausfindig machen.

Warum musste Chasens, das unveränderlich und unveränderlich schien, gehen? Weil seine Kundschaft begann zu sterben oder zu Hause zu bleiben. Und weil das jüngere Hollywood mit ohrenbetäubend lauter Musik und selbstgefällig gesundheitsbewussten Menüs an „trendigere“ Orte ging. Chasen hat die Butter und die saure Sahne mit etwas mehr als Hingabe übergossen, und die Cocktailkaskade war ununterbrochen.

'Hobo-Steak' war neben dem Chili das bekannteste Gericht auf der Speisekarte, aber oh, dieser Hühnchen-Potpie. Selten haben Geflügel ihr Leben zu größerem Ruhm gegeben. Milton Berle, der natürlich auch dort aß, schrieb einst einen Song namens 'I'd Give a Million Tomorrows for Just One Yesterday'. Ich würde morgen eine Million für nur einen Hühnchen-Potpie geben.

Mit 90 Minuten ist der Dokumentarfilm ein bisschen zu lang, und die Kommentare – bitter und süß – wiederholen sich. Aber man kann sehen, warum sich die Filmemacher verliebt haben und nicht gehen wollten. Chasen's war eine Berühmtheitskneipe, aber es war in seinem letzten Jahr auch eine Bühne, auf der eine große Generation einige ihrer letzten Verbeugungen machte. Wenn man sich diesen Film ansieht, reist man in ein Hollywood zurück, das sowohl glitzernder als auch gebildeter ist als die kalte und geschäftsorientierte Stadt von heute.

In diesem Sinne ist der Film ein bisschen wie „Titanic“, außer dass der Eisberg, der Chasens traf, die Zeit selbst war. Bildunterschrift: Barkeeper Pepe Ruiz im Chasen's, wo die Cocktailkaskade ununterbrochen war. Eine Hommage an das Restaurant wird auf Cinemax ausgestrahlt.