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EIN BLICK AUF DAS PRIVILEGE: IM ALIBI CLUB

Wenn der fragliche Mann 'für einen Kommentar nicht erreichbar ist', wenn Ehemänner 'in einer Besprechung' sind, wenn die Hüter der Verschwörung sich verschwören, wird gemunkelt, dass sie sich im genau benannten Alibi-Club befinden.

Letzte Woche wurde das Gebäude aus den 1860er Jahren und sein Standort in der I Street NW durch die einstimmige Abstimmung des D.C. Historic Preservation Review Board als Wahrzeichen in Washingtons Inventar historischer Stätten ausgewiesen. Der Vorstand empfahl auch die Aufnahme in das National Register of Historic Places, sagte Glen Leiner, Koordinator für Sehenswürdigkeiten des Vorstands.

Das dreistöckige dunkle Backsteingebäude ist eines der wenigen verbliebenen Reihenhäuser aus der Mitte des 19. Jahrhunderts in diesem Hochhausviertel der Stadt. Darüber hinaus ruhte sein Ruf in den letzten 106 Jahren auf seinem Besitzer, dem Alibi Club, zu dessen ausgewählten Mitgliedern immer eine Kabale von Führern gehörte. Heute gehören Präsident Bush, sein Anwalt C. Boyden Gray und William Webster, kürzlich Direktor der CIA und des FBI, zu den mächtigsten Mitgliedern, die bekannt sind.

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Die zurückgezogene Atmosphäre des Clubs ist einer seiner Hauptreize. Jahrelang hatte es kein Telefon. Alle Nachrichten mussten per Telegramm oder Kurier verschickt werden, um von gut ausgebildeten Mitarbeitern empfangen zu werden, die angemessen ausweichende Antworten gaben. Heute steht ein Telefon im Flur, aber die Nummer ist nicht aufgeführt. In der Nähe befindet sich ein Schild: 'Telefontipps: 'Nur links', 25 Cent; 'Auf seinem Weg' 50 Cent; „Nicht hier“, 1 $; 'Wer?' 5 $.'

Der Alibi Club wurde 1884 von sieben unzufriedenen Mitgliedern des Metropolitan Club (organisiert 1863) gegründet. „Gemeinsam suchten sie Erleichterung von den Wechselfällen des häuslichen Lebens und der Strapazen des Geschäfts … auf der Suche nach dem Glück in gemütlicher Umgebung unter geselligen Freunden“, heißt es in der gerahmten Geschichte im Saal. Der Clubname sei gewählt worden, um „gegen Fragen neugieriger Männer und Frauen zu verteidigen“.

Die Planerin des National Preservation Institute, Carol S. Gould, hat kürzlich die Architektur- und Sozialgeschichte des Clubs recherchiert, um den Antrag auf den Status eines Wahrzeichens zu schreiben. Die Front, der größere Teil des Gebäudes, wurde um 1864 von einem wohlhabenden Schneider, M. Bouvet, einem früheren Remisenhaus und möglicherweise Sklavenquartieren hinzugefügt. Zweifellos galt es damals als unauffälliges Reihenhaus, eins mit der Nachbarschaft.

Perverserweise erregt der anonyme Blick des Hauses – kein Schild hängt an der massiven Tür – die Aufmerksamkeit. Es sieht aus wie all die Häuser in den Filmen, in denen der Spionagechef auf den Überläufer trifft.

'Es ist zu schick für ein sicheres Haus - sie sind sehr antiseptisch', sagte Richard Helms, der ehemalige CIA-Chef und Botschafter im Iran. 'Im Alibi Club wird nur sehr wenig geplant.'

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Der derzeitige Clubaufseher oder Vorsitzende James Symington besteht ebenfalls darauf, dass sich hinter der sehr soliden Tür von 1806 I St. NW keine Verschwörungen zusammenbrauen.

Trotzdem gibt Symington zu, dass General George C. Marshall, das ranghöchste Mitglied der Allied Combined Chiefs of Staff und Chefstratege der Alliierten, sich während des Zweiten Weltkriegs im Alibi Club heimlich mit Weltführern traf.

Seine hochkarätigen Mitglieder behaupten, sie seien in den Club gekommen, um dem Pomp und den Umständen zu entfliehen. Der höfische Symington, Anwalt, Dichter, Sänger und ehemaliger Protokollchef und Kongressabgeordneter, zeigte auf ein Schild über einer Innentür: 'Wer hier eintritt, lässt Rang und Rang hinter sich.'

Jedenfalls kann man die Erfahrung und den Einfluss der Mitglieder auf Lebenszeit nicht leugnen. Sie neigen dazu, Männer in einem Alter zu sein, die sich keine Sorgen mehr darüber machen, was sie werden, wenn sie groß sind. Die Liste umfasste mindestens vier CIA-Direktoren, vier Richter des Obersten Gerichtshofs, darunter Warren Burger und Lewis F. Powell, drei ehemalige Außenminister, drei Kriegs- oder Verteidigungsminister und unzählige Oberste Militärbefehlshaber, Ärzte, Anwälte und Abteilungsleiter.

Der Club beschränkt sich auf 50 Mitglieder – sicherlich aus gutem Grund, denn nicht mehr als diese Zahl passt auf einmal in das 1.400 Quadratmeter große Haus.

Status oder Rasse sind keine Kriterien, obwohl Symington sagte, dass keine Frauen oder Schwarze Mitglieder sind. Wegen seiner geringen Größe sei der Verein gesetzlich nicht verpflichtet, Frauen aufzunehmen, sagte er.

Viele der Väter der Mitglieder gingen ihnen im Club voraus, darunter der verstorbene Senator Prescott Bush, Vater von George, und Gordon Gray, Eisenhowers Stabschef und Vater von Boyden. Senator James Wadsworth, Symingtons Großvater, war Mitglied. John Hay, sein Urgroßvater, der ehemalige Außenminister und Lincoln-Biograph, besuchte den Club oft.

'Die Mitgliedschaft ändert sich langsam', sagte Symington. 'Es ist immer traurig, wenn wir ein neues Mitglied wählen, weil es bedeutet, dass ein altes Mitglied gestorben ist.'

„Es ist ein Club von Freunden. Jeder kennt jeden«, sagte Admiral Jerauld Wright.

Wright stand in der Eingangshalle, eine stattliche Präsenz, um den seltenen Rundgang durch die Räumlichkeiten zu geben. Wright, ein Held des Zweiten Weltkriegs, der für haarsträubende Rettungsmissionen berühmt war, war später Kommandant der Atlantikflotte. Er ist seit 1929 Mitglied und Historiker, Archivar und Koch des Vereins. Covington und Burling Anwalt Daniel McNamara Gribbon, ein weiteres langjähriges Mitglied, diente ebenfalls als Führer. David Acheson, der zweite Kommandant des Clubs, genannt Bulldog, konnte es nicht schaffen. Der Club hat andere Titel, darunter den eines Caterers - 'der serviert, bis wir das Essen nicht mehr ertragen', sagt Symington. 'Dann bekommt derjenige den Job, der sich am meisten beschwert.'

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Nach den Zeugnissen der Innenausstattung ist das Clubhaus die Fundgrube der 10-jährigen Jungen. Wright demonstrierte bald, dass er sich im Alter von 94 Jahren vollständig an die etwa 89 Millionen verstreuten Objekte erinnern kann: eine Kanonenkugel, die von einer britischen Waffe auf die Mündung des Patuxent River auf dem Grundstück des Mitglieds Philip Bonsal abgefeuert wurde, sagte der Riemen eines Bernhardiners ein Mitglied gerettet haben, eine Kuhglocke, die sowohl geläutet als auch geschlagen wurde, um eine Mahlzeit anzukündigen, und ihr Mitarbeiter, ein Kutschenhorn.

Der emeritierte Smithsonian-Sekretär S. Dillon Ripley soll bei seinem Eintritt in den Club gesagt haben: 'Es sieht so aus, als ob es mit allem ausgestattet ist, was der Smithsonian jemals abgelehnt hat.'

»Das sind all die Dinge, die unsere Frauen uns nicht zu Hause lassen lassen«, sagte Gribbon. Er sagte, sie hätten sogar den Kopf eines Schafes und den Schädel eines Tigers.

Die gerahmte Alibi-Geschichte an der Wand erklärt, dass die Zimmer 'vollgepackt mit ausrangierten Möbeln und mit unschätzbarem Müll beladen sind, der von liebevollen Händen hereingebracht wurde'.

Als Sandra Day O'Connor vor den Obersten Gerichtshof kam, wurde sie nicht eingeladen, obwohl sie oft zu Gast ist. Um zu zeigen, dass sie keine harten Gefühle hatte, spendete die stellvertretende Justiz den Spucknapf in ihrem Büro, der von Potter Stewarts Amtszeit übrig geblieben war. Es ist ein Maß für die Einrichtung des Clubs, dass sie es genommen haben.

Tür bleibt nicht offen

Im Flur befinden sich eine Keilschrifttafel, die den großen Gott Auramazda lobt, eine viktorianische Hutablage mit Wrights Uniform der Marineakademie, eine Reihe von Fotografien eines eine Grimasse verziehenden Komikers und eine Tür, die dauerhaft mit einem darauf gemalten Teufel versiegelt ist.

Der Kartenraum im zweiten Stock war lange Zeit der Zufluchtsort für ein Gemälde verliebter und betrunkener Matrosen auf Urlaub. 'The Fleet's In', erklärte Symington, wurde 1934 von Paul Cadmus ausgeführt, damals Maler für das Public Works of Art-Projekt der 1930er Jahre. Die Corcoran Gallery hängte das Gemälde als Teil einer Ausstellung von PWA-Werken auf, und dann marschierte der stellvertretende Marineminister Henry Latrobe Roosevelt, der sich des Rufs der Marine bewusst war, in die Galerie, riss es von der Wand und brachte es zu seinem Haus. Als er 1936 starb, hinterließ er es dem Alibi Club.

Die Regierung forderte das Gemälde 1980 zurück und wurde eine Zeit lang von der Navy Historical Society ausgestellt. Kürzlich wurde es in eine Ausstellung von Cadmus' Arbeiten in New York aufgenommen, aber jetzt wird es eingelagert. An seiner Stelle im Alibi Club befindet sich die von Wright gestiftete Radierung der Szene und ein Farbfoto davon.

Der Grillraum im ersten Stock, der früher als Speisesaal bekannt war, ist vielleicht einer der bemerkenswertesten Clubräume, die es gibt. Es erinnert an ein Wirtshaus aus dem 16. Jahrhundert: dunkle Holzvertäfelung, schwere Balken, Grill/Kamin, Bierfass mit Zapfhahn, Reihen blau-weißer Teller und Toby-Krüge. Zu seinem Inhalt gehören ein handbetriebenes Hackfleischgerät, eine Entenpresse, Regale über Regale, die mit einer argentinischen Silberplatte aus dem 18. umgeben von 30 Windsor-Stühlen und einer Uhr mit Tellerzifferblatt, Messer- und Gabelzeigern, Suppenlöffelpendel und mit Austernschalen markierten Stunden.

Die Mitglieder machten ursprünglich viel Aufhebens darum, für sich selbst zu kochen, eine schickere Version von Boy Scout Lagerfeuereintopf. Die Tradition wird nicht mehr gepflegt. »Nie, wenn wir Gäste haben«, sagte Symington. Einmal in der Woche – frag nicht wann – versammeln sie sich um den Tisch. Wright ist vielleicht der berühmteste Koch des Clubs. Von Zeit zu Zeit erklärt er ein Mitglied zum Kochen und weist Gerichte zu.

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»Ich erinnere mich noch gut daran, wie er einen guten Finnan-Haddie gemacht hat«, sagte Symington. »Und ich habe das Souffle gemacht. Es fiel.'

Vor ein paar Jahren, wie Symington erzählt, war ein neuer Polizist im Block neugierig auf die Anzahl der Männer, die in dieses kleine Haus gehen. Er sammelte seine Kräfte und überfiel das Gebäude. 'Er fand nur Leute, die herumsaßen und Karten spielten, für nicht mehr als 1 Dollar pro Stück.'

Der Kartenraum wurde 1936 renoviert, um eine wunderbare Sammlung von Zeichnungen von Alibi-Mitgliedern der Künstlerin Clary Ray der Jahrhundertwende aufzuhängen. Die Zeichnungen wurden dem Club von Larz Anderson, einst Botschafter in Japan, hinterlassen, dessen prächtiges Haus heute Schauplatz der Society of the Cincinnati ist. Damals war der Einfluss der Navy auf den Club in einer nachgebauten SS Alibi-Gangway, Balken und Rahmen und einer Hängematte zu sehen, die jetzt gnädigerweise entfernt wurde, um einen Eingang in die Küche zu schaffen.

Im Gegensatz zum Cosmos Club, dessen neue weibliche Mitglieder besseres Essen und neues Innendesign mitgebracht haben, hat der Alibi Club keine Pläne, sich zu ändern. „Eine Frau sagte, wir sollten das Haus öfter abstauben“, sagte Symington, „aber sie fügte hinzu, dass das Haus dadurch einstürzen könnte.“