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Kleine Welt 1835 K St. NW. 223-6661.

Geöffnet von Montag bis Freitag zum Mittagessen, 12 bis 14:30 Uhr; Montag bis Samstag zum Abendessen, 18.00 bis 22.30 Uhr. AE, CB, D, MC, V. Reservierungen. Parkservice. Preise: Pasta zum Abendessen bis .50; Hauptgerichte 11,75 $ bis 16,50 $. Komplettes Abendessen mit Wein, Steuern und Trinkgeld etwa 30 bis 35 Dollar, zum Mittagessen etwa 25 Dollar.

Ausdünnung auf dem Kopf

Wohin gehen italienische Restaurants? Zum einen vom Penthouse bis zum Keller und vom Vorort bis zur Stadt. Dann nach Frankreich für Menüideen; Marie de' Medici brachte einst italienische Inspiration in das französische Küchenrepertoire ein, und italienische Restaurants stehlen sie zurück. Das berühmteste Restaurant Roms führt nicht einmal Pasta auf der Speisekarte. Und kaum ein italienisches Restaurant in der Innenstadt hat in den letzten 10 Jahren ohne Schnecken nach französischer Art oder Kalbsbries mit Madeira-Sauce auf der Speisekarte eröffnet.

Piccolo Mondo hat beides, aber glücklicherweise hat er Jean-Pierre oben quenelles und duck a l'orange hinterlassen. Die Speisekarte ist gespickt mit Räucherlachs und Filet Rossini (das trotz seines italienischen Namens eher in Paris zu Hause ist als in Rom), ansonsten aber getreu italienisch. Die Speisekarte ist außerdem kürzer und einfacher als in den meisten italienischen Restaurants der gehobenen Kategorie in der Innenstadt. Es listet sieben Pastas auf, von denen nur zwei – Tortellini und Cannelloni – gefüllt sind. Wie mutig, ohne Agnolotti aufzutauchen! Mindestens zwei Dutzend Hauptgerichte gibt es, aber ein Viertel sind sautierte Kalbsmuscheln, drei weitere Hähnchenbrust, und kein einziges Gericht ist in Blätterteig gewickelt oder mit Mousse gefüllt. Das italienischste an dieser Speisekarte ist, dass alles so ziemlich in seiner natürlichen Form belassen wird und höchstens mit Sauce, geschichtet oder mit etwas anderem begleitet wird. Tatsächlich ist fast alles schnell gekocht – gegrillt, sautiert oder gebraten – außer einem gebackenen Babylamm mit Kräutern (für zwei) und gebackenem Wolfsbarsch mit Knoblauch und Oregano. Die regionale italienische Küche im Piccolo Mondo erstreckt sich von Norden (Vitello Monte-Bianco mit Sahne und Champignons) nach Süden (rote Paprika gefüllt mit sizilianischer Caponata und kalt als Vorspeise serviert).

Der Look des Restaurants ist jedoch pures New York. Die Lage im Untergeschoss wird mit einer Art-Deco-Treppe im Fred-Astaire-Stil zur Geltung gebracht, die einen großen Eingang fördert. Chrom und geätztes Glas und riesige Schalen mit Lilien sind nur der dekorative Antipasto dieser Enklave mit mehreren Räumen. Als nächstes kommt eine Bar, ein großartiges Art-Deco-Moment aus Pastelllichtern und Fächern von silbrigen Metallstreifen. Die Speisesäle sind so unterteilt und in Spiegeln reflektiert, dass Sie sich sowohl privat als auch in einem endlosen Labyrinth von Gästen fühlen können. Es ist ein gewagtes Design, nicht nur in der Formgebung und Unterteilung, sondern auch in der Kombination von Lippenstiftrotem Teppich mit Auberginenwänden.

Lassen Sie nicht zu, dass der dekorative Stil des Restaurants Ihre Bestellung beeinflusst, und Sie werden besser dran sein. Die wenigen erfolglosen Gerichte unter den vielen, die ich probiert habe, waren die komplizierteren oder exotischeren. Ein gutbürgerliches Gericht wie Pasta und Bohnensuppe schmeckt hervorragend, die Brühe leicht aber scharf mit Kräutern und Käse. Gebratener Mozzarella zelebriert die Einfachheit, nur Käse und Brot – als Krümelbeschichtung und Basis – perfekt gebraten. Zu den Vorspeisen gehören der allgegenwärtige Prosciutto mit Melone; Austern; Schnecken; und verschiedene gefüllte Dinge: mit Käse gefüllte Champignons, mit Garnelen gefüllte Avocados, mit Caponata gefüllte süße rote Paprika und oft mit Hackfleisch gefüllte Zucchini. Die beiden letzteren sind schöne Beispiele italienischer Gemüsekunst; Die kalte rote Paprika kontrastiert gut mit der salbungsvollen Aubergine und der Säure der Kapern in der Füllung, eine ebenso hübsche Kombination wie der rote Teppich mit auberginenfarbenen Wänden. Zucchini erhebt sich mit einer luftigen Kalbsfüllung mit Zitronen-Akzent über ihre Klischees, und die gebratene Zucchini im Piccolo Mondo ist außergewöhnlich, streichholzdünn geschnitten und mit dem leichtesten Teig überzogen, obwohl sie mir einmal kurz vor dem Anbrennen serviert wurde. Unter den Gemüsegerichten von Piccolo Mondo enttäuschten nur frittierte Artischocken, nicht am Braten, sondern an den geschmacklosen, matschigen Artischockenherzen.

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Anstelle einer langen Liste von Pasta beschränkt sich Piccolo Mondo auf sieben einfache, bekannte und macht sie im Allgemeinen gut. Die Eiernudeln für Fettucine Alfredo und Pappardelle Capri waren so delikat wie man es sich wünscht und ihre Saucen kühn gewürzt, wie es sich für ein Nudelgericht gehört. Linguine mit Muschelsoße hingegen brauchte mehr Würze; Sobald man die frischen Lorbeermuscheln gegessen hatte, hatte die Pasta selbst wenig Geschmack. Lasagne als Mittagsgericht war eines Tages alles andere als besonders; Obwohl die Nudeln gut gemacht waren, war die Hackfleischsauce mit gummiartigen Eistücken unangenehm.

Fisch und Kalbfleisch brachten diese Küche zur Geltung. Vom Drachenkopf mit Tomaten, Oliven, Kapern und Weißwein, das Ganze sehr robust, bis hin zur Seezunge in einem zarten Eierteig nur mit Butter, Zitrone und Walnüssen belegt (obwohl die Speisekarte Sahne erwähnte, die in der Sauce nicht zu sehen war), der Fisch war sehr frisch und mit Respekt zubereitet. Jakobsmuscheln waren winzige süße und sind das Highlight des Fritto Misto, das leicht verkrustet und nicht fettig war, sondern nur ein bisschen verkocht. Kalbfleisch wird mit ähnlicher Sorgfalt eingekauft und mit ähnlicher Sorgfalt gekocht; ein zerstoßenes Kalbskotelett mit sautierten Kartoffelstückchen und Artischockenwürfeln duftete leicht nach Salbei - ein beeindruckendes Gericht. Abgesehen von der desaströsen Lasagne zeigte die Küche ein süditalienisches Talent für Tomatensaucen, sei es auf der Fisch- oder der Kalbspizzaiola.

Das faszinierendste Gericht, das ich probiert habe, war jedoch am enttäuschendsten. Wachteln, drei von ihnen, waren mit Schmetterlingen versehen und in Prosciutto gewickelt, serviert in einer Sherry-Sahnesauce mit Trauben. Die Sauce war fein, nussig und leicht süß. Aber die Wachteln waren trocken und geschmacklos, der Schinken auf eine knusprige Textur ohne Geschmack reduziert. Der andere große – und sich wiederholende – Fehler, auf den ich stieß, war die Tendenz, Dinge in einer Butterlache zu schwimmen: Spargel, Fisch und andere überlegene Kälberleber rutschten in fettigen Pfützen herum. Die Salate hingegen waren tadellos mit nur einem Hauch Olivenöl angerichtet. Verpassen Sie nicht den Rucola, wenn er verfügbar ist.

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Lassen Sie sich vom Dessertwagen beeindrucken, denn er zeigt in der Regel zwei dekorative Buttercreme-Torten – likörgetränkte Publikumsmagnete – und schöne Beeren, die der Kapitän entweder mit Sahne überzieht oder mit ein paar Scheiben Kiwi für einen anrichtet bunter Abgang. Die Erdbeertorte endet leicht als letztes unter den Desserts. Und der Espresso schmeckt nicht italienischer als die Erdbeertorte.

Piccolo Mondo hat eine umfangreiche Liste italienischer Weine mit einigen französischen, deutschen und kalifornischen Ergänzungen zusammengestellt. Die Preise entsprechen ungefähr dem, was Sie in der Innenstadt erwarten, wenn auch nicht annähernd so hoch bei Tiberio; der Corvo zum Beispiel kostet 13 Dollar, der Bolla soave 12 Dollar. Am meisten willkommen ist eine schöne Auswahl an halben Flaschen.

Der Service im Piccolo Mondo wird mit vielen Schnörkeln geschmückt, aber Sie zahlen natürlich für solche Schnörkel mit 13 bis 16 $ Fisch und Kalbfleisch, 8 bis 9 $ Pasta. Fünf Dollar für eine Vorspeise, 9 Dollar für ein Hauptgericht sind hier beim Mittagessen normal. Das sind heutzutage die Preise in der K Street, obwohl ich nicht verstehe, warum Rockfish zum Abendessen 16,50 Dollar kostete, das Hauptgericht mit dem höchsten Preis auf der Speisekarte.